Jeder, der Zeit am Strand verbringt, wird wahrscheinlich einem oder mehreren dieser punkig-rockig aussehenden Kreaturen begegnet sein, die wie blaue, lila oder rosa Luftballons aussehen, die mit anderen Abfällen am Ufer angespült werden, und mit der Badesaison, die jetzt vor der Tür steht, können Sie ihnen beim Schwimmen oder Bootfahren begegnen.

Ich muss Ihnen sagen, dass sie überhaupt nicht aus Portugal stammen - nun, vielleicht sollte ich GLAD sein, Ihnen zu sagen, dass Portugal nicht für eine solch seltsame Kreatur verantwortlich ist! Sie hat ihren Namen vom obersten Polypen, einer gasgefüllten Blase oder Pneumatophore, die über dem Wasser sitzt und ein wenig an ein altes portugiesisches Kriegsschiff aus dem 18. Jahrhundert unter vollen Segeln erinnert, oder wahrscheinlicher an Helme aus derselben Zeit. Man o'wars sind auch als Bluebottles bekannt.

Der portugiesische Man O' War, (Physalia physalis) wird oft als Qualle bezeichnet, ist aber eigentlich eine Art Siphonophor, eine Gruppe von Tieren, die eng mit Quallen verwandt sind. Ein Siphonophor ist insofern ungewöhnlich, als er aus einer Kolonie spezialisierter, genetisch identischer Individuen besteht, die als Zooide - Klone - mit verschiedenen Formen und Funktionen bezeichnet werden und alle als Einheit zusammenarbeiten. Jeder der vier spezialisierten Teile eines Man O' War ist für eine bestimmte Aufgabe zuständig - Schwimmen, Beutefang, Ernährung und Fortpflanzung. Man findet sie vor allem in tropischen und subtropischen Meeren. Sie haben keinen Antrieb, sondern werden träge vom Wind und den Meeresströmungen bewegt, und aus diesem Grund, wenn Sie einen sehen, lauern wahrscheinlich noch mehr in der Nähe, und aus diesem Grund können die zuständigen Behörden den Strand, an dem sie gefunden wurden, komplett sperren, um ihn sicher zu machen.

Sie sind heimtückisch, weil sich unter dem Ballon - der sich bis zu 6 Zoll über der Oberfläche befinden kann - die langen, stechenden Tentakelstränge verbergen, und um Bedrohungen an der Oberfläche zu vermeiden, können sie diesen Ballon nach Belieben entleeren und kurz untertauchen. Diese langen, dünnen Ranken können eine Länge von 165 Fuß unter der Oberfläche erreichen, obwohl 30 Fuß eher der Durchschnitt ist. Sie und der Ballonteil sind mit giftgefüllten Nematocysten bedeckt, die zum Lähmen und Töten von Fischen und anderen kleinen Kreaturen verwendet werden, und sie werden auch Sie stechen, wenn Sie es wagen, sie zu berühren!

Für den Menschen ist ein Man O' War-Stich unerträglich schmerzhaft, aber die Wahrscheinlichkeit, von einem portugiesischen Man O' War getötet zu werden, ist gering. Nur weil Todesfälle selten sind, heißt das nicht, dass Sie einen berühren sollten, denn die Stiche können eine Spur von roten Striemen auf der Haut, Muskelkrämpfen, erhöhter Herzfrequenz und Erbrechen hinterlassen, und einmal wurde eine Frau beim Schwimmen vor Sardinien von einem gestochen und starb an einem vermutlich anaphylaktischen Schock. Aber Vorsicht - diese unerschütterliche "Man O' War"-Kreatur kann Sie auch noch Wochen, nachdem sie an Land gespült wurde, stechen, also sollte man sich nicht mit ihnen anlegen, und nachdem sie tagelang herumgetrieben haben, bevor sie sich zersetzen, kann sogar ein abgetrennter Tentakel Sie stechen.

Wenn Sie das Pech haben, gestochen zu werden, entfernen Sie die Tentakel zunächst mit einer behandschuhten Hand, einem Stock, einem Handtuch oder den Schwimmflossen. Spülen Sie die Stelle mit Salzwasser ab, dann folgt offenbar Essig, und anschließend legen Sie die betroffene Stelle für etwa 20 Minuten in heißes Salzwasser. Die Stiche können Blasen oder kleine, flache Wunden (Geschwüre) verursachen. Die Haut an der Stichstelle kann düster oder bläulich-violett aussehen, und die Heilung kann viele Wochen dauern, wobei an der Stichstelle möglicherweise dauerhafte Narben entstehen.
Da winzige Fische etwa 70 bis 90 Prozent der Nahrung des Man O' War ausmachen (er frisst auch Garnelen und andere Krustentiere), gibt es einen Fisch, den Portugiesischen Man O' War Fisch, der ein gefährliches Spiel spielt: Er lebt zwischen den Tentakeln, obwohl er nur teilweise immun gegen deren Stacheln ist, und schwimmt irgendwie flink zwischen den Stacheln hindurch!

Zum Glück hat der Man O' War ein paar Feinde, darunter Unechte Karettschildkröten und die bizarr aussehenden Ocean Sunfish, die dickhäutig genug sind, um sie zu fressen. Auch Blaue Drachen-Meeresschnecken haben es auf sie abgesehen - sie fressen den Man O' War nicht nur, sondern ernten auch aktiv seine Giftstoffe. Nachdem sie die Stachelzellen des Man O' War in ihrer eigenen Haut gespeichert haben, verwenden diese Schnecken sie als Abschreckung für Raubtiere.

Wenn Sie gerne am Ufer entlang stochern und nach Muscheln usw. suchen, sollten Sie in Zukunft darauf achten, dass das blau-lila-farbig-schlank aussehende Ballon-Ding, das Sie gerade untersuchen wollen, vielleicht einen Blick wert ist!