Sobald ich einen Mietwagen in Faro abgeholt habe, erwartet mich die Freiheit der offenen Straße.

Für ein Land, das geografisch recht klein ist, bietet Portugal eine große Vielfalt an unterschiedlichen Landschaften, von den felsigen, sandigen und warm bewässerten Küstenabschnitten der Algarve bis zu den hohen schneebedeckten Bergen der Serra da Estrela. Dann gibt es natürlich noch die weiten Ebenen des Alentejo und das portugiesische Hinterland mit endlosen Kilometern schnurgerader Straßen, die durch goldene, sonnenverwöhnte Landschaften führen, die im Hitzedunst schimmern. In dieser Gegend werden regelmäßig Temperaturen von 40 Grad und mehr gemessen.

Die fruchtbaren Ebenen des Alentejo eignen sich hervorragend für den Anbau von Wein und riesigen Olivenhainen. Diese Plantagen werden oft eifersüchtig von leuchtenden, weiß getünchten Städten wie Castelo de Vide bewacht, die imposant auf den Gipfeln der Hügel thronen. Diese hochgelegenen Siedlungen waren einst uralte Festungsanlagen, die an solchen Aussichtspunkten errichtet wurden, um dieses wertvolle Gebiet zu schützen.

Wenn Portugal einen Garten hätte, wäre es sicherlich das Douro-Tal? Ein terrassenförmig angelegter Garten mit Weinbergen, der eine absolut einzigartige Landschaft bietet. Die Terrassen bilden surreale Muster, während sie methodisch die üppigen Hänge hinaufsteigen und die Reben unter dem klaren Sommerhimmel allmählich reifen.

Die Douro-Region selbst ist reif für einen Zwischenstopp, um den klassischen Vinho do Porto und einige der berühmtesten Weine Portugals zu probieren. Weine, die mit viel Liebe in malerischen Quintas mit Blick auf das sich schlängelnde Flusstal hergestellt wurden.

Das lebensspendende Wasser des Douro schlängelt sich langsam auf einem langen Weg in Richtung der alten Stadt Porto und dann weiter zum offenen Ozean und bietet eine surreale und wunderschöne Kulisse für diese geschäftige Arbeitsumgebung, in der fabelhafte, nachhaltige Produkte auf zeitgemäße Weise produziert werden.

Es ist immer eine gute Idee, es bei der Erkundung Portugals ruhig angehen zu lassen und hier und da einen Zwischenstopp einzulegen, um lange Fahrten zu unterbrechen und ein wenig von dem aufzunehmen, was jede Region zu bieten hat. Ich scheine selten einen festen Plan zu haben, wenn ich herumreise. Es ist zu einer Routine geworden, wo immer ich meinen Hut hinlege.

Während ich nach Norden fahre, erstreckt sich zwischen der Algarve und Lissabon eine Menge Land, aber die weiten Ebenen Südportugals geben schließlich nach und geben den Blick auf die sich ausbreitende Hauptstadt frei.
Während die Weinberge und Viehzuchtbetriebe des ländlichen Portugals im Rückspiegel verschwinden, ist es großartig, die Ponte 25 de Abril zu überqueren und die geschäftigen Stadtlandschaften von Lissabon zu sehen. Nach nur 18 weiteren Kilometern rückt die schöne, grüne Stadt Sintra mit ihrem sonnenüberfluteten historischen Zentrum und den belebten Touristenpfaden in den Blickpunkt.

Von Sintra aus beginne ich oft eine Tour durch das, was oft als die "portugiesische Riviera" bezeichnet wird. Ich kann mir keinen schöneren Ausgangspunkt vorstellen.

Ich persönlich mag es, den Massen zu entgehen, und komme früh an, wenn ich Sintra besuche. Auf diese Weise besteht eine gute Chance, einen sicheren Parkplatz zu finden. In diesem beliebten Touristenort kann es sehr voll werden. Sobald ich geparkt habe, entspanne ich mich und beobachte, wie die Stadt allmählich erwacht und zum Leben erwacht.

Mein erster Anlaufpunkt in Sintra ist ein kleines Café und eine Pastelaria, die sich direkt gegenüber dem schrulligen Bahnhof befindet. Dies ist ein wunderbarer Ort, um sich einfach hinzusetzen und eine morgendliche BICA zusammen mit einem frisch gebackenen Pastel de Nata zu genießen. Und das alles, während man akribisch die Leute beobachtet - auch bekannt als unerträglich neugierig zu sein.

Auf dem Bahnhof von Sintra herrscht reges Treiben, denn hier kommen regelmäßig Züge aus Lissabon an, die unzählige Touristen aus aller Welt mit sich führen. Jede Rasse und jeder Glaube ist vertreten, wenn sie aus den überfüllten Zügen aussteigen, um oft sofort in die wartenden Busse zu steigen, die sie von Sintra nach Cabo de Roca - dem westlichsten Punkt des europäischen Festlandes - bringen werden. Jenseits des Cabo de Roca liegt nichts als die Weite des offenen Atlantiks zwischen ihnen und den guten alten USA. Direkt westlich von hier liegt New York City.

Sintra ist eine Stadt der großen Paläste, der schönen Architektur und der kunstvollen Gärten. Diese wahrhaft prächtigen Orte sind so königlich wie alle anderen, die Sie in Europa finden können. Aber der Palast, der sie alle überragt, ist der bunt bemalte Palacio de Pena, der hoch auf einem üppig bewachsenen Hügel (Teil des Sintra-Gebirges) thront. Er ist ein tadelloses Beispiel für ein romantisches Schloss aus dem 19. Jahrhundert und wird auch heute noch genutzt, um prestigeträchtige Staatsanlässe zu beherbergen. Hier haben wir ein echtes Beispiel für eines der sieben Weltwunder Portugals und ein weiteres UNESCO-Weltkulturerbe.

Sobald die Touristenscharen in Massen eintreffen und die Tuk-Tuks und Taxis zu schwirren beginnen, ist es für mich an der Zeit, Sintra weiter zu verlassen. Ich nehme die Straße, die weitgehend der Strecke der Straßenbahn von Sintra (Electrico de Sintra) folgt. Diese Straßenbahn verbindet Sintra mit dem schönen Strandort Praia das Maçãs, der etwa acht Kilometer westlich liegt. Die Straßenbahn wurde in den 1930er Jahren gebaut, um Sintra mit dem Badeort zu verbinden, und diente sowohl dem Personen- als auch dem Gütertransport, was der Küstengemeinde durch die Verbindung mit dem Haupteisenbahnknotenpunkt in Sintra sehr zugute kam.

Man sagt, dass der Praia das Maçãs seinen Namen (Strand der Äpfel) erhielt, weil der Fluss Colares einst durch einige Obstgärten floss. Einige der heruntergefallenen Äpfel wurden flussabwärts bis zur Flussmündung geschwemmt, wo sie schließlich an den Sandstrand geschwemmt wurden - was ihm seinen etwas seltsamen Namen gab.

Und was für ein Strand! Eine weitläufige Sandbucht mit einer Auswahl an trendigen Strandbars, in denen man die lauen portugiesischen Abende verbringt. Vielleicht mit einem Glas Cidre in der Hand? Vielleicht eine passende Hommage an die sagenumwobenen Äpfel von Praia das Maçãs.

Auf dem Weg nach Praia das Maçãs fährt die Straßenbahn durch malerische Dörfer, in denen oft Kunsthandwerkermärkte im üppigen Schatten sich sanft wiegender Bäume aufgebaut sind, die in der warmen Brise leise rascheln. Der Colares-Fluss plätschert nebenher, und die Standbetreiber sind in der Regel Einheimische, die eine Vielzahl von hausgemachten Produkten, Kunsthandwerk und auch einige Antiquitäten anbieten. Entlang dieser Route (N247) gibt es eine ganze Reihe dieser kleinen, fast unerwarteten Orte, an denen man anhalten kann, um sich in Ruhe umzusehen.

Auf ihrem Weg von Praia das Maçãs und dem Surferort Praia Grande nach Cascais macht die Straße viele Kurven. Auf dieser Strecke ist Cabo da Roca mit seinen wilden Wellen, den imposanten Klippen und dem obligatorischen Leuchtturm einer der Orte, die man gesehen haben muss. Es erinnert stark an das Cabo St. Vicente bei Sagres, beides beliebte Orte, an denen sich Tausende versammeln, um die legendären Sonnenuntergänge Portugals zu erleben. Danach führt die Straße an der wilden, exponierten Atlantikküste entlang, bevor sie schließlich die sichtlich wohlhabende und hochmoderne Stadt Cascais erreicht.

Aber die Sonne ist in der Tat schon wieder untergegangen, als wir einen weiteren kleinen Vorgeschmack auf Portugal erlebten. Cascais und die Estrada Marginal, die zurück nach Lissabon führt, sind eine ganz andere Geschichte. Eine, die wir uns vielleicht für einen anderen Tag aufheben sollten?

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