En medio de los árboles del Eco Camp da Salema, en Budens, en el municipio de Vila do Bispo, el área reservada a las autocaravanas tiene una ocupación de más de un centenar de personas, pero este año no son sólo los turistas jubilados los que acuden al sitio: "Nuestro sitio solía atender principalmente a los campistas de la tercera edad en el Algarve, pero eso ha cambiado por completo.

"Ahora estamos recibiendo a muchas personas de entre 40 y 45 años, con muchos 'nómadas digitales', que trabajan a distancia y otros que vienen al sitio para escapar de los centros urbanos de Europa y pasar el encierro en la naturaleza y posiblemente en uno de los lugares más seguros que existe", dijo Joaquim Lourenço, dirigente de la Asociación de Parques de Camping del Alentejo y el Algarve (APCAA).

Esta es la nueva realidad de muchos campings de la región, donde ahora hay una mayor demanda de "deportes de mar como el surf y la pesca submarina", y donde es posible "aliar la vida en la naturaleza". Por otro lado, las infraestructuras tan buscadas por los "seniors" presentan una "menor demanda", añadió. El responsable y propietario del Eco Camp da Salema menciona la inversión que tuvo que hacer en la mejora de la red de acceso a Internet, tal era la búsqueda de personas en el teletrabajo.

En marzo del año pasado, durante el primer cierre decretado por el Gobierno con motivo de la pandemia del covid-19, los campamentos tuvieron que cerrar, y no volvieron a abrir hasta mediados de mayo con una capacidad máxima de dos tercios de su capacidad total. La elección del invierno para acudir a un camping puede parecer extraña, pero en los últimos años el número de autocaravanas que buscan el Algarve para una temporada de invierno ha ido creciendo. Según los datos de la Comisión de Coordinación del Desarrollo Regional (CCDR) del Algarve, en el período comprendido entre octubre de 2018 y marzo de 2019 hubo casi 528.000 pernoctaciones para unos 104.000 huéspedes en los campings y áreas de servicio legales de la región.

Para la entidad que gestiona la Red de Acogida de Autocaravanas en el Algarve, esto es solo "una fracción de lo que ocurre en la región", estimando que "entre autocaravanas salvajes y parques ilegales hay un movimiento al menos igual, o incluso mayor".

Fue en un paseo con su perro por el parque de Salema cuando Lusa conoció a Johanna August, una joven turista alemana que revela sentirse "más segura" en Portugal, especialmente en una zona "muy tranquila" como la que encontró en esta parte de la región del Algarve, donde puede estar "en la naturaleza" y salir fácilmente a "dar un paseo". Actualmente "estudiando", está en Portugal desde septiembre del año pasado. Señala que donde "hay mucha más población" y con reclusión no puede "salir de casa". Pero como elige vivir en su "furgoneta", un vehículo adaptado para el alojamiento, puede "saltar de la furgoneta" y estar "en medio de los árboles", algo que no es posible en la ciudad. "Me siento más segura y no me encuentro con tanta gente, me da la sensación de que pueden manejar la situación. No tienen tanto miedo", dice.

La posibilidad de aislarse en su autocaravana es también una de las ventajas que señala Ian Davis, un turista galés que eligió Salema para los meses más fríos del invierno, tras una estancia de dos meses en la zona de Coimbra en octubre. Mientras observa a su mujer en una sesión de "yoga", y superando el evidente valor añadido del clima portugués en comparación con el de Gales, también destaca el hecho de que la pareja tiene todo lo que necesita en la "furgoneta", cocina y baño, saliendo "sólo para las compras". La zona en la que se instalaron garantiza la "distancia" entre las personas, lo que refuerza su "noción de seguridad": "Podemos salir, pasear e ir a la playa sin ver demasiada gente, así que nos sentimos muy seguros y acogidos aquí. No somos intrusos ni una amenaza para nadie", afirma. Con una fecha de regreso a Gales sólo "en julio", Ian revela que durante el primer encierro, en marzo del año pasado, estaban en un camping de Nueva Zelanda y considera que la noción de seguridad que siente en esta "zona rural de Portugal" es "muy similar" a la que se encuentra en el otro lado del mundo.

A casi 60 kilómetros de distancia, el camping de Armação de Pera, en el municipio de Silves, refleja la reducción de la demanda de los campings que suelen buscar los autocaravanistas mayores. Rui Claro destaca que 2019 "fue un año de crecimiento respecto a 2018" y que "hasta febrero, principios de marzo" del año pasado, todo iba "como se esperaba". Pero con la pandemia del covid-19 "todo fue en declive". Un recorrido por el parque revela unas 50 autocaravanas para turistas que eligieron pasar aquí su temporada de invierno, una clientela compuesta esencialmente por jubilados holandeses, ingleses y franceses.

En un paseo con su mascota, una pareja inglesa vuelve a señalar el clima y la seguridad como razones para elegir el Algarve para su temporada de invierno: "En el Reino Unido hay más gente y la gente no escucha al Gobierno, hacen muchas fiestas tontas. Aquí escuchan, llevan mascarillas y lo limpian todo", defiende Richard Everton. Para Maureen Everton, la hospitalidad es uno de los puntos fuertes de los portugueses y la pareja asegura que están vendiendo una casa que tienen en Francia con la perspectiva de comprar otra en el Algarve, donde esperan mudarse con más frecuencia. Una opinión que comparte la también excursionista Peggy Wakeford, residente habitual del parque, donde asegura haberse sentido "mucho más segura" en el momento del encierro de marzo de 2020 "que en el Reino Unido". Peggy incluso dice estar "impactada" por lo que encontró en el Reino Unido cuando regresó en julio, sobre todo porque "poca gente se preocupa por el covid-19, comparado con el comportamiento" que vio en Portugal, al nivel de "llevar mascarillasy guantes", por ejemplo.

Para los empresarios del camping, las previsiones para el verano no son fáciles, pero Rui Claro se muestra esperanzado en que la vacuna pueda "traer más confianza", reduciendo "las cifras de miedo" de nuevos casos y haciendo que "la gente se sienta más cómoda para salir de casa e ir de vacaciones". Joaquim Lourenço prefiere fijarse en las nuevas oportunidades y en los retos a los que se enfrentan las empresas y en la necesidad de "un trabajo bien hecho" para promover lo que, según él, es el valor añadido del país. El empresario señala que la costa portuguesa reúne muchos lugares para practicar el surf, el "motor de la economía del nuevo cliente joven".