El hombre de guerra portugués

Por Marilyn Sheridan, in Estilo de Vida · 18-06-2021 01:00:00 · 0 Comentarios

¿Son realmente portugueses?

Cualquiera que pase tiempo en la playa probablemente se habrá encontrado con una o más de estas criaturas de aspecto punk-rock que parecen globos azules, púrpuras o rosas, arrastrados por la corriente junto con otros desechos en la costa, y con la temporada de baño ya en marcha, es posible que los encuentres mientras nadas o navegas.

Tengo que decirle que no son de Portugal en absoluto, bueno, tal vez debería alegrarme de decirle que Portugal no es responsable de una criatura tan extraña. Su nombre proviene del pólipo superior, una vejiga llena de gas, o neumatóforo, que se sitúa por encima del agua y que se asemeja a un viejo barco de guerra portugués del siglo XVIII a toda vela, o más bien a cascos de la misma época. Los man o'wars también se conocen como bluebotles.

El hombre de guerraportugués (Physalia physalis) suele llamarse medusa, pero en realidad es una especie de sifonóforo, un grupo de animales estrechamente relacionados con las medusas. Un sifonóforo es inusual porque está compuesto por una colonia de individuos especializados y genéticamente idénticos llamados zooides - clones - con diversas formas y funciones, todos trabajando juntos como uno solo. Cada una de las cuatro partes especializadas de un Hombre de Guerra es responsable de una tarea específica: flotar, capturar presas, alimentarse y reproducirse. Se encuentran sobre todo en los mares tropicales y subtropicales, no tienen medios de propulsión sino que se mueven perezosamente por el viento y las corrientes marinas, y por esta razón, si se ve uno, probablemente habrá más al acecho, y por esta razón, las autoridades implicadas pueden cerrar completamente la playa donde se han encontrado para que sea segura.

Son escurridizas porque debajo del globo -que puede estar hasta 15 centímetros por encima de la superficie- se esconden los largos y punzantes zarcillos de tentáculos, y para evitar amenazas en la superficie, pueden desinflar este globo a voluntad y sumergirse brevemente. Estos largos y finos zarcillos pueden extenderse 165 pies de longitud bajo la superficie, aunque 30 pies es más la media. Ellos, y la parte del globo, están cubiertos de nematocistos llenos de veneno que se utilizan para paralizar y matar a los peces y otras criaturas pequeñas, ¡y también te picarán a ti si te atreves a tocarlo!

Para los seres humanos, la picadura de un hombre de guerra es insoportablemente dolorosa, pero las probabilidades de morir a manos de un hombre de guerra portugués son escasas. El hecho de que las muertes sean escasas no significa que se deba tocar una, ya que las picaduras pueden dejar un rastro de ronchas rojas en la piel, calambres musculares, aumento del ritmo cardíaco y vómitos, y una vez una mujer que nadaba en Cerdeña fue picada por una y murió de lo que se cree que fue un shock anafiláctico. Pero cuidado: esta robusta criatura puede seguir picando incluso semanas después de haber sido arrastrada a la orilla, así que no hay que meterse con ella, y después de estar a la deriva durante días antes de descomponerse, incluso un tentáculo cortado puede picarle.

Si tiene la mala suerte de que le piquen, retire primero los tentáculos con una mano enguantada, un palo, una toalla o las aletas de natación. Aclare la zona con agua salada, luego aparentemente con vinagre y después sumerja la zona afectada en agua salada caliente durante unos 20 minutos. Las picaduras pueden causar ampollas o pequeñas llagas poco profundas (úlceras). La piel en el lugar de las picaduras puede tener un aspecto oscuro o púrpura azulado, y la curación puede durar muchas semanas, con la posibilidad de que se produzcan cicatrices permanentes en el lugar de la picadura.
Dado que los peces diminutos constituyen entre el 70 y el 90 por ciento de la dieta del hombre de guerra (también come camarones y otros crustáceos), hay un pez llamado pez de guerra portugués, que juega un juego peligroso: Vive entre los tentáculos aunque sólo es parcialmente inmune a sus picaduras, nadando ágilmente entre los aguijones.

Me alegra decir que el Man O' War tiene algunos enemigos, entre ellos las tortugas marinas bobas y los peces luna de aspecto extraño que tienen la piel lo suficientemente gruesa como para comérselos. Las babosas de dragón azul también son muy aficionadas a ellas: no sólo devoran a las Man O' War, sino que recogen activamente sus toxinas. Después de almacenar las células urticantes del Man O' War en su propia piel, estas babosas lo utilizan como elemento disuasorio para los depredadores.

Si te gusta hurgar en la costa en busca de conchas, etc., ten en cuenta que, en el futuro, puede que no te interese el globo de color azulado y púrpura que estás a punto de investigar.


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