Salen por la noche y, por la mañana, se ven líneas brillantes de mucosidad que a veces van en direcciones erráticas y aleatorias; me pregunto si se pierden o tal vez captan un nuevo olor y se dirigen, sólo para perderlo de nuevo y volver por donde empezaron.

Estas criaturas son plagas comunes de los jardines y pertenecen a la categoría de los moluscos. Se clasifican como gasterópodos, "gastro" que significa estómago y "vainas" que significa pie, una descripción bastante acertada, ya que los estómagos se arrastran sobre un pie.

Tanto las babosas como los caracoles tienen dos tentáculos superiores que sobresalen de la frente. Utilizados para ver y oler, llevan ojos en las puntas.

Los tentáculos inferiores, más cortos, que salen de la cabeza, sirven para el tacto y el gusto.

Las babosas y los caracoles son hermafroditas: pueden ser macho y hembra al mismo tiempo. Me pregunto ociosamente cómo ocurrió esto... ¿era un caracol solitario que buscaba el amor en un paisaje estéril, y vio a otro caracol en el horizonte, pero se sintió tan decepcionado al acercarse y descubrir que eran del mismo sexo que nuestro pequeño molusco enfermo de amor decidió "vale, hoy seré Sharon", y envió las señales adecuadas para descargar algunos huevos?

Quién sabe. Es la forma que tiene la naturaleza de ser flexible, para asegurar la continuidad de la especie, supongo.

Aunque una o dos babosas o caracoles no parezcan gran cosa, las poblaciones pueden aumentar rápidamente, y como cada babosa o caracol puede poner hasta seis lotes de huevos al año, con hasta 80 huevos por lote, y cada uno de ellos madura en tres o seis meses, si no se controla, eso supone cientos de nuevas plagas cada año, multiplicadas por cada babosa o caracol de tu jardín.

Las conchas protectoras de los caracoles también influyen en su ubicación. Para formar su caparazón correctamente, los caracoles necesitan calcio, que obtienen principalmente del suelo. Esta necesidad limita su área de distribución a las zonas en las que el suelo natural y las condiciones climáticas se combinan para mantener el suelo rico en calcio. Obviamente, los de mi jardín deben carecer de calcio, ya que cuando paseo a los perros en la oscuridad siento el crujido blando cuando piso una concha frágil (probablemente fue Romeo el que se acercó a Julieta a pie. Bueno, le he ahorrado la posible decepción de conocer a otro Romeo).

Tanto las babosas como los caracoles se desenvuelven bien en climas cálidos y húmedos, y se limitan a esperar los inviernos en escondites que los protegen hasta que el clima vuelve a ser cálido, pero son muy hábiles para esconderse cuando hace demasiado calor y se seca.

Además, los caracoles de jardín son tan comestibles como los que se encuentran en los restaurantes, y no es raro ver a la gente recogerlos en botellas de agua vacías después de una lluvia. Los caracoles ecológicos de granja, aunque tengo entendido que los chefs franceses prefieren los caracoles cultivados de mayor tamaño para servirlos con su mantequilla de ajo.

Si las babosas o los caracoles se instalan en tu jardín, puedes proteger tus plantas de los daños que pueden causar. Los gránulos para babosas contienen productos químicos nocivos y, en mi opinión, es mejor evitarlos. Se pueden utilizar otros métodos: los posos de café esparcidos alrededor de las plantas son un elemento disuasorio, al igual que las cáscaras de huevo machacadas, y hay quien dice que una maceta de plástico enterrada en el suelo y llena de cerveza funciona, pero me temo que mis perros disfrutarían demasiado.

También puedes plantar lavanda, menta, romero y otras plantas acompañantes que mantienen alejados a los caracoles y las babosas. La tierra de diatomeas (un tipo de polvo hecho a partir del sedimento de algas fosilizadas que se encuentra en las masas de agua) es otra forma de mantenerlos alejados, y por supuesto, bandas de cobre alrededor de las macetas o plantas - no les gusta tocar el cobre ya que se produce una reacción química cuando se arrastran sobre el metal, lo que provoca sensaciones desagradables en su piel. Esa es la teoría. Mi forma de proceder es mucho menos técnica: las que encuentro reciben una breve lección de vuelo sobre el muro de mi jardín.