La investigación procedía de una respetada organización sin ánimo de lucro, FREOPP, la fundación para la investigación sobre la igualdad de oportunidades. Creo que es justo decir que muchos lectores no están de acuerdo con sus conclusiones, pero los hechos son los siguientes.

El sistema sanitario moderno de Portugal se fundó en 1979 con la creación del Servicio Nacional de Salud portugués. Hay que tener en cuenta que esto ocurrió sólo cinco años después de la revolución de 1974 y que la creación de un servicio sanitario público adecuado conllevó muchos retos. El NHS del Reino Unido fue puesto en marcha en 1948 por el entonces ministro de Sanidad Aneurin Bevan, y a pesar de llevar treinta años en Portugal, el NHS sigue suscitando grandes problemas y críticas. Las expectativas de la gente respecto a un servicio sanitario gratuito son altas, pero difíciles de cumplir.

En caso de emergencia

El servicio de salud de Portugal se ve en su mejor momento en una emergencia. Sé por experiencia propia que si llamas a una ambulancia es poco probable que esperes más de diez minutos, aunque eso depende de tu ubicación. Nuestro nieto acudió a socorrer a una anciana que sufrió una caída en Oxford la semana pasada y la ambulancia tardó cuatro horas en llegar. Tenía una fractura de cadera. Nunca he oído hablar de semejante retraso en Portugal.

Instituto Nacional de Emergencias (INEM)

Los paramédicos del INEM (que son las ambulancias amarillas) están bien formados y son eficientes, y los servicios de urgencias de todos los hospitales con los que he tenido trato son rápidos y buenos. Estas ambulancias se mantienen localmente en espera, normalmente en la estación de bomberos local, una de las razones por las que pueden llegar tan rápidamente. Además, el servicio del INEM cuenta con "médicos voladores", que son los pequeños coches amarillos que se ven al acudir a un accidente o emergencia. Llevan un médico y una enfermera que pueden iniciar inmediatamente el tratamiento adecuado más allá de lo que puede hacer un paramédico. También tienen helicópteros estacionados a pocos minutos de cualquier emergencia apropiada, el INEM está muy bien equipado y bien entrenado. Los bomberos locales también disponen de ambulancias para atender necesidades menos graves. En caso de emergencia, el INEM ofrece un servicio extraordinario (gratuito).

A una persona de un grupo que conozco bien le dijeron a su regreso al Reino Unido "nunca habría recibido un trato tan bueno aquí". La mayoría de los médicos y enfermeras con los que he tenido algún trato parecen recurrir por defecto al inglés al tratar con cualquier extranjero, y en la mayoría de los casos es un inglés muy bueno. Eso es en el Algarve y puede que no sea el caso más al norte.

Tiempos de espera en las consultas externas

Uno de los principales problemas parece ser el departamento de consultas externas de los hospitales. Se trata en parte de un problema cultural, ya que la mayoría de los portugueses acuden directamente a las consultas externas de los hospitales para cualquier problema de salud.

El gobierno ha intentado, con éxito parcial, solucionar este problema abriendo centros de salud en la mayoría de los pueblos y ciudades. En teoría, aquí es donde debería encontrar su "médico de cabecera", pero la grave escasez de médicos hace que pueda esperar años hasta que le asignen un médico. Mientras tanto, habrá un médico en servicio, pero hay una gran demanda para verlos. Las enfermeras son muy buenas y parecen capaces de resolver problemas menores con poca demora. La realidad es que si vas directamente al hospital verás a un médico, aunque con una demora de dos o tres horas. En los últimos años, el paciente será evaluado rápidamente por una enfermera de triaje para determinar la urgencia del tratamiento necesario, pero seguirá siendo una larga espera a menos que sea urgente.

A pesar de los esfuerzos del gobierno, la falta de médicos de familia, lo que los ingleses llaman GP, es un problema importante. Si se trata de una enfermedad rutinaria o leve, es posible que haya que esperar mucho tiempo para recibir tratamiento, incluso para conseguir una cita. Si se consigue un médico de familia, las cosas pueden ir un poco más rápido, aunque la falta de especialistas para tratamientos no urgentes sigue siendo un problema.

Público vs. Privado

Para satisfacer las necesidades de tratamiento y atención rápidos, el sector privado se ha desarrollado con una rapidez impresionante. Tienen sus propios servicios de urgencias donde se puede ver a un médico las 24 horas del día. Como el seguro médico es bastante menos caro en Portugal que en muchos países europeos, el sistema sanitario privado parece ser una alternativa muy viable al sector público. Es rápida, accesible y de alta calidad. El coste de ver a un médico o especialista, si no se tiene un seguro médico privado, parece ser de unos 70 euros por una consulta de hasta treinta minutos. El sector privado puede ofrecer todos los servicios que el sector público puede ofrecer, y con una alta calidad de tratamiento.

Por ejemplo, si necesita atención de urgencia, el sistema sanitario público le atenderá muy bien y muy rápido, y el tratamiento, etc., será gratuito. La mayoría de los países tienen acuerdos bilaterales con el sistema sanitario portugués. Como residente o visitante extranjero, la atención sanitaria de urgencia es extraordinaria.

Busque un seguro médico privado

Hay una amplia cadena de clínicas locales privadas en todas partes que pueden atender rápidamente las dolencias menores. Aunque tiene un coste, es con diferencia la mejor manera de encontrar un médico de cabecera.

Para la atención sanitaria cotidiana no urgente, el sector privado puede ofrecer todo lo que necesita. Busque un seguro médico, la cobertura básica puede obtenerse por unos 25 euros al mes mientras se es joven, y unos 50 euros al mes para alguien de unos 50 años. Busque una compañía que tenga un acuerdo directo con los hospitales privados, para que le paguen directamente la factura.