He estado buscando plantas de poinsettia, ya que son la personificación de la Navidad, con ricos colores rojos y verdes.

Tengo que decir que, en el momento de escribir esto, todavía no he visto ninguna, al menos no de verdad, aunque el centro de jardinería que he visitado hoy ya era una obra maestra de la Navidad, con nieve falsa hasta las rodillas, guirnaldas de pino, adornos y alegres Papás Noel, y me he sentido como si estuviera en una versión botánica de un conocido almacén de muebles sueco, no había escapatoria en mi ruta, ¡sólo tenías que atravesarlo todo! Tenían ramos de poinsettias artificiales entre sus expositores, y no hay nada malo en ello, me apresuro a añadir, ya que ciertamente durarán más que las reales, pero una real puede plantarse en Portugal, y hay una gran posibilidad de que al menos siga siendo una planta viable para el próximo año.

La flor de Pascua (Euphorbia pulcherrima) es originaria de México y Centroamérica, y debe su nombre a Joel Robert Poinsett, botánico y primer ministro de EE.UU. en México, que se dice que introdujo la planta en EE.UU. en la década de 1820 y empezó a enviarla a sus invernaderos de Carolina del Sur. Antes de llamarse poinsettia, su nombre original era "flor de llama mexicana" u "hoja pintada".

Su historia se remonta a los antiguos aztecas, que veían la planta como un símbolo de pureza, y las plantas crecen en estado salvaje en los bosques tropicales. En un principio, se cultivaba por una razón práctica: fabricar tintes rojos y medicinas.

La leyenda mexicana cuenta que en algún momento del siglo XVI la planta se convirtió en sinónimo de la Navidad: una niña que quería preparar un regalo para celebrar el nacimiento de Jesús no tenía dinero para ofrecer un regalo adecuado, y la historia cuenta que un ángel se le presentó en una visión y le dijo que recogiera plantas y hierbas que crecían a lo largo del camino y las colocara en el altar de la iglesia como un humilde regalo entregado con amor. Allí brotaron hojas rojas y verdes, lo que hizo creer a los feligreses que eran testigos de un milagro navideño.

Sus colores van del blanco cremoso al rosa, pasando por el tradicional rojo, y las partes coloridas son en realidad brácteas, que parecen pétalos, con pequeñas flores amarillas en el centro, llamadas ciatias. Algunas variedades tienen brácteas con dibujos en rojo y blanco, rosa y blanco, o verde y blanco e incluso naranja brillante. Estas llamativas brácteas atraen a los insectos y caen después de la polinización.

Curiosamente, las brácteas cambian de color en respuesta a los días más cortos del invierno y, de hecho, florecen cuando los días se acortan. Para animarlas a "colorearse" a tiempo para la Navidad, unas 8 semanas antes de la época de exhibición, necesitan tanta luz brillante como sea posible para absorber la energía para la producción de color durante el día, pero no deberían recibir ninguna luz durante al menos 12 horas al día, quizás tapadas con una caja de cartón o puestas en una habitación oscura durante la noche.

Para que sigan floreciendo cada año, necesitan cuidados: cuando las hojas empiecen a amarillear o cuando la planta deje de ser deseada en la temporada festiva, retén el agua gradualmente y mantén la planta algo seca; riega sólo lo suficiente para que los tallos no se marchiten. Puedes cultivarlas al aire libre en tu jardín si vives en una zona libre de heladas, y recuerdo haber mantenido una en una terraza protegida. Ya sea en maceta o en el suelo, deben podarse dos veces al año, primero en primavera y de nuevo a finales del verano. Leí en alguna parte que recordar los meses "A" es un consejo útil, abril y agosto. Para la primera poda, en abril, elimine todo el follaje y recorte todas las ramas a 4-6″ de altura. Sí, suena drástico, pero fomentará el nuevo crecimiento - y utilice fertilizante tan pronto como surja este nuevo crecimiento.

Las poinsettias no deben comerse, aunque no son perjudiciales para la salud de los animales ni de las personas: no son venenosas, pero la savia puede provocar dermatitis.