Nunca había oído hablar de ellas, aunque debo decir que el año pasado vi algunas, pero no sabía qué eran ni por qué de repente encontraban mi armario un lugar tan acogedor para pasar el rato.

Son polillas pequeñas, de color marrón-beige, que miden aproximadamente media pulgada de largo. A veces se llaman polillas de la comida india (Plodia interpunctella), y puede que haya tenido la mala suerte de encontrarlas revoloteando por el interior de sus armarios de cocina. Las polillas se sienten atraídas por cualquier alimento seco sin cerrar -harina, galletas, pasta, cereales de desayuno, frutos secos, alimentos para mascotas e incluso mezclas de popurrí-, pero no asuma automáticamente que la infestación se debe a una mala gestión de la casa: a veces ya están en la harina o los cereales, ya que es posible que las polillas hayan puesto sus huevos en una instalación de envasado de alimentos o en contenedores a granel en algún lugar. Esto explicaría por qué pueden estar dentro de una bolsa de harina o granos antes de que la hayas abierto. No hay nada más espeluznante que verter los cereales y que se muevan con sus desagradables gusanitos. También les gusta tejer sus telas de araña debajo de los estantes de la despensa, en las esquinas, debajo de los estantes, donde no se pueden ver.

Las buenas noticias son que no causan enfermedades, incluso si cocinas y comes accidentalmente algunas larvas (asqueroso), y que no se escapan para comerse tu ropa. La mala noticia es que pueden ser realmente difíciles de erradicar, especialmente si han completado su ciclo vital y se han dispersado por toda tu despensa. La razón por la que son tan difíciles de eliminar es que una polilla hembra puede poner hasta 400 huevos a la vez, y una vez que han eclosionado, las larvas se alimentan y crecen sigilosamente (en tu bolsa de harina, quizás) durante varias semanas antes de hilar un capullo (pupa) y emerger como polilla adulta. El ciclo de vida de esa polilla puede durar desde un mes hasta 10 meses, dependiendo de la temperatura, la fuente de alimento, etc.

Siguiente paso: cómo deshacerse de ellas. Son unos diablillos tenaces, así que tendrás que ser muy diligente. Saca todo del armario y tira los productos contaminados: no los tires al cubo de la basura en un rincón de la cocina, sino sácalos por completo de la casa y llévalos directamente a los contenedores de la calle. Aspirar: los huevos son diminutos, por lo que es fácil pasarlos por alto. Hay muchas sugerencias para intentar eliminarlos, desde limpiar y fregar todas las superficies con agua caliente y jabón, añadir aceite de menta al lavado, luego una solución 50:50 de vinagre blanco y agua, o utilizar una solución débil de lejía. Luego, como elemento disuasorio, puedes dejar hojas de laurel, cáscara de limón, canela espolvoreada, pimienta negra, menta o cilantro en las estanterías tras la limpieza. Otros juran que el ácido bórico y la tierra de diatomeas en polvo son eficaces para llegar a los rincones donde ponen sus huevos. El polvo es útil, ya que se puede espolvorear y se mantendrá en su sitio, sin llegar a los alimentos. La tierra de diatomeas es segura si se ingiere accidentalmente, pero no se debe mezclar con los alimentos, sino que se debe esparcir por los propios estantes. Incluso hay sprays comerciales que puedes probar.

Sí, te oigo gemir, una pesadilla, y también tendrás que quitar y sustituir los revestimientos de las baldas que estén rotos o descascarillados, y limpiar a fondo todas las esquinas, grietas o agujeros de las baldas, los tiradores, las bisagras de las puertas, incluso la parte inferior de las baldas.

Antes de volver a colocar cualquier cosa, compruebe los bordes de las latas y cajas de almacenamiento e incluso los artículos no alimentarios que pueda guardar en el mismo lugar. Las larvas pueden incluso masticar las bolsas de plástico con cierre, así que comprueba si hay pequeños agujeros por donde puedan haber entrado. Se meterán entre los tejidos de una cesta de mimbre (que también comerán), y entre los pliegues de las bolsas de papel en las que pueda estar almacenada la comida. Ahora es el momento de invertir en recipientes de plástico, cristal o metal para todo.

Son las polillas del infierno, y unos demonios de los que hay que deshacerse. Puede parecer mucho trabajo, pero merecerá la pena el esfuerzo.