En algunas de mis anteriores aventuras de la historia de "Renature", seguí oyendo hablar de lo que sonaba como una sustancia bastante mágica y que cambiaba las reglas del juego conocida como "biochar". De hecho, tanto Julia (La hierba es más verde con las cabras) y Sebastián (La planta de caca de cerdo) me hablaron de sus maravillas y Julia me dijo que incluso organiza talleres en su Terra Robinia en su granja (cerca de Messines) sobre cómo fabricarlo.

La persona que viene a dar estas clases es un tipo holandés/portugués llamado Martijn y empecé a tener la sensación de que era el hombre que necesitaba ver. Vive cerca de São Brás y ahora que el verano ha terminado (y la temporada de hacer biocarbón ha comenzado de nuevo) me invitó muy amablemente a visitarle en lo que él llama su "Parque de Permacultura".

Ahora, antes de continuar, tal vez debería intentar responder a lo que podríamos llamar "la pregunta candente":

¿Qué es el biocarbón?

Bueno... admito que yo tampoco lo sabía y, después de que Martijn me saludara cordialmente y me invitara a su pequeña casa, trató pacientemente de explicarme (y mostrarme) la respuesta a esa pregunta.

Martijn conoce muy bien su trabajo y los procesos científicos, las temperaturas y las matemáticas que hay detrás. No hay manera de que yo sea capaz de seguir todo eso. Me temo que lo mejor que voy a poder ofrecer es lo esencial. Una especie de "biocarbón para tontos", por así decirlo.

Teniendo esto en cuenta, la respuesta más sencilla es que el biocarbón es: carbón vegetal, pero enterrado.

Para una respuesta un poco más compleja, tal vez deberíamos empezar hablando de las plantas y de cómo realizan lo que podría considerarse el truco de magia definitivo, a saber: la fotosíntesis. Como todos sabemos, "respiran" dióxido de carbono y (para nuestra eterna gratitud) expulsan oxígeno. A continuación, utilizan ese carbono (junto con un poco de sol y agua) para "construirse a sí mismas" (un truco bastante ingenioso, hay que reconocerlo).

Sin embargo, cuando una planta muere, empieza a descomponerse lentamente y ese carbono se libera de nuevo a la atmósfera. De hecho, a menudo aceleramos el proceso prendiéndole fuego, ya sea para calentar nuestras casas o, como ocurre a menudo aquí, haciendo hogueras para limpiar el terreno y quitar todas las ramas y demás.

Ahora bien, el biocarbón se produce cuando todavía lo quemamos, pero en un lugar con oxígeno limitado, un proceso conocido como "pirólisis".

¿Cómo se fabrica?

Martijn vino a vivir a Portugal hace 8 años y se interesó por aprender más sobre permacultura, lo que le llevó a interesarse cada vez más por el biocarbón. Sin embargo, para fabricarlo necesitaba el equipo adecuado y esto, en un extraño giro del destino, ha significado que ha tenido que aprender a ser también un soldador bastante experto.

Utilizando una combinación de metales que compra, así como trozos y piezas que encuentra por ahí, ha estado experimentando con la creación de todo tipo de quemadores de biocarbón. El principio básico de todos ellos es limitar el oxígeno quemando desde arriba (el secreto de un fuego sin humo) y detener el proceso en el momento justo con el uso de agua o arena.

Inventos de carbono negativo

A base de ensayo y error, ha ido perfeccionando su técnica y su último quemador, que me enseñó en su casa, era especialmente ingenioso. Se trata de su "estufa de interior de biocarbón de carbono negativo". Usando lo que se llama un "gasificador" (que me pareció un termo), lo llenó con pellets de madera y, con agujeros estratégicos en el fondo para dejar entrar el aire suficiente, lo encendió desde arriba y las llamas empezaron a dispararse hacia arriba (como un cohete al revés) en la estufa donde cocina sopas y guisos e incluso pizza (con su horno de pizza casero).

Y ya que estamos (pero no me preguntes cómo), también se las arregla para darse un baño con el calor que producen sus quemadores.

Sólo tiene que acordarse de que, cuando la llama se vuelve azul, hay que detener el proceso colocándola en un cajón de arena. Y, una vez que se ha bañado y alimentado, en lugar de que el combustible se "esfume" literalmente, le queda este biocarbón de muy alta calidad.

Ahora bien, el proceso devuelve algo de carbono a la atmósfera (por eso también tiene una chimenea), pero es mucho menos de lo que ocurriría si el material se dejara descomponer de forma natural y, de hecho, acaba siendo lo que se conoce como "carbono negativo".

Verás, ahora que el material orgánico se ha convertido en biocarbón, tardará mucho más en descomponerse. De hecho, evitará que ese carbono vuelva a la atmósfera durante cientos (si no miles) de años. Lo cual es estupendo, pero aún es mejor...

Los beneficios: todo y el fregadero de la cocina

Hay una larga lista de beneficios y razones por las que la "gente de Renature" está tan entusiasmada con este material. Martijn lo llama un "multiplicador de fuerza" y dice que casi todos los aspectos de una granja o finca pueden ser mejorados por la adición de biocarbón.

Voy a simplificar las cosas, pero una vez que se ha secado y desmenuzado (la parte que requiere más trabajo, y también la razón por la que es posible que necesites un baño después), el principal beneficio es que hace maravillas con el suelo. Es muy poroso y, por tanto, capaz de atraer y retener agua y nutrientes, lo que a su vez aumenta la fertilidad y la biodiversidad del suelo. Esto significa que crecen más plantas y empiezan a hacer lo suyo, capturando más carbono y creando más "combustible de biocarbón", completando así el círculo.

Incluso puedes dárselo a tu ganado, ya que mejora su digestión e incluso, según me dijo Martijn, los experimentos han demostrado que hace que las vacas produzcan menos metano (aunque no sé muy bien cómo se miden estas cosas).

También es útil en la cocina. Funciona súper bien para lavar los platos, incluso en agua fría y sin necesidad de jabón. Según Martijn, si pones un trozo en la nevera absorbe los malos olores y mantiene la comida fresca, e incluso puedes cepillarte los dientes con él. Lo dejo ahí, pero la lista sigue y sigue...

¿Qué materiales se pueden utilizar?

Se puede hacer biocarbón con casi cualquier material orgánico y Martijn está dispuesto a probarlo todo. Me mostró un cuerno de cabra carbonizado y un cráneo de perro que hizo para un amigo.

El campo de juego de la permacultura

No tengo espacio para contarlo todo, pero Martijn me mostró el resto de la zona de juegos de la permacultura y resultó que era realmente un mago cuando se trata de la cosa del jardín también. Sus especialidades eran una "súper" planta llamada vetiver, así como la salvia blanca (el tipo especial de salvia que las brujas queman para ahuyentar a los malos espíritus).

Re-'ciclo'

Martijn también es bastante negativo en cuanto a las emisiones de carbono en otros aspectos de su vida. Por ejemplo, no tiene coche y se mueve en bicicleta. Si visitas Campo de juegos de permacultura (Jager Biochar) en Facebook o jager.biochar en Instagram te impresionará, no solo por las fotos de sus quemados de biocarbón en llamas y otros proyectos en curso, sino también por cómo se las arregla para cargar con todas las herramientas y el metal necesarios para fabricar sus quemadores.

De hecho, parecía bastante despreocupado por cómo iba a llegar hasta Messines para el siguiente taller en el Terra Robinia ese fin de semana. Para ser sincero, no me sorprendería que lo próximo que invente sea un jetpack de biochar. Lo veo como una mezcla entre Iron Man y el Capitán Planeta.