Me sorprendió saber que en Portugal hay lobos, aunque no creo que aparezca uno en mi puerta aquí en el sur, pero sí se pueden encontrar en las zonas del norte y del centro del país. Son activos sobre todo por la noche, evitando el contacto con los humanos, que son probablemente su mayor depredador. Como los lobos son animales salvajes, cazan cualquier presa, incluidas las gallinas, las ovejas y cualquier animal doméstico, y los ganaderos, con razón, los querían fuera de sus tierras. Pero ahora, el lobo ibérico, que ha estado en peligro de extinción, está protegido por ley desde 1988 en Portugal.

En 1907 se describió como una subespecie del lobo gris, con el nombre científico de Canis lupus signatus, el lobo ibérico, y según el Wolf Preservation Trust del Reino Unido, los lobos que se encuentran en Portugal y España forman una única población. Se calcula que hay unas 300 manadas reproductoras en España, y sólo 50-60 en Portugal.

Los lobos fueron en su día numerosos en Portugal, pero en 1910 la población estaba en declive, ya que no sólo sufrieron la pérdida de su hábitat, sino que algunas de sus especies de presa elegidas se extinguieron. Los estudios estiman que la población de lobos en Portugal es de entre 250 y 300 animales, que sólo se dan en el norte y el centro del país, lo que corresponde al 30% de su área de distribución original. En comparación, Rumanía tiene la mayor población de lobos de Europa, estimada en 2.500 ejemplares.

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Estas criaturas no son mucho más grandes que un perro grande: las hembras pesan entre 25 y 35 kg y los machos entre 35 y 55 kg.

Son carnívoros y, de hecho, desempeñan un papel importante en el control de los jabalíes, pero también se alimentan de ciervos y conejos silvestres; también son oportunistas y se alimentan de cualquier carroña (animales muertos) que encuentren mientras vagan.

Viven en pequeñas manadas de hasta 7 miembros, y su hábitat elegido son los paisajes agrestes y boscosos para escapar de los humanos. Sin embargo, es posible que habiten en todo tipo de hábitat, desde zonas montañosas hasta zonas agrícolas.

El macho y la hembra dominantes son los únicos miembros de la manada que pueden reproducirse, y suelen ser monógamos, formando a menudo un vínculo de pareja para toda la vida, estando el resto de la manada formada por otros "inmigrantes" no emparentados, así como por subadultos de años anteriores. La hembra entra en celo una vez al año, y una vez preñada, su periodo de gestación es de entre 60 y 65 días. Nacen cuatro o cinco cachorros en una madriguera excavada por la hembra, o en una cueva u otro agujero, y los cachorros nacen ciegos, con los ojos cerrados hasta que tienen entre 12 y 15 días. La hembra permanece con ellos constantemente durante las primeras 3 semanas, y su compañero y otros miembros de la manada le llevan comida. Los cachorros permanecen en la madriguera hasta que tienen entre 8 y 10 semanas, y son alimentados con comida regurgitada por todos los miembros de la manada hasta que tienen unos 45 días, que es cuando empiezan a comer carne por sí mismos. La mayoría de los lobos jóvenes se dispersan de sus manadas familiares cuando tienen 2 o 3 años.

Territorial

Son extremadamente territoriales, y las manadas suelen defender enormes áreas de entre 100 y 500 km2, trabajando juntas para cazar, criar a sus crías y proteger su territorio.

A los lobos les gusta jugar y, para los cachorros, el juego es una forma importante de aprender las habilidades que necesitarán para cazar y comunicarse.

En apariencia, tienen un pelaje pardo, cuyo color varía entre el gris claro y el marrón rojizo. Algunos datos interesantes: el oído de un lobo es 16 veces más agudo que el de un humano, necesitan unos 3 kg de carne al día, pero pueden ayunar durante varios días cuando no hay comida disponible y pueden correr a velocidades de hasta 50 km por hora si es necesario. Su aullido, que hiela la sangre, es su forma de comunicarse entre sí, tal vez su ubicación, advertencias sobre depredadores, etc.

Con una boca llena de 42 dientes de cuatro tipos diferentes, son capaces de desgarrar, mordisquear, perforar y aplastar.