Con la subida de los precios de los alimentos, quizá sea el momento de dedicar una parcela del jardín a cultivar algunas hortalizas, pero un jardinero novato puede sentirse desconcertado por las opciones y no saber por dónde empezar. No requiere mucho tiempo, pero los beneficios serán satisfactorios tanto para el bolsillo como para el estómago.

Una vez que hayas encontrado el lugar adecuado, lo más difícil es preparar el terreno, y ahora es un buen momento antes de que la tierra esté demasiado seca y sea impracticable. Una buena idea (que algunos llamarían trampa) es crear un área cuadrada o rectangular utilizando tablas viejas para los lados y rellenarla con tierra comprada o mezclar tu propia tierra con unas cuantas bolsas para obtener una parcela vegetal instantánea. De este modo, crearás un bancal elevado, que será más cómodo para tus rodillas y tu espalda mientras desbrozas y, en última instancia, recoges tus cultivos.

Una vez que estés preparado, elige una selección de verduras que sepas que vas a comer, ya que no tiene sentido cultivar algo que no vas a utilizar.

Puedes empezar por las semillas, pero a veces es más fácil comprar una bandeja de plántulas cuyo viaje hasta tu mesa ya ha comenzado.

He enumerado algunas hortalizas con las que podrías empezar; no es una lista completa ni mucho menos, pero puede ser buena para los principiantes.

Zanahorias

Son fáciles de cultivar siempre que la tierra sea suelta y arenosa, y basta con esparcir las pequeñas semillas en una zanja poco profunda, y una vez que empiecen a crecer, acláralas para que tengan algo de espacio de crecimiento. Si la cosecha es deforme o corta, a menudo se debe a un suelo pedregoso, por lo que el consejo es mantenerlo suelto y bien drenado. Lo bueno de las zanahorias es que, si obtienes una cosecha abundante, puedes escaldarlas y congelarlas una vez limpias y cortadas.

Lechuga

Si te gustan las ensaladas, las lechugas son fáciles de cultivar, pero ten en cuenta un consejo si cultivas a partir de semillas: siembra sólo unas pocas para empezar y espera una o dos semanas antes de sembrar más; así te asegurarás de tener una cosecha graduada, en lugar de que lleguen todas a la vez y se desperdicien.

Hay muchas variedades entre las que elegir, y las hojas pueden cortarse a medida que crecen, y puedes disfrutar de varias cosechas de la misma planta simplemente cortando lo que necesites cada vez. Deja entre 8 y 10 pulgadas entre plantas. A medida que vayas entresacando las plantas jóvenes, guarda las hojas pequeñas y delicadas para las ensaladas.

Judías

Crecen incluso en suelos bastante pobres porque fijan el nitrógeno sobre la marcha. Las variedades de arbusto no requieren espaldera, pero las variedades de palo proporcionan una cosecha más prolongada. En las zonas frescas, las judías rojas son las más fáciles de cultivar. En las zonas cálidas, las habas, los guisantes del sur y los espárragos también son muy fáciles de cultivar. Todas las plantas de judías crecen rápidamente y prosperan en suelos cálidos y húmedos.

Patatas

Las patatas son otro cultivo fácil de cultivar a partir de las "patatas de siembra" que puedes comprar, o puedes utilizar tus viejas patatas que están mostrando "brotes" - pero la tierra necesitará un poco más de atención primero creando montículos de unas 8" de altura y 12" de separación - y utiliza una patata por montículo. Utiliza un cuchillo de cocina dentado para cortar la patata en trozos que contengan cada uno un brote, pero no importa si un trozo tiene más de un brote. Los brotes de patata deben plantarse con el lado cortado hacia abajo, con el lado del brote hacia arriba. Deberás plantar cada trozo a 3-4″ por debajo de la superficie de los montículos, para que las plantas tengan espacio para crecer tanto por debajo como por encima del suelo. Utiliza un lugar soleado y mantenlos regados, y pronto verás cómo las plantas asoman su verdor por encima del suelo. En general, se necesitan unos 3 meses para empezar a desenterrar las patatas, pero la espera merece la pena.