A diferencia de las antiestéticas fábricas de gas que algunos recordamos de nuestra infancia, las modernas instalaciones alemanas cerca del pueblo de Rehden son algo más vanguardistas. No se trata de un edificio imponente e incrustado de óxido, rodeado de bandejas de poliestireno grasiento para llevar, que se traen de los cubos de la tienda de comida rápida de enfrente. Esto se debe a que la mayor parte de las instalaciones están ocultas bajo tierra (y no hay ninguna tienda de comida rápida). La instalación es de una escala alucinante, con una superficie equivalente a casi 1.000 campos de fútbol y capacidad para almacenar casi 4.000 millones de metros cúbicos de gas. A pesar de su enorme tamaño, esta instalación sólo almacena el 20% del gas almacenado en Alemania.

A pesar de estas asombrosas estadísticas y de las increíbles dimensiones físicas, lo realmente importante es esto: La instalación es propiedad y está gestionada por el gigante energético ruso Gazprom. Lo que entra y lo que sale de esta instalación está regulado en última instancia por manos rusas. Tengo la sensación de que ya te estás haciendo una idea y estás viendo el dilema que supone esto.

Ahora bien, por si todo esto no fuera suficiente para reflexionar durante un rato, Gazprom controla también el 33% de las instalaciones de almacenamiento de gas austriacas, holandesas y alemanas. Preocupantemente, en 2021 la cantidad de gas natural almacenado en estas y otras instalaciones de almacenamiento, dentro de la UE-27, se redujo a niveles precariamente bajos, lo que provocó fuertes subidas de precios.

Se nos dijo que los suministros de energía se estaban agotando debido a la creciente demanda post-pandémica, pero de alguna manera me resulta difícil de tragar hoy en día. Las bajas reservas de energía en Europa seguramente le dieron a Putin la ventaja extra que necesitaba para planear su invasión de Ucrania. La disminución de las reservas de energía significaba que Putin tenía su pie presionado firmemente contra la garganta de Europa. Con sus manos sobre el interruptor de "GAS OFF", era muy poco lo que Europa u Occidente podían hacer para disuadir cualquier posible invasión rusa sin pagar un precio muy alto. La invasión en curso ha dejado al descubierto el talón de Aquiles de Alemania y, por tanto, de Europa en general. Es la energía, la sangre vital de la civilización occidental.

Pero no sólo los alemanes se encuentran expuestos a las artimañas de los gigantes energéticos rusos. Lo mismo puede decirse de los italianos, que han invertido aún menos en energías renovables. De hecho, gran parte de Europa se ha metido de cabeza en el mismo atolladero estratégico al depender demasiado de los suministros justo a tiempo de regímenes despóticos, incluido el Kremlin.

DE ACUERDO. Te oigo decir que la retrospectiva es algo maravilloso. Pero seamos sinceros. No hace falta ser un experto estratega o un economista de pleno derecho para comprender la magnitud de esta locura largamente elaborada. Delante de nuestras narices occidentales se ha ido acumulando el incómodo hecho de que la Rusia de Putin suministraba más del 40% de las importaciones de carbón y gas de la UE-27 y más del 25% del crudo de la UE. Eso es un gran puñado de "short & curlies" al que hay que agarrar colectivamente...

Por supuesto, Alemania se ha visto especialmente expuesta a los últimos acontecimientos porque el país se ha convertido en una gigantesca potencia económica, el gran centro europeo de fabricación de alta calidad. Para que esto siga siendo sostenible, Alemania necesita un flujo seguro de energía fiable y rentable. Este era y sigue siendo un componente clave del plan maestro económico germano. Sin embargo, aquí también radica el problema. Actualmente hay un coro creciente que pide que Alemania y la UE eviten la energía rusa. Esto ha provocado un frenesí de actividad, ya que los gobiernos individuales están tratando de encontrar alternativas viables como parte de una campaña a nivel de la UE para reducir las importaciones de gas ruso, hasta en un 66% en los próximos doce meses.

Una desviación tan drástica de la energía de origen ruso significa que los responsables políticos occidentales deben prepararse para una posible escasez de gas natural y petróleo. Antes de poder cortar el suministro ruso de forma realista, es necesario asegurar nuevas fuentes y construir nuevas infraestructuras. Todo esto requiere tiempo y una gran inversión de capital. Sin los suministros rusos, Europa tendría que prepararse para un viaje lleno de baches en lo que respecta a la seguridad energética. Los líderes europeos se han visto reducidos a llevar sus aceitados cuencos de mendicidad de un déspota a otro. Nuestros estimados líderes se encuentran agitando talonarios de cheques en vivacs iluminados por el humor mientras intentan discutir la futura seguridad energética del mundo occidental.

No se puede descartar la perspectiva de una crisis energética prolongada como consecuencia de la invasión de Ucrania por parte de Putin. El gobierno polaco, que se ha sentido especialmente vulnerable ante las amenazas de Rusia, ha presionado a los Veintisiete para que detengan todas las importaciones energéticas rusas. Mientras tanto, en una maniobra que imita la vieja secuencia inicial de dibujos animados de la BBC "Have I got News for You", Moscú amenaza con cortar el suministro de gas a Europa de todos modos.

Alemania ha suspendido a regañadientes su programa clave del gasoducto Nord Stream 2. Si hubiera seguido adelante como estaba previsto, este último gasoducto habría duplicado los suministros de gas ruso. Sin embargo, Alemania no puede ir más allá en la sanción a Rusia. El país se encuentra completamente paralizado por su dependencia de la energía rusa. Las autoridades alemanas se han resistido a las peticiones de un embargo total, pues de lo contrario Alemania se vería perjudicada aún más que Rusia. Las autoridades alemanas han advertido de que detener el suministro energético ruso no es factible a corto o medio plazo, alegando las graves consecuencias para las economías de Europa.

La factura energética diaria de la UE, a pagar a Moscú, asciende a más de 800 millones de euros. Por ello, el Presidente de Ucrania, Volodymyr Zelensky, ha rogado en repetidas ocasiones a la UE que corte los lazos económicos con Moscú. A Zelensky le preocupa que Putin esté utilizando los ingresos cada vez mayores de las exportaciones de energía para financiar la ofensiva militar contra su país y, potencialmente, contra otros.

No podemos desestimar las advertencias de Zelensky sobre posibles incursiones rusas más allá de la frontera ucraniana. Digo esto porque ya hemos aprendido que no podemos simplemente suponer que Vladimir Putin no se abstendrá de invadir los territorios vecinos si siente que puede hacerlo. Hemos visto por nosotros mismos la depravación de su régimen. Literalmente no tiene límites. La propia retórica de Putin ha amenazado escalofriantemente con el uso de armas de destrucción masiva. Es difícil descartar que se trate de amenazas vacías, teniendo en cuenta la insensible tendencia del régimen de Putin a las tácticas militares de "tierra quemada", como tristemente se ha visto en Siria.

En mi opinión, esto se está convirtiendo en una crisis energética como ninguna otra. A diferencia de las crisis anteriores, que acabaron resolviéndose gracias a las fuerzas del mercado, ésta podría resultar diferente. Esta vez es diferente porque ha surgido un enorme agujero negro. Un agujero negro que puede absorber y devorar toda la energía y las materias primas que cualquiera quiera arrojarle. Es la singularidad que todo lo consume y que ha surgido en la forma de la China moderna.

El mundo occidental puede evitar toda la energía rusa que crea que puede permitirse, pero el quid de la cuestión está claro para todos. Cualquier superávit que pueda crearse mientras Europa le da una bofetada a Putin simplemente se desviará hacia el Este, hacia una alegre China. El gran emperador de Oriente soltará un poderoso eructo de satisfacción mientras Occidente se escabulle, como ratoncitos, en busca de las migajas.