Creo que casi todo el mundo tiene pimienta en la cocina para sazonar. La pimienta negra es ahora la especia más utilizada en el mundo, pero la pimienta blanca se sigue utilizando en las cocinas profesionales para condimentar las salsas blancas, para evitar que los puntitos negros estropeen el aspecto de las creaciones cremosas.

Me puse a pensar en dónde crecen los granos de pimienta: ¿son una semilla? ¿Se desentierran o qué? Resulta que en realidad son frutos que crecen en una vid, que se secan para producir los granos de pimienta que conocemos. La planta de la pimienta negra, Piper nigrum, es una enredadera que produce espigas de flores verdes y pequeños frutos oscuros (o drupas) -los granos de pimienta- que se secan o muelen para sazonar.

Originaria del sur de la India y ahora común en Indonesia, el sudeste asiático, Vietnam, Brasil y otras regiones tropicales, la pimienta negra es una planta que disfruta de condiciones cálidas y húmedas con inviernos suaves, y dudo que se pueda cultivar aquí en Portugal, pero puede que a alguien que lea esto le guste el reto. Al parecer, los jardineros de otros climas han cultivado vides de pimienta negra como planta anual ornamental, y llevan las plantas al interior o a un invernadero durante los meses más fríos.

El reto

Así que si crees que estás preparado para el reto, la forma más común de cultivar la tuya es a partir de una semilla, y puedes comprarlas por Internet. Deben ser frescas, por lo que sólo son viables durante poco tiempo. Primero hay que ponerlas en remojo toda la noche para ablandar su gruesa capa de semillas y facilitar su germinación, y luego plantarlas en un suelo arcilloso con alto contenido de materia orgánica, a un cuarto de pulgada de profundidad y con una separación de tres pulgadas.

Lo importante es mantener la tierra caliente y uniformemente húmeda para que las semillas broten y les salgan hojas, manteniendo la temperatura a unos 80 F. La germinación puede tardar hasta un mes o más, así que ¡tenga paciencia! - y una vez que las plantas jóvenes tengan al menos 15 centímetros de altura, puedes trasplantarlas a tu jardín o a un contenedor.

Las plantas necesitan muchos cuidados para prosperar, así que no será una tarea fácil. Dales buena luz: se desarrollan mejor en un lugar que reciba unas seis horas de luz solar directa al día o a pleno sol. Si vas a cultivar la planta en interiores, elige un lugar que reciba mucha luz solar por la mañana, mantén la tierra húmeda y mantén una humedad alta, por lo que puedes considerar cultivarla en un invernadero o en interiores bajo plástico, o cerca de un humidificador para mantener las condiciones de humedad.
Necesitan temperaturas cálidas constantes para sobrevivir, y como es una enredadera, necesitará un sistema de apoyo fuerte: un enrejado, una jaula o una valla para trepar.

Fructificación

Si tienes la suerte de llegar a la fase de fructificación, recoge y seca tus granos de pimienta roja en una bandeja al sol (o en un deshidratador de alimentos) durante al menos tres días. Sabrás que están listos cuando se vuelvan negros y duros. (Para producir pimienta blanca, retira las cáscaras rojas de los granos de pimienta antes de secarlos).

Así pues, es posible cultivar granos de pimienta en casa, pero se necesita mucha paciencia. Además de su valor culinario, la pimienta es una bonita planta de interior o de jardín con sus hojas brillantes y perennes y sus grandes flores.

Los granos de pimienta se presentan en varios colores: negro, blanco y, menos común, verde, que está poco maduro y se liofiliza para mantener su color. Más raros son los granos de pimienta roja/púrpura, madurados en la vid y que desprenden un sabor afrutado más complejo con un toque más agudo. Lo que se ve con más frecuencia en las mezclas es la pimienta rosa, que, para mayor confusión, no es en realidad un grano de pimienta, sino que son las bayas secas del arbusto Schinus molle, conocido comúnmente como el árbol de la pimienta peruana. Picante y un poco dulce, se añade a las mezclas para dar variedad y color. Tienen el mismo sabor a pimienta, pero envuelto en un dulce sabor afrutado que se compara con una "baya con actitud".

Toda la pimienta negra procede de la misma especie, pero al igual que el vino, presenta diferencias según el lugar en el que se cultiva, por lo que quizá la suya sea única si consigue cultivarla.