La découverte, définie par les spécialistes comme "exceptionnelle", contient elle-même une histoire, puisqu'elle a été portée à la connaissance des géologues par Eduardo Leitão, qui a trouvé et identifié, le long de la route rattachée au terrain, la pierre dans laquelle était incrusté le fossile de 35 centimètres.

Vanda Faria dos Santos, chercheuse au département de géologie (Instituto D. Luiz) de l'université de Lisbonne et spécialiste des empreintes de dinosaures, souligne la "reconnaissance" de la communauté scientifique pour ceux qui ont trouvé le fossile : "Ce n'était pas égoïste et ils étaient intéressés à le partager et à le rendre public. Une autre personne aurait peut-être simplement emporté [la pierre] chez elle", a-t-elle déclaré.

Le couple propriétaire du terrain ne s'est pas opposé à la présence des chercheurs et au transport de la pierre vers le musée municipal de Figueira da Foz, où elle sera bientôt exposée.

"Il y a eu beaucoup d'heureuses coïncidences", a noté Vanda Santos, qui était jusqu'en 2017 chercheuse au Musée national d'histoire naturelle et des sciences, anticipant "toute une aventure" et "un défi" pour le travail des scientifiques sur cette découverte.
À propos de l'empreinte fossilisée, où trois griffes sont visibles, Vanda Santos a déclaré que "le fait qu'elle soit beaucoup plus longue que large fait penser à un [dinosaure] carnivore", de la période du Jurassique supérieur.

À l'époque, il y a 154 millions d'années, ce qui est aujourd'hui le versant de la chaîne de montagnes Boa Viagem qui fait face à Figueira da Foz aurait été, selon les spécialistes, des cours d'eau qui traversaient cet endroit, le fleuve delta avec plusieurs canaux, où les dinosaures se promenaient sur les berges.

"Ce serait des kilomètres et des kilomètres de plaines étendues, d'ici à la Galice [Espagne], avec des eaux peu profondes", a expliqué Vanda Santos.

Interrogé par l'agence Lusa sur la zone, le géologue Pedro Callapez, du département des sciences de la Terre de l'université de Coimbra (UC), explique qu'il y a 154 millions d'années, "il n'y avait qu'une partie de l'Atlantique Nord", un océan qui a commencé à se former il y a 215 millions d'années, "comme une "fermeture éclair", du nord au sud".

"Nous avons du mal à imaginer cela", déclare Pedro Callapez, en donnant l'exemple de Terre-Neuve, au Canada, aujourd'hui à environ 4 000 kilomètres du continent européen, mais qui, à l'époque où les dinosaures parcouraient ce qui est aujourd'hui le Portugal continental, était "à quelques centaines de kilomètres".

"Et les Alpes, les Pyrénées n'existaient pas, ni les montagnes de Boa Viagem. Il n'y avait pas de reliefs montagneux prononcés, la chaîne de Boa Viagem n'a pas plus de 2,5 millions d'années, elle s'est formée lorsque la péninsule ibérique était pressée contre l'Afrique du Nord", explique Pedro Callapez.

Le géologue de l'UC, titulaire d'une maîtrise en géosciences et d'un doctorat en paléontologie, souligne qu'un "fossile unique ne se trouve pas tous les jours" et met en avant son intérêt scientifique, patrimonial, récréotouristique et éducatif.

L'empreinte trouvée fait suite à plusieurs autres découvertes dans cette région, notamment dans la zone de Cabo Mondego, où il est prévu de créer le "Géoparc Atlantique".

Vanda Santos rappelle le travail "pionnier" développé à cet endroit, à la fin du XIXe et au début du XXe siècle, par Jacinto Pedro Gomes, alerté par des mineurs "qui disaient qu'il y avait de curieux fossiles sur la plage".

Ces derniers, explique le chercheur, ont finalement été retirés du site afin de survivre à l'action érosive de la mer et se trouvent depuis lors au Musée géologique de Lisbonne, une situation que l'autorité locale de Figueira da Foz entend voir inversée.

La chercheuse Vanda Santos, qui soutient que le patrimoine géologique doit être conservé à l'endroit où il se trouve, affirme que, dans ce cas et avec les précautions nécessaires, "rien n'empêche" le déplacement de Lisbonne à Figueira da Foz.
"Ils peuvent venir ou non, c'est une question de décision politique", a déclaré la scientifique.