Une allergie est une réponse exagérée du système immunitaire à une substance qui devrait être inoffensive. Notre système immunitaire est conçu pour tolérer des substances inoffensives, comme la poussière, le pollen ou les cacahuètes. Cependant, il arrive qu'il réagisse de manière excessive et provoque des réactions graves à ces substances.

Les allergies ne sont généralement pas curables, le traitement vise donc à réduire les symptômes et à améliorer la qualité de vie. D'une certaine manière, le traitement d'une allergie consiste autant à contrôler la maladie qu'à apprendre à vivre au mieux avec elle. Les allergies peuvent provoquer des crises graves, voire être fatales. Toutefois, la plupart des allergies ne sont pas dangereuses, pour autant qu'un plan médical bien structuré soit mis en place.

Il existe de nombreux types d'allergies. Certaines sont plus fréquentes, comme les allergies respiratoires, alimentaires ou médicamenteuses. D'autres sont heureusement plus rares, comme les allergies à l'exercice physique, aux piqûres d'insectes ou au sperme humain.

Les allergies peuvent survenir à n'importe quel stade de la vie. Ainsi, malheureusement, même les patients qui n'en ont jamais développé peuvent soudainement se retrouver avec des symptômes gênants. Néanmoins, la plupart des cas apparaissent à un âge précoce, entre trois et douze ans.

Comment prévenir une allergie ?

Une allergie est causée par des interactions complexes entre notre corps et l'environnement, ce qui rend la prévention difficile. Il n'y a pas de raison spécifique de développer une allergie, car "elles résultent d'une interaction entre notre génétique et l'environnement auquel nous sommes exposés. C'est ce que nous appelons une maladie multifactorielle", explique le Dr Pedro Morais Silva, spécialiste de l'allergie et de l'immunologie clinique au sein du groupe de santé HPA et professeur de médecine à l'université d'Algarve.

"Certains des principaux facteurs de risque sont génétiques et inévitables, comme le fait d'avoir une mère ou un père allergique. Mais ce n'est qu'une variable possible", a-t-il déclaré.

"Le type d'environnement auquel une personne est exposée, le type d'aliments que la mère a consommés pendant la grossesse ou l'allaitement" sont également des facteurs de risque probables. Mais le choix exact des aliments à consommer dans ces circonstances reste ouvert au débat et, à l'heure actuelle, il n'y a guère de recommandations autres que celles de manger sainement et de vivre dans un environnement non pollué. D'autres facteurs de risque, en revanche, sont plus faciles à éviter. Les enfants qui sont en contact avec la fumée de tabac sont plus susceptibles de développer des allergies respiratoires que les enfants qui ne le sont pas", poursuit le Dr Pedro Silva, expliquant qu'il en va de même pour la pollution. "De même, l'alimentation exclusivement au lait maternel pendant au moins quatre mois semble prévenir les allergies respiratoires et alimentaires", a-t-il ajouté.

En ce qui concerne la protection d'un enfant contre une allergie en évitant le contact avec un allergène ou, au contraire, en favorisant ce contact pour créer une résistance, le Dr Pedro indique que le contact avec les allergènes en tant que facteur préventif est ambigu et que des preuves supplémentaires sont nécessaires : "Un contact précoce (c'est-à-dire au cours des deux premières années de la vie) avec des allergènes alimentaires, comme le lait, les œufs, le poisson et les arachides, après une période d'allaitement de 4 à 6 mois, semble être protecteur. Nous recommandons une introduction précoce des aliments allergènes, car elle est susceptible de réduire les allergies alimentaires. Cependant, en ce qui concerne les allergies respiratoires, la situation n'est pas aussi claire et il existe des études contradictoires. À l'heure actuelle, il n'est pas recommandé d'éviter les allergènes sans preuve d'une allergie établie", a-t-il déclaré au Portugal News, "Le problème est que nous ne pouvons pas prédire quelles personnes sont génétiquement prédisposées à avoir une allergie. En d'autres termes, si votre enfant a une forte probabilité d'être allergique, le contact avec les acariens ou la poussière n'est probablement pas bon, mais si votre enfant n'a pas cette prédisposition génétique, le contact avec la poussière peut en fait aider le système immunitaire à se développer correctement".

Obtenir un rendez-vous

La consultation d'immunoallergologie à l'HPA Health Group suit les directives européennes établies en matière de bonnes pratiques.

"En bref, lorsqu'une personne se plaint d'allergies, la première chose que nous faisons est d'examiner les antécédents médicaux, de parler longuement avec le patient, de comprendre quand les symptômes ont commencé, leur intensité, etc. Ensuite, diverses procédures sont effectuées pour identifier exactement ce à quoi la personne est allergique, soit par des tests cutanés, des tests sanguins ou d'autres tests spécifiques", a souligné le Dr Pedro.

"Nous essayons de parvenir à un diagnostic et à un plan de traitement le plus rapidement possible. Lors du premier rendez-vous, l'idéal est que tous les patients repartent en sachant à quoi ils sont allergiques et avec un plan de traitement bien structuré", a déclaré le Dr Pedro.

"Notre objectif est toujours de réduire les symptômes au fil du temps, d'améliorer la qualité de vie globale et, si possible, de désensibiliser le patient afin que les futures manifestations d'allergie soient plus légères", a-t-il déclaré à The Portugal News.

Selon le Dr Pedro, les allergies, même graves, sont gérables, à condition qu'il existe un plan médical : "Nous essayons de donner aux patients les moyens d'identifier, de prévenir et de traiter correctement les symptômes d'allergies. Nous mettons l'accent sur l'éducation des patients", a-t-il déclaré.

"Mon rôle est de donner au patient les outils nécessaires pour reconnaître une crise d'allergie et savoir comment agir en conséquence, comment l'arrêter - en faisant savoir à la personne ce qu'elle doit éviter et comment", a déclaré le Dr Pedro, qui a également contribué à la recherche nationale en immunologie. Nous avons récemment lancé un site web (SouAlergico.com) où les patients peuvent facilement identifier les allergènes alimentaires présents dans les aliments emballés. Personne ne veut lire des milliers d'étiquettes pour trouver des aliments sûrs."

Pionniers de la recherche en Algarve

"En Algarve, nous disposons également de très bonnes données sur les profils allergiques des patients. Nos bases de données montrent que les acariens de la poussière de maison représentent environ la moitié de tous les cas d'allergies respiratoires en Algarve. Les allergies au pollen les plus courantes concernent les herbes sauvages, l'olivier et le chardon russe. Cela contraste fortement avec les profils allergiques observés en Europe du Nord et même dans d'autres régions du Portugal. L'allergie est un phénomène mondial avec de nombreuses particularités régionales", a-t-il déclaré.