Ces magnifiques papillons, dont les ailes orange contrastent avec un treillis noir, sont les seuls papillons à effectuer une incroyable migration annuelle du Canada et du nord des États-Unis vers le Mexique et la Californie à l'automne. Pour certains d'entre eux, il s'agit d'un voyage à sens unique, les femelles pondant des œufs sur le chemin du retour, puis meurent, laissant à leur progéniture la continuité du processus, " faire des bonds " sur le chemin du retour.

La Xerces Society, un groupe international de protection de la nature, a effectué son comptage annuel des papillons en janvier 2021, et les résultats ne sont pas bons. Les données recueillies sur 246 sites ont montré que moins de 2 000 papillons ont hivernés en Californie, soit une baisse de 99,9 % depuis les années 80. Lors du comptage de 2020, aucun papillon n'a été repéré dans la ville de Pacific Grove, alors que 28 000 avaient été vus en 2006. À l'est des Rocheuses, il y avait apparemment 80 % d'individus en moins par rapport au milieu des années 1990.

Un statut de protection a été demandé au US Fish and Wildlife Service, mais après une évaluation de quatre ans, ils disent que l'inscription du monarque sur la liste de la loi sur les espèces menacées est justifiée, mais ils manquent d'argent/de ressources pour protéger l'espèce, bien qu'elle réponde aux critères.

Les défenseurs de l'environnement sont préoccupés par la diminution du nombre de ces papillons, et les raisons en sont complexes. La modification de l'habitat en est une - les forêts du Mexique sont détruites, les phénomènes météorologiques extrêmes causés par les changements climatiques en sont une autre, mais la principale raison est le manque de nourriture. Les monarques dépendent de l'asclépiade tropicale (Asclepias curassavica), mais comme les cultures sont pulvérisées avec des herbicides, l'asclépiade est probablement tuée dans le processus. La deuxième menace la plus importante est une maladie connue sous le nom d'OE. Les papillons infectés répandent par inadvertance les spores sur l'asclépiade, ce qui les affaiblit, paralyse la formation de leurs ailes et les rend incapables de sortir de leur chrysalide.

Qu'en est-il d'un plan d'élevage ? Il semble que la frontière soit mince : aidons-nous ou nuisons-nous aux monarques en relâchant un grand nombre de monarques élevés en captivité ? Aux États-Unis, les gens achètent des monarques pour les relâcher à l'occasion de mariages, etc. En raison de leur déclin, d'autres personnes en élèvent un grand nombre dans des environnements "néfastes" ou les achètent à des éleveurs et les relâchent, ce qui encourage malheureusement les papillons à rester là où la source de nourriture est disponible et à ne pas migrer. Les conditions d'élevage en masse peuvent entraîner une surpopulation et la propagation de maladies, une perte de diversité génétique ou des interférences avec les programmes de surveillance. Même les papillons élevés dans les conditions "hospitalières" les plus stériles sont parfois victimes d'épidémies de maladies dangereuses.

Les monarques ne sont pas une espèce indigène au Portugal, mais ils y sont présents, peut-être après avoir été transportés par le vent depuis les États-Unis, et sont surtout enregistrés comme migrants sporadiques en petits nombres en Europe, peut-être à partir des populations résidentes des îles Canaries. On les trouve également dans certaines îles du Pacifique, en Australie, en Nouvelle-Zélande, dans certaines régions d'Asie et aux Açores, à Madère, aux îles Canaries et dans le sud de l'Espagne.

D'après mon collègue, Steve Andrews, expert en papillons et auteur de publications, l'unique "Butterfly Guy" du Portugal, les monarques peuvent aussi vivre sur une plante appelée Gomphocarpus fruticosus, et la seule raison pour laquelle ils ont pu établir des colonies de reproduction dans le sud du Portugal est que cette plante a été naturalisée dans de nombreux endroits. Cette plante, qui est étroitement liée aux asclépiades, a des gousses curieusement gonflées et est souvent cultivée dans les jardins pour ses qualités ornementales. Une étude détaillée complexe a été réalisée au Portugal en 2008 pour compter les monarques dans une zone spécifique afin de déterminer la taille de la population, tout au long de l'année, ce qui a montré qu'il y avait une diminution de la population d'adultes ainsi que des œufs et des chenilles au cours de la période d'étude.

Steve m'informe qu'il élève et relâche des monarques depuis un certain temps. Il encourage ses amis et collègues à l'aider, en plantant des graines de plantes alimentaires, et a même réussi à maintenir en vie des larves dans des bouteilles en plastique, où elles sont à l'abri des prédateurs, principalement les guêpes, qui mangent les chenilles et même les papillons avant qu'ils n'aient réussi à prendre leur premier envol. Si vous souhaitez contribuer à empêcher la disparition totale de ces magnifiques créatures, contactez Steve Andrews sur Facebook pour savoir où obtenir des chenilles et des graines.