J'habite à la campagne et je vois toujours des lapins et des lièvres traverser mon chemin, se transformer en une traînée de fourrure paniquée qui s'enfuit dans les sous-bois. Je connais leurs différences d'apparence - les lièvres sont plus grands, ont de plus longues oreilles à pointes noires et des pattes arrière plus puissantes, mais il y a aussi d'autres différences.

Par exemple, les lapins vivent sous terre dans des terriers, alors que les lièvres vivent en surface. Les bébés lapins, appelés lapereaux, naissent aveugles, sans défense et sans poils. Ils sont prêts à quitter le nid à l'âge de trois semaines, même s'ils sont minuscules. Les bébés lièvres, appelés lapereaux aussi, naissent avec des poils, peuvent voir et sont prêts à courir en quelques heures.

Il n'est pas étonnant que l'expression "fou comme un lièvre de mars" existe, car pendant la saison des amours, la femelle lièvre, appelée Jill, teste le mâle, appelé jack, en courant. S'il l'attrape (et s'il lui plaît), l'accouplement se poursuit, si elle n'est pas d'humeur, elle s'arrête et lui donne un bon coup de poing, voire plusieurs ! Et les mâles peuvent se dresser et se "boxer" l'un l'autre pendant la saison des amours si l'un d'eux pense que l'autre essaie de s'emparer de sa femme !

Leur régime alimentaire est également différent : les lièvres mangent de l'herbe, des plantes et des cultures, ainsi que des brindilles et l'écorce d'arbustes et d'arbres fruitiers. Les lapins mangent des herbes plus tendres, des mauvaises herbes, du trèfle, des fleurs sauvages et des plantes potagères, ce qui leur a valu une très mauvaise réputation en Australie, qui remonte au milieu des années 1800, lorsque des lapins européens ont été introduits pour la chasse dans la nature australienne par Thomas Austin, un riche colon qui vivait dans le Victoria, en Australie. Il a fait envoyer 13 lapins sauvages européens depuis l'autre bout du monde, qu'il a relâchés sur son domaine. À partir de ce seul endroit, il n'a fallu qu'une cinquantaine d'années pour que ces lapins se répandent sur tout le continent, et on estime à 200 millions le nombre de lapins sauvages qui gambadent encore. 200 millions ! Ils ont dévasté les cultures, ont peut-être causé l'extinction de plusieurs petits mammifères terrestres des terres arides australiennes, ont contribué à la diminution du nombre de plantes et d'animaux indigènes et se sont rendus très nuisibles. Dans un effort pour contrôler leur nombre, la myxomatose a été introduite dans les années 1950, ce qui a contribué à réduire leur nombre, mais les survivants se sont depuis adaptés et ont partiellement récupéré leur nombre.

Cela dit, les lapins domestiques font d'excellents animaux de compagnie. Il existe plusieurs espèces parmi lesquelles vous pouvez choisir, et toute race à poils longs nécessitera probablement un toilettage quotidien. Ils ont une durée de vie de 5 à 8 ans, mais certains peuvent vivre jusqu'à 12 ans, alors tenez-en compte avant d'en prendre un. Attention, ce sont des machines à manger, ils mangent jusqu'à 30 fois par jour, ont besoin de petites quantités fréquemment, et leur régime doit être riche en fibres, 2-8g par jour. Leurs dents poussent continuellement tout au long de leur vie, et doivent donc être continuellement usées par la nourriture. Ils ont besoin d'un accès illimité à du foin ou de l'herbe, mais évitez les coupures d'herbe car elles fermentent rapidement et perturbent leur estomac. Les lapins ont besoin d'une cuillère à soupe de pépites ou de granulés pour lapins du commerce une ou deux fois par jour, ainsi que de légumes frais, comme de la laitue, du chou ou du brocoli, mais les carottes ou d'autres légumes plus sucrés, comme les légumes racines, ne doivent être donnés qu'en petites quantités.

Ils auront également besoin d'un clapier ou d'un endroit pour les protéger des prédateurs - même votre chien ou votre chat peut être une menace surprenante ! Le clapier doit être suffisamment grand pour deux sections ou plus, et l'idéal est d'avoir un "parcours" suffisamment grand pour que votre lapin puisse s'y déplacer pour faire de l'exercice. Votre clapier doit faire au moins "trois sauts de long" (environ 4 fois la longueur de votre lapin lorsqu'il est allongé) et deux fois la largeur de votre lapin. S'il est plus petit, votre lapin sera trop à l'étroit. Et si vous achetez un jeune lapin, n'oubliez pas qu'il grandira.

Les lièvres n'ont pas été élevés pour la captivité ou comme animaux de compagnie, et ne vous laissez pas tromper par le nom "lièvre belge" - il s'agit en fait d'un gros lapin de fantaisie qui a été élevé pour ressembler à un lièvre.