Le stress est un élément normal et souvent sain de l'être humain - il nous permet de rester motivé, alerte et réactif - et il y a des moments où les niveaux vont naturellement monter en flèche : la ruée avant les vacances, un parent qui tombe malade, un travail difficile.

Mais si le stress semble être un paramètre par défaut plutôt que quelque chose qui fluctue, cela vaut-il la peine de se demander quel rôle nous jouons dans ce tableau ?

L'idée d'être dépendant au stress peut sembler ridicule au premier abord, ou très peu utile si vous vous sentez accablé et impuissant. Pourtant, cette idée comporte de nombreux aspects, et elle est en fait très logique lorsqu'on la décompose.

Câblé pour le stress

Tout d'abord, reconnaître la dépendance au stress ne consiste pas à se blâmer soi-même. Selon John-Paul Davies, thérapeute et membre du Counselling Directory, il est utile d'examiner la manière dont notre cerveau est "conçu pour s'inquiéter et se mettre en état de survie".

Le stress implique une réponse chimique - mais outre le cortisol et l'adrénaline, "le stress libère également de la dopamine, qui est une substance chimique de récompense", explique Davies, "la même substance chimique que l'on obtient en faisant de l'exercice, en buvant de l'alcool ou en faisant l'amour, et c'est là que cela devient vraiment intéressant".

Ainsi, alors que les périodes de stress élevé peuvent être ressenties comme désagréables, notre cerveau est peut-être en train d'enregistrer cette récompense chimique - et l'envie de continuer peut être puissante.

Le stress comme distraction

Gérer les situations stressantes peut être difficile et ennuyeux, mais pourrait-il nous donner une excuse pratique pour ne pas gérer d'autres situations ? Nous pouvons être si doués pour éviter les choses difficiles que nous ne nous en rendons même pas compte.

Comme le fait remarquer le Dr Dwight Turner, psychothérapeute et porte-parole du Conseil britannique de psychothérapie, lorsque la vie s'est arrêtée pendant le confinement, beaucoup d'entre nous ont été confrontés à la réalité de devoir s'asseoir avec nous-mêmes sans nos distractions habituelles - et cela peut être inconfortable !

"Cela peut nous amener à chercher quelque chose d'autre pour atteindre le stress ou nous engager dans une vie stressante, pour nous éloigner d'autres choses, par exemple un deuil ou autre chose", dit Turner, "Le stress dans ce sens peut devenir une dépendance pour nous éviter d'être dans un espace de sentiments difficiles".

Le stress peut aussi être très valorisant

Le stress est aussi souvent lié à des choses comme le fait de travailler trop dur, de jongler avec de nombreux dossiers, ou d'être toujours prêt à aider pour la dernière crise dans votre famille - toutes les choses qui peuvent être très valorisantes et utiles pour atteindre certains résultats et maintenir notre sentiment d'identité en tant que personne prospère, attentionnée et productive.

"Même si nous sommes surchargés de travail, que nous travaillons toute la journée et que nous avons une famille à la maison ou autre, certaines choses peuvent entrer en jeu et nous permettre de nous sentir à notre place. Cela nous donne une idée de qui nous sommes à cet égard", dit Turner.

De même, le stress peut jouer un rôle clé en aidant une personne à atteindre ses objectifs et à réussir. "Les personnes très stressées peuvent s'épuiser à un moment donné, mais jusqu'à ce moment-là, elles peuvent être très productives, consciencieuses, perfectionnistes, ce qui leur permet de gagner beaucoup en termes de travail", note Davies. "Il y a une récompense à cela, avec un statut, et aussi financièrement."

Alors, quel est le problème ?

Aucune des choses mentionnées ci-dessus n'est intrinsèquement "mauvaise". C'est lorsque la balance penche trop longtemps que les choses peuvent devenir problématiques. Une dépendance au stress peut nous amener à passer trop de temps dans cette réaction chimique de "lutte ou de fuite", qui devient chronique et commence à avoir un impact sur notre santé physique et émotionnelle.

Si nous sommes stressés parce que nous en faisons trop, Turner affirme que cela "peut être très préjudiciable à long terme, car cela peut conduire à l'épuisement, et c'est là que les problèmes surviennent. Surtout lorsque nous atteignons des niveaux, par exemple, où les gens ne savent plus vraiment qui ils sont au-delà de leur travail, et qu'ils se sont épuisés."

Le stress peut également se manifester dans nos relations et commencer à nous miner. "Si quelqu'un est dans cet état de stress en permanence, il peut avoir tendance à être irritable, anxieux, en colère, impatient, et ces choses ont tendance à entraver les relations et les interactions avec les autres", explique Davies. "Et si vous êtes dans cet état pendant trop longtemps, le système se désactive également, car il n'est censé être que momentané. Vous pouvez alors éprouver des sentiments de désespoir, d'impuissance, des signes plus dépressifs. Apathie, difficulté à profiter de la relaxation et incapacité à se détendre tout court."

Comment se fait-il que lorsque nous avons enfin la possibilité de nous asseoir et de nous détendre, nous n'y arrivons pas ? Davies pense que c'est "l'inconfort de ne pas recevoir la dopamine des situations stressantes, et nous transformons cela en culpabilité et en honte et nous nous traitons de complaisants ou de paresseux". De plus, beaucoup d'entre nous ont grandi dans des environnements "où s'asseoir et réfléchir revenait à "ne rien faire", alors qu'il fallait faire quelque chose de productif", ajoute-t-il, ce qui peut aussi alimenter le problème.

Briser le cycle

Alors, pourriez-vous être un accro du stress ? Vous vous demandez comment y remédier ? Une transformation du jour au lendemain n'est probablement pas réaliste - ni nécessaire - et c'est bien ainsi. Plutôt que de vous mettre davantage de pression, il peut être très utile de prendre conscience qu'il s'agit de mécanismes humains tout à fait normaux et qu'il est difficile de changer les schémas : "Le fait que le cerveau nous récompense pour [le stress], et le fait qu'il est difficile de changer les schémas - toutes ces choses, je l'espère, aideront les gens à avoir de l'empathie pour eux-mêmes et à être gentils avec eux-mêmes", dit Davies.

Non seulement la vie est plus agréable lorsque l'on ne se fait pas de reproches, mais M. Davies pense que l'auto-compassion est plus efficace pour favoriser le changement que le fait d'essayer de se réprimander. Calmer le système nerveux est également essentiel pour rééquilibrer le stress - et si s'asseoir pour méditer est trop difficile, essayez de trouver des formes de "méditation active".

"Des activités comme la cuisine, le jardinage ou même l'exercice physique, comme un léger jogging ou une sortie dans la nature, explique M. Davies, des activités qui sont vraiment apaisantes, mais qui permettent aussi de se sentir vivant."

Pour ceux qui ont du mal à se détendre, il suggère de l'intégrer à votre liste de tâches quotidiennes - l'écrire là comme une tâche à cocher - car cela plaira aux cerveaux orientés vers la tâche. Et Turner dit qu'il est tout à fait normal de faire des pas de bébé.