Les Portugais de souche ou les "estrangeiros" qui vivent ici connaissent ces petites bêtes, mais il n'est pas inutile (ce n'est probablement pas le meilleur terme à utiliser dans ces circonstances) de rafraîchir la mémoire et d'avertir les nouveaux arrivants, qui ne les connaissent peut-être pas. Si vous vivez dans une région où poussent des pins ou des cèdres, vous devez vraiment lire ce qui suit.

Chaque année, à partir de la fin de l'hiver, c'est le moment d'être à l'affût de ce qui ressemble à un serpent à poils, mais qui est en fait une file de chenilles, nez à queue, qu'il serait sage d'éviter. Vous pourrez déjà voir leurs nids soyeux construits par les larves, tout en haut des pins, et ceux-ci ont été pondus en tant qu'œufs par le tout à fait inoffensif papillon de nuit processionnaire Thaumetopoea pityocampa.

L'adulte est un papillon de nuit d'apparence innocente, corpulent et poilu, qui tient ses ailes comme une tente au-dessus de son corps. Chaque femelle pond un nombre énorme d'œufs recouverts d'écailles près de la cime des pins, les œufs imitant en fait les pousses de pin. Après l'éclosion, les larves grignotent les aiguilles de pin tout en passant par les cinq étapes de leur développement. Pour survivre pendant l'hiver, les chenilles construisent un nid de fils de soie qui sont visibles en haut des pins, ce qui en fait l'une des rares espèces d'insectes des zones tempérées où les larves se développent en hiver. À n'importe quel moment du printemps, à partir de février, lorsqu'elles sont prêtes à se transformer en chrysalides, les chenilles quittent les nids en une longue ligne - une "procession" - pour laquelle l'espèce est connue. Elles s'enfouissent alors sous terre, se transforment en chrysalides et émergent entre la mi-mai et le mois d'août.

Les larves sont un ravageur majeur des forêts de conifères, et sont la plus grande cause de destruction des forêts de pins, étant capables de défolier complètement les arbres si elles sont présentes en grande quantité. Elles vivent en communauté dans ces grands nids à l'aspect soyeux, et il y a souvent plusieurs nids de ce type dans un seul arbre.

Mais ce sont les "poils" qui sont dangereux. Ils se défendent contre les prédateurs à l'aide de poils bien visibles contenant un produit chimique irritant. Le simple contact avec ces poils peut provoquer de graves éruptions cutanées et une irritation des yeux chez les humains et les animaux, certaines personnes pouvant même souffrir d'une réaction allergique. Lorsqu'elles sont stressées ou menacées, les larves de cinquième stade éjectent également des poils en forme de harpons, qui pénètrent dans toutes les zones de peau exposée à proximité et les irritent. Un chien non averti, par exemple, peut souffrir d'une inflammation de la bouche, de la langue et des lèvres lorsqu'il lèche ou reçoit une chenille dans la gueule. Dans les cas les plus graves, il peut même perdre une partie de sa langue et de ses lèvres.

Et ce n'est pas tout : si votre animal en avale une, cela peut provoquer une inflammation du larynx, ce qui peut compromettre la respiration et éventuellement entraîner la mort de l'animal. Si les poils sont transportés des nids par le vent, ils peuvent provoquer une inflammation des paupières, des ulcères de la cornée chez les animaux et les humains, et une inflammation des fosses nasales si la chenille ou son nid sont reniflés.

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En somme, il faut vérifier les pins ou les cèdres avant de s'en approcher ! Si vous pensez que votre animal a été en contact avec ces petits démons poilus, le meilleur conseil est de l'emmener immédiatement chez votre vétérinaire, qui évaluera la gravité des blessures et prescrira le traitement le plus adapté.

Si l'arbre se trouve sur votre terrain, il est recommandé de pulvériser les pins avec un insecticide biologique pendant les mois d'octobre et de novembre, car c'est à cette période que les chenilles sont nouvellement écloses. Si vous pouvez atteindre le nid en toute sécurité et s'il est suffisamment petit, essayez de l'enlever. Portez des gants et des vêtements qui couvrent autant que possible votre corps, et détachez le nid de l'arbre. N'oubliez pas de changer de vêtements par la suite pour vous assurer qu'aucune partie du nid ne reste attachée à vous. Dès que le nid est sur le sol, et si vous pouvez le faire en toute sécurité, brûlez-le pour vous assurer que ses occupants sont morts. Dans les cas extrêmes, vous pouvez même aller jusqu'à enlever complètement l'arbre.