À la fin des années 70, l'archipel de Madère a été le pionnier d'un système qui allait répondre aux besoins de la région pendant les 40 prochaines années. Inaugurée en 1980, l'usine de dessalement de Porto Santo était un investissement du gouvernement régional de Madère en raison de la pénurie d'eau à Porto Santo - qui s'est aggravée lorsque la population a augmenté et que les premiers touristes ont commencé à arriver sur l'île.

Située à Vila Baleira, l'usine de dessalement de Porto Santo était l'une des cinq unités industrielles de ce type au monde dotées de la technologie de l'osmose inverse. Actuellement, toute l'eau qui parvient aux consommateurs et à l'agriculture provient de là. En effet, c'est la seule source d'eau potable utilisée pour l'approvisionnement public de cette île.

En 2019, l'usine avait une capacité de production d'environ 6 500 m³ par jour, ce qui est suffisant pour répondre aux besoins de 5 000 habitants permanents qui atteignent près de 20 000 pendant les mois d'été.

Selon Águas da Madeira, "elle a également été la première à utiliser un système de récupération d'énergie avec une turbine Pelton, qui est devenue la norme technologique pendant environ 20 ans. Ce changement important a permis de réduire le gaspillage d'énergie de 35 à 40 % et a contribué au déploiement de cette technologie dans le monde entier".

Un système à la pointe de la technologie

Nuno Pereira, administrateur de Madeira's Water and Waste Production, la société responsable de l'usine de dessalement, a déclaré au journal Público que "pour chaque 100 litres d'eau salée qui entre dans le système, 45 litres d'eau potable en sortent".

À cette fin, il existe certaines techniques de dessalement qui peuvent être utilisées dans ce type de mécanisme, mais celle choisie par Madère a été l'osmose inverse, qui est une technologie qui élimine la plupart des contaminants de l'eau en poussant l'eau sous pression à travers une membrane semi-perméable.

Selon Público, à l'époque, la plupart des usines de dessalement dans le monde utilisaient des méthodes thermiques pour éliminer le sel de l'eau, ce qui nécessitait une plus grande consommation d'énergie et comme Porto Santo ne disposait pas d'une capacité énergétique suffisante pour cela, la solution a été d'utiliser le procédé pionnier de l'osmose inverse.

En fait, l'usine de dessalement de Porto Santo a été l'une des premières usines de dessalement d'eau de mer par osmose inverse construites dans le monde, et la première en Europe. Actuellement, l'ensemble du processus a une consommation totale de 3,5 kW/m³.

En outre, "l'eau rejetée par le processus de dessalement (qui représente environ 55 à 60 %) est renvoyée à la mer avec une concentration de sels minéraux environ deux fois supérieure à celle de l'eau."

Une eau de bonne qualité

Malgré la provenance de l'eau, sa qualité n'est pas inférieure à cinq étoiles, selon l'entreprise : "L'eau est d'excellente qualité", assurent-ils.

Avant la construction de cette usine de dessalement, Porto Santo souffrait de graves pénuries d'eau, l'eau naturelle ne suffisant pas à répondre aux besoins de la population en termes de quantité et de qualité. Les faibles niveaux d'eau provenant de sources naturelles résultent des caractéristiques de l'île, où les précipitations sont inférieures de 75 % à celles de l'île de Madère.

Si, à l'époque, il était urgent de faire quelque chose, aujourd'hui, l'eau produite dans cette usine est plus que suffisante pour répondre à tous les besoins. Sans cela, ils admettent qu'il serait impossible de se développer économiquement et d'attirer les touristes, comme Porto Santo l'a fait ces dernières années.