La journée a bien commencé, de bonne heure, par un matin d'octobre venteux mais inhabituellement doux. La vieille Rolls-Royce était nettoyée et avait fière allure, prête à ravir l'heureux couple le jour de leur mariage à Callander, une petite ville située sur la rivière Teith dans le Perthshire.

La peinture bleu Windsor foncé de la Silver Shadow était fabuleuse et mettait en valeur les éléments brillants de la voiture. L'extérieur bleu foncé était parfaitement complété par des sièges en cuir Connolly bleu surf (bleu pâle) et des moquettes Wilton bleu foncé pour donner à la voiture cette sensation de luxe typiquement britannique. La voiture avait été fraîchement révisée par Henlys de Chester, donc la vieille fille était prête à partir. J'ai pointé le nez vers le nord et je suis parti pour la route côtière A55 du nord du Pays de Galles. Il suffit de suivre la dame argentée. Qui a besoin d'un GPS ?

La voiture (qui n'a toujours que 32 000 miles au compteur) se conduit parfaitement. Le V8 de 6,7 litres ronflait doucement en arrière-plan tandis que la voiture glissait sans effort sur un jeu de pneus Avon Turbosteel tout neufs.


En 1977, ce modèle a été rebaptisé Silver Shadow-2 après que plusieurs modifications aient été apportées pour améliorer les caractéristiques de conduite. Et ça a marché ! Les changements les plus notables sont l'ajout d'une direction à crémaillère et d'une suspension avant modifiée qui font de la Shadow-2 une voiture très maniable. L'intérieur a également été modernisé avec un tableau de bord beaucoup plus ergonomique - un design qui a été repris sur le modèle de remplacement Silver Spirit en 1981. Il ne pouvait tout simplement pas être amélioré.

Au fur et à mesure de mon périple vers le nord, le ciel s'est assombri et la température de l'air a chuté. Une pluie légère s'est transformée en neige fondue et c'est vraiment très différent lorsque je suis sorti de l'intérieur magnifiquement chauffé de Charnock Richard Services, dans le Lancashire. La température extérieure était passée de 12°C à seulement 3°C en un peu plus de 120 miles. Mais bon, on continue à avancer. Un plein d'essence pour la Rolls-Royce gourmande qui consomme 15 fois moins et une tasse de café décente accompagnée d'une bonne pâtisserie danoise pour votre serviteur. Shap nous attend.

Une chose à propos de Shap en hiver, c'est qu'il ne manque jamais de décevoir. Si vous aimez les coups de vent et les blizzards, bien sûr. Et, bien sûr, ce ne fut pas le cas. Plus précisément, un cognement rythmique inquiétant s'est développé quelque part près de la cloison et le chauffage ne fonctionne à 100 % que lorsque la voiture tourne au ralenti. La voiture aurait été une parfaite compagnie en Algarve car le système d'air froid fonctionnait parfaitement. Mais j'étais loin de l'Algarve !

Comme le plaisir peut soudainement se transformer en douleur. La neige tombe à présent à verse et les accumulations s'accumulent sur la chaussée. Seules les deux voies intérieures de l'autoroute étaient praticables car quatre ou cinq pouces de neige s'étaient déjà accumulés sur les voies extérieures et les bandes d'arrêt d'urgence. La visibilité n'était plus que de quelques mètres, mais je me sentais encore relativement en sécurité après avoir décidé de suivre un chasse-neige. La température est maintenant de (-7). On est loin des +12 enregistrés plus tôt dans la journée dans le nord du Pays de Galles. L'intérieur de la voiture était désespérément froid, car seule une petite bouffée d'air chaud pénétrait dans l'habitacle si je levais complètement le pied de l'accélérateur et si je réduisais le régime.

Je me disais qu'il devait y avoir des âmes robustes qui vivaient par ici et je n'avais même pas encore quitté l'Angleterre. D'après les bulletins météorologiques de la BBC, le temps allait devenir encore plus froid et plus neigeux au nord du mur d'Hadrien.

Si l'on considère que le mur d'Hadrien a été construit par les Romains pour garder la frontière sauvage du nord-ouest de l'Empire romain, je pense franchement qu'ils ne l'ont pas construit assez haut. Il aurait dû être conçu pour repousser les coups de froid glacials qui descendent d'Écosse pour ruiner notre météo anglaise et galloise. L'Écosse aurait toujours dû conserver une autonomie complète sur son temps "dreich". Personne ne s'y serait opposé.

Alors que le temps se détériorait encore plus, j'ai décidé de m'arrêter à la jonction 40 et de suivre l'A66 jusqu'à Keswick pour y passer la nuit. Au port, pour ainsi dire. En dehors de Shap, la neige n'était pas aussi importante, mais des coups de vent hurlants transformaient les averses occasionnelles en véritables blizzards. En entrant dans l'hôtel Mary Mount à Borrowdale, je n'ai jamais été aussi heureux de m'asseoir près d'un feu de bois et de savourer une bonne pinte de bière anglaise avant de m'asseoir pour un copieux repas du soir.

Après un wee-dram ou deux, je suis allé me coucher, épuisé par une journée de conduite stressante. Je regardais par ma petite fenêtre et j'entendais le vent hurler dans les branches tordues des magnifiques chênes anglais qui bordent Derwent Water le long de ce tronçon de la route de Borrowdale. La neige tombait à nouveau. Alors que je m'endormais, j'étais sûr d'entendre un joueur de cornemuse solitaire quelque part dans le lointain. Je veux dire, l'Écosse n'est pas si loin maintenant ? Ou peut-être que c'était ce dernier petit film qui jouait avec mes sensibilités. Mais bon. C'était une pensée très agréable.

Au matin, les coups de vent s'étaient calmés, la neige était humide et boueuse et le soleil tentait une timide apparition. Juste un bref rôle de camée dans ce conte glacial. Après un petit déjeuner copieux, je me suis rendu dans un garage local pour voir si je pouvais faire quelque chose pour le chauffage de la voiture. Après de nombreux souffles, le mécanicien m'a assuré que le moteur était en bon état et que le problème se situait au niveau du système de chauffage. Je me suis donc rendu dans un magasin de plein air voisin et me suis acheté une épaisse polaire, un bonnet de laine et des gants. Prochain arrêt, l'Écosse, qui se trouve à environ 160 miles.

J'ai rencontré des gens intéressants en conduisant une Rolls-Royce. Cette fois, c'était un couple de hippies dans une station-service. Ils étaient très agréables mais ont remis en question l'aspect durable de mon choix de voiture. Je leur ai fait remarquer que la Shadow avait plus de 20 ans, qu'elle avait parcouru moins de 1500 miles par an et qu'elle avait été construite au Royaume-Uni par des artisans locaux utilisant du bois, du cuir naturel et de la laine d'agneau pour créer un véhicule qui n'avait pas été expédié depuis l'autre bout du monde. Il n'y a sûrement que les Scotts porridge oats pour être plus sains qu'une Rolls-Royce construite à Crewe ? Nous nous sommes séparés en excellents termes. Ils en ont même probablement acheté une maintenant.

Satisfait de mon petit tour de drapeau de la politique automobile, j'ai continué ma route vers Callander, rempli d'une chaleur suffisante. Je suis arrivé à mon B&B alors que de nouveaux blizzards balayaient le pays. Je suis sûr que mon logement aurait été chaud et confortable s'il n'y avait pas eu de coupure de courant, ce qui signifiait une soirée à la bougie, suivie de la nuit de sommeil la plus froide que j'aie jamais connue. Mais, c'est l'Écosse. Les hommes doivent se laisser pousser la barbe en Écosse pour s'isoler ?

J'étais heureux de monter à bord du Virgin Pendolino pour mon voyage de retour, mais je suis revenu sous une pluie battante. Donc, si jamais vous doutez de votre décision de quitter le Royaume-Uni pour le Portugal. Ne le faites pas.