Mi sono chiesto se questa fosse la stagione della riproduzione, dato che i serpenti sembrano essere piuttosto vistosi di recente, ma ho scoperto che il tempo caldo li ha più probabilmente fatti uscire tutti dal letargo allo stesso tempo. Tuttavia, uno dei serpenti più comuni del Portogallo, il Ladder Snake, si riproduce durante maggio e giugno e depone una frizione di 4-24 uova 3-6 settimane dopo l'accoppiamento. L'incubazione dura tra le 5 e le 12 settimane, quindi i piccoli non saranno in giro ancora per qualche settimana.

Penso che sia il modo in cui si muovono che trovo inquietante, e lo fanno velocemente se l'umore li prende - come può una creatura muoversi così velocemente senza gambe, mi chiedo. E quello strano modo di annusare, assaporare l'aria, con la lingua che guizza fuori. Tutto un po' alieno, secondo me! Ricordo che da bambino giocavo nel bosco con altri bambini e un serpente d'erba strisciava attraverso il sentiero da un banco di bambù, tagliando efficacemente il nostro gruppo in due, mentre noi stavamo tutti lì a gridare come polli senza testa.

L'anno scorso ne abbiamo avuti due dentro la nostra cisterna, uno molto morto, ma l'altro molto vivo e guizzante, ed è riuscito ad avvolgersi intorno al palo della piscina che gli abbiamo offerto come via di fuga. Questo mese, uno dei miei cani era stato ipnotizzato dalla parte inferiore del portico fuori casa, e la settimana scorsa l'ho fissato anch'io e sono stato premiato vedendo un piccolo serpente che mi guardava, le sue spire allentate su un montante di legno. Non so chi fosse più allarmato, lui o io! Poi questa settimana, lo stesso cane inizia ad abbaiare oltre il recinto, e vedo un serpente grasso come un tubo che striscia nell'erba lunga. Ovviamente ce ne sono molti in giro, e ho trovato anche la pelle scartata di uno mentre stavo diserbando - non abbastanza grande per farci una borsetta, e in effetti, era a malapena abbastanza grande per un cinturino da orologio!

I serpenti hanno sempre una cattiva reputazione, specialmente quando sono chiamati collettivamente 'cobra' dai portoghesi. Certamente non sono cobra, è solo la parola portoghese per 'serpente' - quindi non c'è ancora bisogno di andare sulle colline. Credo che ci siano otto specie di serpenti innocui qui, e forse due a cui stare attenti - entrambi sono vipere, la Vipera di Seoane e la Vipera di Lastaste sono quelle da evitare. Infatti, la maggior parte dei morsi di serpente sono causati da persone che cercano di catturarli e maneggiarli, invece di essere inseguiti o cacciati da loro. Detto questo, sarebbe saggio tenersi lontani dal lato commerciale di qualsiasi serpente, e cercare urgentemente assistenza medica dopo un morso, sia che la vittima sia un essere umano o un animale domestico!

Cosa mangiano i serpenti, mi sono chiesto. Sono tutti carnivori, e la loro dieta dipende dalla specie. Alcuni mangiano prede a sangue caldo come roditori, uccelli o conigli, mentre altri mangiano insetti, rane, rospi, uova, altri rettili, pesci, lombrichi o lumache. Mi sono anche chiesto se mangiano le lumache, che mi fanno impazzire mangiando le mie piante, e apparentemente lo fanno - e per estrarre le loro escargot, i serpenti spingono le loro mascelle inferiori nel guscio e afferrano la carne della creatura viscida con i loro denti ricurvi.

Sono i benvenuti a tutti quelli che riescono a trovare, ad essere onesti. Mi risparmierebbe di dover dare lezioni di volo a quelli che trovo oltre il muro.

Mi chiedevo quale fosse il serpente più grande del mondo, e la risposta dipende se si vuole la lunghezza o il peso. Il pitone reticolato(Malayopython reticulatus) è il serpente più lungo del mondo, raggiungendo regolarmente oltre 6,25 metri di lunghezza, e il più lungo mai registrato fu trovato nel 1912 e misurava ben 10 metri. Gli anaconda verdi sono i serpenti più pesanti del mondo, il più pesante mai registrato è di 227 chilogrammi (che è molto, se si considera che un maschio umano medio pesa circa 85 kg). Questo enorme serpente era lungo 8,43 metri, con una circonferenza di 1,11 metri.

In fondo, so che i serpenti sono trattati male. Dopo tutto, Eva non avrebbe dovuto ascoltare il serpente, e non doveva mangiare quella mela nel Giardino dell'Eden, vero? E per i suoi problemi, il serpente non ha mai avuto le gambe!