A 24 anni, il sorriso aperto nasconde il peso della storia che la giovane donna porta con sé. Le è stato dato asilo, sta imparando il portoghese, fa parte di un programma di stage per rifugiati in una multinazionale svedese, "ha cibo e un tetto" per i suoi figli.

Suo padre è morto quando Marvelhous aveva 18 anni e ha dovuto lasciare la scuola, lei e altre due sorelle. Una zia la portò a casa sua per lavorare. A Marvelhous piaceva la zia, ma non lo zio: "Veniva a dormire con me quando ero sola e io non volevo. Ho detto che se mia zia lo avesse saputo, mi avrebbe ucciso", racconta.

Scappata dallo zio e da una gravidanza indesiderata, ha abortito, "l'unica via d'uscita". Ha vagato per le strade finché non ha trovato conforto in una chiesa, dove è stata avvicinata da un uomo che le ha promesso di portarla in Europa. Ha intrapreso il viaggio che l'ha portata, con altre due amiche, prima in un campo in Niger, dove ha incontrato il padre dei suoi figli, poi in Libia, attraverso il deserto.

In Libia, è stata arrestata e ha scoperto di essere stata venduta, ma è riuscita, con l'aiuto della famiglia del suo ormai marito, a fuggire per affrontare l'oceano e l'Europa. Era incinta di sua figlia. Il mare riportò la barca su cui si trovava a Tripoli, di nuovo in prigione. Un'altra fuga, un altro viaggio, ora con una bambina di otto mesi in grembo, un altro bambino nel suo grembo e senza suo marito.

"Non avevamo soldi per attraversare entrambi. Io sono venuta con i bambini e lui è rimasto lì a lavorare, per sbarcare il lunario. Quando il mare è finito, siamo arrivati in Italia e siamo andati in un campo profughi. Un anno dopo mi hanno detto che sarei venuta in Portogallo", racconta.

Non sapeva nulla del Portogallo: "Non conoscevo il paese. Ma se era in Europa, doveva essere meglio della Nigeria o della Libia. Quando sono arrivata a Braga, ho sentito che era un posto di gente amichevole. Qui ho trovato la luce della speranza di avere un futuro e un futuro felice", spiega.

Marvelhous è arrivata in Portogallo nell'ambito di un programma di accoglienza per rifugiati dell'Unione Europea ed è stata accolta da Adolescere, un'associazione che lavora con persone a rischio e accoglie donne sole e famiglie di rifugiati.

Nell'ambito del programma di ricollocazione dell'Unione Europea, il Portogallo è stato il sesto paese europeo che ha accolto più rifugiati, accogliendo 1.550 persone provenienti da Grecia (1.190) e Italia (360), tra dicembre 2015 e aprile 2018 - e che sono state ospitate in 97 comuni.

"La famiglia di Marvelhous - lei, sua figlia e suo figlio - è stata la prima che abbiamo accolto. Siamo andati a prenderli a Lisbona e il viaggio fino a Braga è stato tranquillo, la bambina era molto curiosa, ha passato tutto il viaggio incollata al vetro", ricorda Carla Fernandes, responsabile di quell'associazione.

Adolescere ha accolto otto famiglie come Marvelhous: "Il programma di accoglienza dura 18 mesi. L'obiettivo è di disegnare con queste donne un progetto di vita, che inizia con l'apprendimento del portoghese, l'integrazione dei bambini nella scuola, il controllo medico e l'integrazione professionale", descrive.

Per ogni membro della famiglia, le madri ricevono 150 euro, una somma che i tecnici di Adolescere insegnano loro a gestire, confrontare i prezzi e fare scelte: "Sono famiglie che non avevano nulla e le priorità non sono ancora chiare", spiega Carla Fernandes.

"Quello che vogliono di più è che i loro figli vadano a scuola, che imparino in fretta il portoghese, in modo che possano essere qualcuno nella vita. La loro principale preoccupazione sono i loro figli", garantisce.

Le parole di Marvelhous ne sono la prova: "Sono scappata per poter vivere senza paura. Dopo la nascita dei miei figli, non penso più a me stessa, ma solo a loro e alla loro sicurezza. Qui sono quasi felice", ammette. Quasi? "Sì, mi manca il loro padre", risponde.