Ma le finestre non hanno sempre avuto il vetro, erano solo delle fessure in un muro per far entrare la luce, aperte agli elementi finché qualcuno non appendeva dei sacchi o delle pelli di animali per bloccare il vento, la pioggia o la neve.

La sabbia comunemente usata per fare il vetro è composta da piccoli grani di cristalli di quarzo, noti come silice, soda e calcare. All'inizio era difficile fabbricare il vetro, perché i forni per la fusione del vetro erano piccoli e il calore che producevano era appena sufficiente per fondere il vetro.

Si scopre che i romani l'avevano risolto (per così dire) tanti anni fa, ma prima di loro, il primo vetro artificiale conosciuto risale al 3500 a.C. circa, con ritrovamenti in Egitto e nella Mesopotamia orientale. La scoperta della soffiatura del vetro intorno al 1° secolo a.C. fu una svolta importante nella produzione del vetro, con gli artigiani siriani responsabili dell'invenzione della soffiatura del vetro, e questa scoperta rivoluzionaria rese la produzione del vetro più facile, più veloce e più economica.

La produzione del vetro fiorì e si diffuse. Ma le prime lastre di vetro erano piccole e spesso avevano bolle d'aria, distorsioni e increspature curve, alcune delle quali possono essere viste ancora oggi. I primi vetri per finestre iniziavano con un lungo pallone di vetro soffiato, le estremità venivano tagliate e il cilindro risultante veniva diviso in due. Il mezzo cilindro veniva posto su una piastra di ferro e appiattito, le "estremità della bottiglia" erano i pannelli avanzati più economici e si possono vedere ancora oggi in alcune vecchie finestre.

Mentre la Cina antica, la Corea e il Giappone usavano ampiamente finestre di carta, i Romani furono i primi ad usare il vetro per le finestre intorno al 100 d.C. In Inghilterra si usava il corno animale prima che il vetro prendesse il sopravvento all'inizio del XVII secolo. (Non lo sapevo! Meno costose del vetro, le corna di mucca erano state ampiamente utilizzate nel Medioevo per fare finestre - erano imbevute d'acqua per ammorbidirle, riscaldate e poi tagliate e arrotolate in strisce. Dubito che si potesse vedere attraverso di esse, però!)
Sfortunatamente, l'introduzione del vetro vero in Inghilterra non fu così gradita, poiché, nel 1696, Guglielmo III introdusse una 'tassa sulle finestre', e per evitare di pagare la tassa, molte persone murarono le loro finestre. (La tassa sulle finestre di Guglielmo è l'origine del termine 'furto alla luce del giorno'!), e la tassa rimase in vigore per ben 156 anni.

Henry Bessemer introdusse una prima forma di 'Float Glass' nel 1843, che consisteva nel versare vetro su stagno liquido, che fu migliorato da Pilkington che sviluppò ulteriormente il rivoluzionario processo del vetro float a metà del XX secolo. Questo ha reso possibile le finestre da pavimento a soffitto in stile moderno. Con questo processo, il vetro fuso viene versato su un letto di stagno fuso, e galleggiando sullo stagno, il vetro fuso si diffonde per formare una superficie piana, e questo metodo è ancora oggi lo standard dell'industria.

In origine, il processo di Pilkington permetteva di produrre vetro solo a 6,8 mm di spessore, ma oggi può essere sottile fino a 0,4 mm o fino a 25 mm. Mentre i principi del processo rimangono invariati, la qualità della superficie del vetro è notevolmente migliorata, fornendo un prodotto finale privo di distorsioni o difetti. Al giorno d'oggi, l'industria del vetro è fiorente con molti tipi diversi per molti usi diversi, che includono il vetro laminato, il vetro termo-rinforzato e il vetro temprato.

Una delle maggiori scoperte è stata la rivoluzionaria invenzione del doppio vetro, originariamente chiamato 'thermopane', dove due lastre di vetro sono state inserite in una barriera di un gas sicuro e non reattivo chiamato gas Argon, che è diventato un metodo efficiente per trattenere il calore. Si crede che i moderni doppi vetri come li conosciamo siano stati inventati in America da C.D Haven negli anni '30, anche se i romani hanno inventato un'idea simile di ritenzione del calore oltre 2000 anni fa.

Ora abbiamo anche finestre autopulenti - quanto è fantastico? Non si tratta di una semplice lastra di vetro. Ha un rivestimento molto sottile all'esterno (stiamo parlando di uno strato profondo appena 10-25 nanometri) di ossido di titanio che agisce come un 'fotocatalista', che fondamentalmente impedisce la formazione di gocce d'acqua e diffonde l'acqua come un grande panno di pulizia sulla superficie del vetro.