Vermoedelijk hoopte iemand daardoor bij het Kremlin in de gunst te komen, want ze noemden kort Navalny driekwart op driekwart van het twee uur durende programma van zondag. In feite vergeleken ze Navalny's reis naar huis met Vladimir Lenin's beroemde terugkeer naar Rusland in 1917, en suggereerden ze dat hij net zo'n groot gevaar voor Rusland was als Lenin was geweest.

Zoals elke Rus weet, hebben de Duitsers Lenin in het midden van de Eerste Wereldoorlog uit ballingschap in Zwitserland geplukt. Hij werd in een 'verzegelde trein' door Duitsland gestuurd (zodat hij de besmetting van het communisme daar niet zou verspreiden) naar Sint-Petersburg, toen in de greep van Ruslands eerste democratische revolutie - en hij deed precies wat de Duitsers hadden gehoopt dat hij zou doen.

Lenin heeft de rommelige democratische 'Voorlopige Regering' met een militaire staatsgreep omvergeworpen, Rusland uit de Eerste Wereldoorlog gehaald - en een 73 jaar durend totalitair communistisch regime in gang gezet dat aan zuiveringen, hongersnood en kleinere daden van repressie ten minste 20 miljoen Russen het leven heeft gekost. Is Navalny echt zo'n groot gevaar?

De ambitieuze presentator van Vremya zal waarschijnlijk niet de baan krijgen die hij wilde, want president Vladimir Poetin zal de vergelijking van zijn luidruchtigste criticus met Lenin, een echte wereldhistorische figuur, echt niet graag hebben gezien. Poetin zelf noemt nooit de naam van Navalny.

De Russen kunnen niet eens een naam geven aan het systeem waaronder ze leven, zoals de verwarring van de arme Vremya-presentator illustreert. Het is zeker geen democratie, hoewel er regelmatig verkiezingen zijn. Het is zeker geen communisme, hoewel de meeste hooggeplaatste personen van het regime communisten waren voordat ze een betere weg naar macht en rijkdom ontdekten.

Het is geen monarchie, hoewel Poetin al twintig jaar aan de macht is en omringd wordt door een hof van uiterst rijke bondgenoten en trawanten. En 'kleptocratie' is slechts een pejoratieve term die vooral door buitenlanders wordt gebruikt, hoewel Navalny Poetin en zijn trawanten gewoonlijk "boeven en dieven" noemt.

In feite is het regime van Poetin helemaal geen systeem. Zijn enige ideologie is een traditioneel Russisch nationalisme dat lichtgewicht is in vergelijking met religieuze en racistische bewegingen van bloed en grond, zoals Trump's in de Verenigde Staten en Modi's in India. Het is een puur persoonlijk regime, en het is zeer onwaarschijnlijk dat het zijn onttroning of ondergang zal overleven.

Poetin is al twintig jaar aan de macht, en hij heeft net de grondwet veranderd met een referendum dat hem tot 2036 aan de macht laat blijven. Maar dat lijkt onwaarschijnlijk, deels omdat hij al 68 jaar oud is en deels omdat de jongere generatie Russen zich rusteloos en verveeld begint te voelen.

Navalny is een dappere man die vrijwillig naar huis is gegaan om een periode in de gevangenissen van Poetin onder ogen te zien. (Hij miste twee afspraken om voor de voorwaardelijke vrijlatingscommissie te verschijnen, voor een voorwaardelijke veroordeling op grond van een verzonnen verduisteringsaanklacht, omdat hij in Duitsland herstellende was van de FSB-moordpoging). Maar zijn rol in de Russische politiek was tot nu toe meer als een lastige horzel dan revolutionair geweest.

Zijn aanhangers maken hun huiswerk en maken slimme, geestige video's waarin de schandalige financiële misstanden van het regime worden beschreven (het laatste is een virtuele rondleiding door Poetins nieuwe paleis aan de Zwarte Zee ter waarde van 1 miljard dollar in de buurt van Novorossiysk), maar hij is waarschijnlijk niet de man die Poetin uiteindelijk ten val zal brengen. Wat hij met groot succes doet is het mobiliseren van de jonge whiz kids.

Sinds 2018 is de gemiddelde leeftijd van de demonstranten op anti-Poetin-demo's, die meestal op een of andere manier verbonden zijn met Navalny, met een decennium gedaald, en is hun vrijpostigheid in verhouding gestegen. Bovendien is hun houding ten opzichte van het regime nu verachtelijk. Terecht: denk bijvoorbeeld eens aan de laatste twee moordpogingen van regimeagenten.

In 2018 stuurde de GRU, de Russische militaire inlichtingendienst, twee agenten naar Engeland om overloper Sergei Skripov en zijn dochter Yulia te vermoorden. De agenten maakten twee reizen naar Salisbury omdat ze het juiste huis niet konden vinden, ze werden elke stap van de weg gevolgd door CCTV, en uiteindelijk lieten ze te weinig novichok (zenuwgif) achter op de deurknop om de doelwitten te doden.

Even grof en stuntelig was de aanval van de FSB op Navalny in Tomsk, waar de novichok op zijn onderbroek werd gezet. Opnieuw overleefde het doelwit het, en daarna kon de onderzoekssite Bellingcat de FSB-agenten opsporen, die Navalny volgden op veertig vluchten gedurende enkele jaren voordat de moord werd gepleegd.

Geen van beide agentschappen is geschikt voor de dienst van de 21e eeuw, noch voor het regime dat zij beiden dienen. De Russen hebben het lang volgehouden omdat ze uitgeput en beschaamd waren door het wilde politieke banditisme van de jaren negentig, maar het krediet van Poetin dat hij daar een eind heeft gemaakt is uitgeput. Hij mag dan nog jaren aan de macht zijn, maar dit is een regime dat op op zijn laatste benen loopt.