Midden tussen de bomen van het Eco Camp da Salema, in Budens, in de gemeente Vila do Bispo, heeft het voor campers gereserveerde terrein een bezetting van meer dan honderd mensen, maar dit jaar zijn het niet alleen voornamelijk gepensioneerde toeristen op de camping. "Onze camping was vroeger vooral bedoeld voor oudere kampeerders in de Algarve, maar dat is nu volledig veranderd.

"We verwelkomen nu veel mensen tussen de 40-45 jaar, waaronder veel 'digitale nomaden', die op afstand werken en anderen die naar de camping komen om te ontsnappen aan de stedelijke centra van Europa en zich afzonderen in de natuur op misschien wel een van de veiligste plekken die er bestaat," aldus Joaquim Lourenço, leider van de Vereniging van Campingparken Alentejo en Algarve (APCAA).

Dit is de nieuwe realiteit voor veel campings in de regio waar nu meer vraag is naar "watersporten zoals surfen en speervissen", en waar het mogelijk is om "het leven in de natuur te combineren". Anderzijds is er een "geringere vraag" naar de infrastructuur die zo vaak wordt gezocht door de "senioren", voegde hij eraan toe. Het hoofd en de eigenaar van EcoCamp da Salema vermeldt de investering die hij heeft moeten doen om het netwerk voor internettoegang te verbeteren, zo groot was de zoektocht naar mensen die telewerk doen.

In maart vorig jaar, tijdens de eerste lockdown afgekondigd door de regering in het kader van de Covid-19 pandemie, moesten de campings sluiten, om pas half mei weer open te gaan met een maximale capaciteit van tweederde van hun totale capaciteit. De keuze van de winter om naar een camping te gaan lijkt misschien vreemd, maar in de afgelopen jaren is het aantal campers dat de Algarve voor een winterseizoen op het oog heeft, toegenomen. Volgens gegevens van de Regionale Coördinatiecommissie voor Ontwikkeling (CCDR) van de Algarve, waren er in de periode van oktober 2018 tot maart 2019 bijna 528.000 overnachtingen voor ongeveer 104.000 gasten op de campings en legale servicegebieden van de regio.

Voor de entiteit die het camperontvangstnetwerk in de Algarve beheert, is dit slechts "een fractie van wat er in de regio gebeurt", en men schat dat "tussen wildkampeerders en illegale parken er een beweging is die minstens gelijk is, of zelfs groter".

Het is tijdens een wandeling met haar hond door het Salema park dat Lusa Johanna August ontmoet, een jonge Duitse toeriste die onthult dat ze zich "veiliger" voelt in Portugal, vooral in een "zeer rustig" gebied zoals ze dat in dit deel van de Algarve heeft gevonden, waar ze "in de natuur" kan zijn en gemakkelijk naar buiten kan gaan om "een wandeling te maken". Ze is momenteel aan het "studeren" en is sinds september vorig jaar in Portugal. Ze wijst erop dat ze in haar eigen land " tussen veel meer mensen leeft" en tijdens de lockdown "haar huis niet kan verlaten". Maar omdat ze ervoor kiest om in haar "busje" te wonen - een voertuig dat is aangepast voor huisvesting - kan ze "uit het busje springen" en "midden tussen de bomen staan", iets wat in de stad niet mogelijk is. "Ik voel me veiliger en ik kom niet zoveel mensen tegen, het geeft me het gevoel dat ze de situatie aankunnen. Ze zijn niet zo bang", zegt ze.

De mogelijkheid om je af te zonderen in je camper is ook een van de voordelen waar Ian Davis, een toerist uit Wales die Salema koos voor de koudste wintermaanden, op wijst na een verblijf van twee maanden in de omgeving van Coimbra in oktober. Terwijl hij naar zijn vrouw kijkt tijdens een "yoga"-sessie, en de duidelijke meerwaarde van het Portugese klimaat ten opzichte van Wales beschouwt, wijst hij ook op het feit dat het echtpaar alles wat zij nodig hebben in het "busje" heeft - keuken en badkamer - waardoor zij "alleen nog maar boodschappen hoeven te doen". Het gebied waar ze zich gevestigd hebben, zorgt voor "afstand" tussen de mensen, wat hun "gevoel van veiligheid" versterkt: "We kunnen uitgaan, wandelen en naar het strand gaan zonder al te veel mensen te zien, dus we voelen ons hier erg veilig en welkom. We zijn geen indringers of een bedreiging voor iemand," zei hij. In de wetenschap pas in juli terug naar Wales te gaan, onthult Ian dat ze tijdens de eerste lockdown, in maart vorig jaar, op een camping in Nieuw-Zeeland waren en hij beschouwt de notie van veiligheid die hij voelt in dit "landelijke gebied van Portugal" "zeer vergelijkbaar" met die gevonden aan de andere kant van de wereld.

Camping de Armação de Pera, bijna 60 kilometer verderop, in de gemeente Silves, weerspiegelt de verminderde vraag naar campings die gewoonlijk in trek zijn bij seniorenkampeerders. Rui Claro benadrukt dat 2019 "een jaar van groei was ten opzichte van 2018" en dat "tot februari, begin maart" vorig jaar alles verliep "zoals verwacht". Maar met de Covid-19 pandemie was het "allemaal in verval". Een rondgang over het park onthult ongeveer 50 campers voor toeristen die ervoor kozen om hier hun winterseizoen door te brengen, een clientèle die voornamelijk bestaat uit Nederlandse, Engelse en Franse gepensioneerden.

Tijdens een wandeling met hun huisdier wijst een Engels echtpaar nogmaals op het klimaat en de veiligheid als redenen om voor de Algarve te kiezen voor hun overwintering: "In het Verenigd Koninkrijk zijn er meer mensen en luisteren de mensen niet naar de regering, ze houden een hoop domme feestjes. Hier luisteren ze, dragen ze maskers en maken ze alles schoon", verdedigt Richard Everton. Voor Maureen Everton is gastvrijheid een van de sterke punten van de Portugese bevolking en het echtpaar zei dat zij een huis verkopen dat zij in Frankrijk bezitten met het vooruitzicht een ander huis te kopen in de Algarve, waar zij vaker hopen te gaan verblijven. Deze mening wordt gedeeld door medewandelaar Peggy Wakeford, een regelmatige bewoonster van het park, waar zij beweert zich ten tijde van de opsluiting in maart 2020 "veel veiliger" te hebben gevoeld "dan in het Verenigd Koninkrijk". Peggy zegt zelfs dat ze "geschokt" is door wat ze in het VK aantrof toen ze in juli terugkeerde, vooral omdat "weinig mensen zich bekommeren om Covid-19, vergeleken met het gedrag" dat ze in Portugal zag, op het niveau van "het dragen van maskers en handschoenen", bijvoorbeeld.

Voor de campinghouders zijn de vooruitzichten voor de zomer niet gemakkelijk, maar Rui Claro laat weten te hopen dat het vaccin "meer vertrouwen" kan brengen, "het angstaanjagende aantal" nieuwe gevallen kan verminderen en "de mensen zich meer op hun gemak voelen om het huis te verlaten en op vakantie te gaan". Joaquim Lourenço kijkt liever naar nieuwe kansen en uitdagingen voor bedrijven en de noodzaak van "goed werk" bij het promoten van wat volgens hem de toegevoegde waarde van het land is. De ondernemer wijst erop dat aan de Portugese kust veel plaatsen zijn waar men kan surfen, de "motor van de economie van de nieuwe jonge klant".