Als u alleen maar naar de vakantiebrochures kijkt en u beperkt zich tot de kust, zou u voor de gek kunnen worden gehouden door te denken dat de Algarve alleen maar draait om zon en strand, en begrijp me niet verkeerd, we hebben zeker een aantal prachtige kusten, maar degenen onder ons die 'het weten' weten dat er in het binnenland immense schoonheid te vinden is - vooral als de lente is losgebarsten.

Het platteland is deze herfst druk bezig geweest met het leggen van een weelderig groen tapijt op de achtergrond, dat in de komende maanden zal worden onderbroken door een explosie van kleuren van wilde en prachtige bloemen.
Maar waar moet je heen om deze fantastische bloemenpracht goed te kunnen bewonderen?

Fonte Benemola, ongeveer 20 minuten ten noorden van Loulé (een soort Querença, Tôr, Benafim-gebied), is een prima plek om te beginnen. De beek Menalva, die vanwege het poreuze gesteente in het gebied hoofdzakelijk ondergronds stroomt, ontspringt hier en zorgt ervoor dat Benemola het hele jaar door over water beschikt. (Hoewel de beek tegen augustus aanzienlijk opdroogt, en ik kan getuigen dat het water zelfs midden in de zomer 'berekoud' is).

En waar water is, is leven. Zoet water dat het hele jaar door stroomt maakt Benemola de perfecte plek om een overvloed aan fauna te vinden - je kunt stiekem een schildpad tegenkomen, en zelfs een otter (blijkbaar) als je stil genoeg bent. Maar ik zal eerlijk zijn, je moet wel een echte ninja zijn om die stiekemerds te pakken te krijgen. De bewoners van de beek die je niet kunt missen (nou ja, als je je bril opzet en goed naar het water kijkt dan) worden "bootsmannetjes" genoemd. Het zijn piepkleine waterinsecten die de goddelijke gave schijnen te hebben om over water te lopen, of moet ik zeggen, te peddelen? Ze hebben lange achterpoten die de vorm van roeispanen hebben, en het geeft zeker de indruk dat ze 'roei roei roeiend hun boten vrolijk door de stroom laten stromen' - er zijn geen krokodillen om tegen te schreeuwen in Benemola (voor zover ik weet), maar ik weet zeker dat salamanders, kikkers en padden hen op hun tenen houden.

En dan is er nog al die flora. Zoals ik al eerder zei, zullen al die wilde bloemen al snel gaan 'bloeien', en tussen de bloei is Benemola een bijzonder goede plek om op jacht te gaan naar zeldzame orchideeën. Er zijn ook allerlei soorten bomen, van alle klassiekers uit de streek, zoals johannesbroodbomen, olijfbomen en amandelbomen (die er op dit moment een winterwonderland van maken met hun sneeuwwitte bloemblaadjes). Er zijn ook veel sinaasappelboomgaarden met af en toe een nespera- of granaatappelboom, ten minste één massieve eucalyptus, kurkeiken en ook enkele wilgen. De geur van struiken als wilde lavendel, tijm, oleander, rozemarijn en 'medronho'-struiken vult de lucht en al met al maken de opkomende bloemenpracht van al deze planten Benemola tot een 'buzzing place' om te zijn - met alle plaatselijke bestuivers die druk bezig zijn met hun werk.

De lucht is ook een en al gefladder met een verbazingwekkende verscheidenheid aan vogels, zoals de ijsvogel, reiger, zilverreiger, hop, bijeneter, koolmees en nachtegaal, samen met vele andere. Als u tot het donker zou blijven, zouden er zelfs vleermuizen op uw radar zijn (of u in ieder geval op die van hen). Ze wonen in grotten op de top van een nabijgelegen heuvel en als je de puf hebt om naar de top te klimmen - kun je naar ze gluren.

Het waterige karakter van het 4 kilometer lange Benemola pad betekent dat het ook bezaaid is met mooie oude verlaten watermolens en dammen, en om je te helpen de planten en dieren die je tegen kunt komen te identificeren staan er genoeg borden langs de paden met foto's en informatie over wat wat is en van wie.

Oh! En ik vergeet bijna het spannendste deel. Om de beek over te steken zijn er stapstenen. Laten we eerlijk zijn, dit is altijd een avontuur, maar vooral als het geregend heeft en het witte water onder je voeten voorbij raast. Google maps is, zoals altijd, je bondgenoot. Gewoon je telefoontje pakken en op avontuur gaan.