Ik moet toegeven dat ik dit niet wist - schaamteloos genoeg wist ik niet eens dat Portugal een nationale bloem had, laat staan dat het lavendel was. En toen ik me wat meer in lavendel verdiepte, ontdekte ik dat er momenteel 45 verschillende soorten lavendel bestaan, dat de lavendel deel uitmaakt van de muntfamilie en dat er wereldwijd meer dan 450 variëteiten zijn.

Hoewel de Provence in Frankrijk beroemd is om zijn lavendelvelden, vind je in Portugal in de Alentejo boerderijen waar lavendelvelden groeien, waaronder de "Portugese reus", een variëteit van Lavandula stoechas, die de neiging heeft het meest doordringende aroma af te geven en de meest levendige kleuren heeft. Blijkbaar is een bezoek aan de lavendelboerderijen een must, want de velden zijn een kleurenpracht, en in combinatie met de bedwelmende geur moet dit wel een van de minder bekende geheimen van Portugal zijn. Deze specifieke variëteit kan tot 75 cm hoog worden, heeft een volwassen breedte van maximaal 60 cm, is droogteresistent en houdt van volle zon. Voor de tuiniers die dit lezen: de plant kan in een pot of direct in de tuin worden gekweekt, en houdt van droge, goed doorlatende grond, maar zal niet lang overleven in schaduwrijke, vochtige of extreem koude omstandigheden.

Lavendel was in het oude Rome bekend als een soort geneeskrachtig kruid, en de Romeinen, beroemd om hun warme baden, voegden lavendel toe aan het water om te genieten van het aangename, ontspannende aroma. Blijkbaar komt de wetenschappelijke naam voor lavendel, "lavandula," van "lavare" - Latijn voor "wassen" - en vertaalt het zich uiteindelijk in het Portugees naar "lavar".

De geur van lavendel brengt een ongeëvenaard gevoel van ontspanning. En ik ga hier even technisch worden - het bevat twee belangrijke stoffen, de eerste is linalylacetaat, een stof die een kalmerend effect heeft, en de tweede is het element linalool, dat effectief is voor desinfectie, waardoor lavendel een perfect middel is voor ontspanning, acne en brandwonden! - en verklaart zijn langdurige populariteit als geneeskrachtig kruid en cosmetisch product. Wat lavendel zo'n heerlijk aroma geeft, is de olie die zich in de paarse bloemen en de lange, slanke bladeren bevindt. Deze olie wordt simpelweg "lavendelolie" genoemd en wordt vaak gebruikt als een natuurlijk aroma in badproducten, cosmetica en parfums, en is bekend als een essentiële olie in aromatherapie kringen. Misschien omdat ze zo'n ontspannend effect hebben, is een van de betekenissen van lavendel in de taal van de bloemen "stilte" of "geloof".

"Welke vrouw, hoe oud ook, heeft niet haar bruidskledij en kleding opgeborgen en verpakt in lavendel, in de diepste kasten van haar hart?" Een prachtig citaat van William Makepeace Thackeray, en in werkelijkheid houdt een zakje gedroogde lavendel kleding fris en zoet geurend, dit is slechts één gebruik voor geurige gedroogde lavendel. Ik herinner me dat ik kleine zakjes lavendel cadeau kreeg om aan kleerhangers in de garderobe te hangen, en papieren vellen met het parfum van lavendel om kledinglades mee te bekleden.

In mijn onwetendheid wist ik ook niet dat lavendel eetbaar was! Culinaire lavendel heeft een zoete, bloemige smaak met citrustonen, en is blijkbaar een ongelooflijk veelzijdig kruid voor de keuken, dicht bij rozemarijn, salie en tijm, en wordt tegenwoordig gebruikt in chique restaurants, met verse eetbare bloemen die een comeback maken als verbetering van zowel de smaak als het uiterlijk van voedsel. Bloemen en bladeren kunnen vers worden gebruikt, en zowel knoppen als stengels kunnen gedroogd worden gebruikt, waarbij de kracht van de lavendelbloemen toeneemt naarmate ze drogen.

Ik was net klaar met het schrijven van dit artikel, toen ik me herinnerde dat ik nog iets toe te voegen had dat u misschien grappig vindt. Vele jaren geleden werkte ik in een apotheek, en met Kerstmis had de apotheker zijn schappen vol met cadeauverpakkingen van zeep, talk, badolie, enzovoort, en het was bijna allemaal geparfumeerd met lavendel. Toen ik hem vroeg of het verstandig was om zoveel hetzelfde aroma in voorraad te hebben, zei hij dat hij zijn klanten goed genoeg kende, want er was een bejaardentehuis in het dorp waar de meeste bewoners vrouwen waren die van lavendel hielden, en in de weken voor Kerstmis vloog de voorraad uit de schappen. Bij nader inzien vroeg ik me af of het personeel de kalmerende werking van lavendel kende en het voor de bewoners kocht, of dat de bewoners het voor elkaar kochten in de hoop op een rustig leven!