Als je de alcohol buiten beschouwing laat, is wijnproeven net als in de klas zitten. De les van vandaag brengt ons naar Dão, via het Proeflokaal van de Wijnen van Portugal. Binnen lijkt het niet op een doorsnee schoollokaal, ondanks een reusachtige kaart van het kleine land, mensen die aantekeningen maken en af en toe Paulo Nunes - de wijnmaker en de leraar van vanavond - die vragen stelt, gevolgd door een korte ongemakkelijke stilte omdat niemand iets belachelijks wil zeggen. "Er zijn geen foute antwoorden", zegt Paulo Nunes als hij vraagt welke vruchten we subtiel kunnen proeven. De voorzitter van Wines of Portugal, Frederico Falcão, heeft echter vaak het juiste antwoord, maar wil zijn kennis niet met de klas delen. In plaats daarvan zal hij af en toe instemmend knikken met de wijnmaker. Als huidige leider van de hele operatie, weet Frederico immers alles over Portugese wijn.

Hier in het kleine, verborgen winkeltje in Terreiro do Paço, het westelijke deel van het beroemde Praça do Comércio, kunnen mensen twee tot drie keer per week deelnemen aan wijnproeverijen, of zelfs wijn per glas proberen, "iets wat je eigenlijk niet in wijnwinkels kunt doen", legt Falcão uit, terwijl hij vakkundig met zijn geurige wijnoogst zwiert en ons in een kortstondige wijnhypnose brengt. Een ontnuchterende realisatie verbreekt de trance. Het Proeflokaal Wijnen uit Portugal is enkele dagen geleden, op 3 mei, heropend nadat het in januari jongstleden gesloten was vanwege de beperkingen van Covid-19. De heropening van deze proeflokalen kwam als een opluchting voor de heer Falcão, onze gastheer voor de avond, want zoals de meeste bedrijven werd ook de wijnsector zwaar getroffen door de pandemie. De wijnen van Portugal verloren 80% van hun inkomsten in winkels en proeflokalen, en de wijnconsumptie in restaurants daalde met bijna 50%.

"Het doel van deze proeflokalen is niet om geld te verdienen, maar om Portugese wijn te promoten en de Portugese consument te stimuleren", benadrukt Falcão. Nu de grenzen nog maar pas open zijn, is de Portugese consument het belangrijkste doelwit. In de zomer hoopt Wines of Portugal meer toeristen aan te trekken, zoals Brazilianen en Amerikanen, die vaak naar Lissabon komen.

De muren van de zaal hebben een felle Bordeaux kleur, maar de wijn van de avond komt niet uit Frankrijk, maar uit de Dão wijnstreek van Portugal. We kregen de kans om acht verschillende wijnen van het Huis van Passarella te proeven in onze sociaal afstandelijke hoekjes, terwijl Paulo Nunes, wijnmaker ons het verhaal en het proces achter elke fles wijn vertelde.

"Portugal is klein maar heeft een wereld van verschillen"

Onze eerste witte wijn van de avond komt uit de O Fugitivo collectie, gemaakt van uva cão, wat letterlijk "druivenhond" betekent in het Nederlands. Frederico heeft deze nog nooit geprobeerd. Hij wervelt zijn glas tot een tornadoachtige beweging van wijn, bekijkt de kleur en snuift alle aroma's die de drie jaar oude wijn te bieden heeft. "Het is een andere stijl", zegt hij, een beetje weinig overtuigd. Of je nu van de zeer zure smaak van de hondsdruif houdt of niet, hij vertegenwoordigt de beste kwaliteit die Portugese wijn te bieden heeft... variatie. Falcão vindt het belangrijk dat Portugese wijn internationaal wordt erkend, simpelweg omdat "de kwaliteit elders ongeëvenaard is. We hebben zo'n grote diversiteit aan druiven. Portugal is klein, maar het heeft een wereld van verschillen".

Er is beslist niets vergelijkbaar met de Portugese wijn, maar toch heeft het land moeite om naam te maken. Volgens Falcão zijn er twee redenen: "We verkopen onze wijn te goedkoop en we zijn te veel gericht op de binnenlandse markten." Vóór de laatste tien à twintig jaar exporteerde Portugal niet al te veel van zijn wijn en wat niet op het vasteland werd verkocht, "stuurden we tegen lage prijzen naar onze koloniën zoals Angola en Mozambique", schetst de wijnliefhebber. Maar het promoten van Portugese wijn tijdens een pandemie "is erg moeilijk geweest", geeft hij toe. Het hele afgelopen jaar heeft viniPortugal over de hele wereld virtuele proeverijen georganiseerd en toch, "zijn we er slechts in geslaagd om één in-person proeverij te houden, dat was in Polen afgelopen oktober. Alle andere werden geannuleerd of uitgesteld".

Vader-dochter wijnliefhebbers Marina, 30, en Jorge, 60, zijn blij dat de proeflokalen weer open zijn. Het duo kwam elke week of elke twee weken naar Terreiro do Paço: "We zijn erg nieuwsgierig naar wijn en we leren ook veel over ons land en hoe het wordt geproduceerd in vergelijking met andere plaatsen". Proeverijen zijn in de loop der jaren een vader-dochter traditie geworden: "In Portugal is het heel normaal om tijd rond de tafel door te brengen en als we dat niet doen, bedenken we wat we hierna gaan eten... en wat we zullen drinken!" Nu we uit de lockdown komen, naar buiten gaan om wijn te proeven en te spugen in een kamer vol vreemden klinkt misschien niet ideaal, maar Marina stelt gerust: "We voelen ons allemaal behoorlijk veilig".

Zolang niemand bij de proeverij achter het stuur zat, voelt The Portugal News zich ook behoorlijk veilig - en vrolijk dronken.