Ik vroeg me af of dit het broedseizoen was, aangezien slangen de laatste tijd nogal opvallend aanwezig lijken te zijn, maar ik kwam erachter dat het warme weer ze waarschijnlijk allemaal tegelijk uit hun winterslaap heeft gehaald. Een van Portugals meest voorkomende slangen, de Ladder Snake, broedt echter in mei en juni en legt 3-6 weken na de paring een legsel van 4 tot 24 eieren. Het broeden duurt tussen 5 en 12 weken, dus de jongen zijn er pas over enkele weken.

Ik vind de manier waarop ze bewegen griezelig, en ze doen het snel als ze er zin in hebben - hoe kan een wezen zich zo snel voortbewegen zonder poten, vraag ik me af. En die rare manier van ruiken, het proeven van de lucht, met de tong die uitsteekt. Allemaal een beetje buitenaards als je het mij vraagt! Ik herinner me dat ik als kind met andere kinderen in het bos speelde en dat een grasslang vanuit een bamboebos over het pad gleed en onze groep in tweeën sneed, terwijl wij daar stonden te gillen als kippen zonder kop.

Vorig jaar hadden we er twee in onze regenput, één was dood, maar de ander springlevend en kronkelend, en het lukte hem om zich rond de zwembadpaal te winden die we hem als ontsnappingsroute aanboden. Deze maand was een van mijn honden gebiologeerd door de onderkant van de veranda buiten het huis, en vorige week keek ik ook en werd beloond met een kleine slang die me aankeek, met haar kronkels losjes in een lus over een houten stut. Ik weet niet wie er meer gealarmeerd was, zij of ik! Deze week begint dezelfde hond over het hek te blaffen, en ik zie een slang zo dik als een waterslang het lange gras in glibberen. Er zijn er duidelijk genoeg in de buurt, en ik vond de weggegooide huid van een slang toen ik onkruid aan het wieden was - niet groot genoeg om een handtas van te maken, en in feite was het nauwelijks groot genoeg voor een horlogebandje!

Slangen krijgen altijd een slechte naam, vooral wanneer ze door de Portugezen collectief "cobra" worden genoemd. Het zijn zeker geen cobra's, het is gewoon het Portugese woord voor 'slang' - dus je hoeft nog niet bang te zijn. Ik geloof dat er hier acht soorten ongevaarlijke slangen zijn, en misschien twee waar je voorzichtig mee moet zijn - beide zijn adders, Seoane's adder en de Lastaste adder zijn degenen die je moet vermijden. In feite worden de meeste slangenbeten veroorzaakt door mensen die proberen ze te vangen en te hanteren, in plaats van door ze gestalkt of opgejaagd te worden. Dit gezegd zijnde, zou het verstandig zijn weg te blijven van de zakelijke kant van elke slang, en dringend medische hulp te zoeken na een beet, of het slachtoffer nu een mens of een huisdier is!

Wat eten slangen, vroeg ik me af. Het zijn allemaal carnivoren, en hun dieet hangt af van de soort. Sommige eten warmbloedige prooien zoals knaagdieren, vogels of konijnen, terwijl andere insecten, kikkers, padden, eieren, andere reptielen, vissen, regenwormen, of naaktslakken eten. Ik vroeg me ook af of ze slakken eten, waar ik gek van word als ze mijn planten opeten, en blijkbaar doen ze dat - en om hun escargot eruit te halen, duwen de slangen hun onderkaken in de schelp en grijpen ze het vlees van het slijmerige beestje met hun gebogen tanden.

Ze mogen er zoveel hebben als ze kunnen vinden, om eerlijk te zijn. Dan hoef ik degene die ik vind geen vliegles over de muur te geven.

Ik vroeg me af wat de grootste slang ter wereld is, en het antwoord hangt af van de vraag of je lengte of gewicht wilt. De reticulated python (Malayopython reticulatus) is de langste slang ter wereld en bereikt regelmatig een lengte van meer dan 6,25 meter, en de langste ooit gemeten werd gevonden in 1912 en mat maar liefst 10 meter. Groene anaconda's zijn de zwaarste slangen ter wereld. De zwaarste slang die ooit werd geregistreerd, woog 227 kilogram (wat heel wat is, als je bedenkt dat een gemiddeld mens ongeveer 85 kg weegt). Deze enorme slang was 8,43 meter lang, met een omtrek van 1,11 meter.

Diep van binnen weet ik dat slangen een slechte behandeling krijgen. Eva had immers niet naar de slang moeten luisteren, en ze had toch niet van die appel hoeven eten in de Hof van Eden? En voor zijn moeite heeft de slang nooit zijn benen gekregen!