Als u ooit 's avonds laat door een tuin hebt gewandeld, hebt u misschien gemerkt dat bepaalde bloemen zich voor de nacht hebben teruggetrokken, strak opgerolde bloemblaadjes verbergen de binnenkant van bloemen die enkele uren eerder nog wijd open stonden. Soms vouwen of krullen bladeren zich ook omhoog. Nee, ze zijn niet moe en aan het bijkomen van een dag hard werken, en om de een of andere reden doen niet alle bloemen dat.

De manier waarop ze zich 's nachts sluiten is een natuurlijk gedrag dat 'nyctinastie' wordt genoemd, de naam komt van het Griekse woord 'nux', dat nacht betekent, en 'nastos', dat neergedrukt betekent. Deskundigen kennen het mechanisme van het "hoe", maar het is niet duidelijk of zij het "waarom" kennen - waarom sommigen het doen en waarom sommigen het niet doen. De onderste bloemblaadjes van bepaalde bloemen groeien sneller dan de bovenste, waardoor de bloemen worden dichtgedrukt. Enkele voorbeelden van bloemen die "het" doen zijn de mooie oranje gazania's, tulpen, papavers en de tere bloesems van de hibiscus, samen met de exotische lotusbloem.

Zelfs de nederige paardenbloem doet het - zij hebben de extra complicatie dat zij "apomictisch" zijn: hun zaden worden niet bevrucht.

Paardenbloemen gaan elke ochtend open en sluiten zich elke avond, maar soms gaan ze helemaal niet open op bewolkte dagen! Als de bloem helemaal rijp is, sluit hij een nacht en gaat gewoon niet meer open tot de zaden rijp zijn.

Maar wetenschappers zijn er niet helemaal zeker van waarom sommige bloemen op deze manier geëvolueerd zijn, maar er zijn wel verschillende theorieën. Charles Darwin geloofde dat planten zich 's nachts sluiten om het risico op bevriezing te verminderen, en ik kan hun behoefte om zich tegen nachtelijke koude te beschermen begrijpen. Een andere theorie suggereert dat nyctinastische planten energie sparen - en misschien hun geur - voor overdag, wanneer bestuivende insecten het meest actief zijn, wat ook waar zou kunnen zijn.

En één idee stelt dat nyctinastie een sterk geëvolueerd verdedigingsmechanisme is tegen de nachtelijke roofdieren van een plant. Door zich te sluiten, creëren de bloemen een duidelijker zicht op de grond voor nachtelijke jagers, zoals uilen, die bloemenetende planteneters doden die op zoek zijn naar een nachtelijke snack, maar ik ben er niet zeker van of ik in deze theorie geloof, maar ze zouden zichzelf kunnen beschermen tegen nachtelijke nectardieven, zoals vleermuizen of motten.

Een technische verklaring is dat wanneer licht de buitenste bloemblaadjes raakt, dit een chemische stof, auxine, activeert die cellen doet groeien en uitzetten. Hierdoor gaat de bloem open. Maar omdat de binnenste bloemblaadjes minder aan licht worden blootgesteld, blijven die cellen gelijk en zorgt dit ervoor dat de bloem zich sluit zodra er geen licht meer is.

Sommige wetenschappers geloven dat dit nachtelijke sluitgedrag voorkomt dat stuifmeel nat en zwaar wordt door dauw of regen. Insecten kunnen droog stuifmeel gemakkelijker overbrengen, waardoor een nyctinastische plant meer kans heeft op een succesvolle voortplanting. Ik denk dat deze theorie het meest waarschijnlijk waar is, maar wie ben ik om te oordelen?

Aan de andere kant van de medaille staan bloemen die alleen 's nachts bloeien!

Nachtbloeiende bloemen kunnen het maanlicht weerkaatsen en zijn vaak veel geuriger dan hun dagbloeiende tegenhangers. Een van de redenen waarom bloemen die 's nachts bloeien vaak geparfumeerd zijn, is dat ze nachtelijke bestuivers moeten aantrekken die ze in het donker moeten vinden. Dit is ook de reden waarom de meeste nachtbloeiers witte bloemen hebben die het licht weerkaatsen en 's nachts beter zichtbaar zijn. Maanbloemen, nachtbloeiende jasmijn, teunisbloem, engelentrompet, nachtphlox en nachtbloeiende graanbloemen gaan alleen in de schemering of 's nachts open. Sommige planten zijn ook heel slim - ze reageren op aanraking en sluiten hun bladeren en 'spelen dood' als er een hand of takje tegenaan stoot. Als je bijvoorbeeld een mimosaplant aanraakt, vouwt hij zijn bladeren dicht en laat de stengel hangen.

Wanneer u dus een bloem ziet die zich sluit voor de nacht, denk er dan aan dat ze 's morgens weer open is - en dat een bloem die zich opent als de zon ondergaat, zich net klaarmaakt voor de nachtelijke handel!