Een reis naar Lissabon begint altijd met een krijsende stem als we de brug van 25 Abril naderen, terwijl ik verwoed probeer uit te vinden welke rijstrook ik moet kiezen, en dan het stuurwiel met witte knokkels vastklem terwijl we over de brug hobbelen en proberen niet verder dan een centimeter naar links of rechts te gaan in mijn rijstrook. Om wat voor reden dan ook ben ik altijd naar deze kant van de stad gegaan als ik uit de Algarve kwam, dus een trip naar de andere kant van Lissabon was alsof ik de stad voor de eerste keer helemaal opnieuw ontdekte.

Ik ben al eerder in het Parque das Naçoes geweest, meestal als ik wachtte op een trein terug van het Gare do Oriente, om even het winkelcentrum in te duiken voor wat junk food, of om naar een concert in de Altice Arena te gaan kijken (kent u die nog?), maar ik heb nooit echt de tijd genomen om dit deel van de stad in zijn geheel te verkennen.

Ik bezocht Lissabon in mei, dus we hadden nog steeds veel beperkingen, maar we hebben toch veel kunnen ontdekken. Het eerste wat me opviel was het gebrek aan buitenlandse toeristen. Normaal gesproken is het moeilijk om een Lisboeta te vinden in Lissabon, maar de algemene reisbeperkingen zorgden ervoor dat wij een van de weinige buitenstaanders waren die het weekend kwamen doorbrengen. Dit betekende dat ik voelde me als een kleine celeb een groot deel van de tijd, met mensen oprecht geïnteresseerd in waar we vandaan kwamen (en vervolgens oprecht zijn een beetje teleurgesteld dat we alleen uit de Algarve waren gekomen).

Hoe er te komen

De beste manier om in het Parque das Naçoes te komen is via de "nieuwe" brug (en zo de bottenrammelende passage over de 25 Abril brug te vermijden). De Vasco de Gama-brug is de langste brug van Europa en overspant een indrukwekkende 12,3 km, of 7,6 mijl in oud geld, en zwiept over de rivier de Taag, met een prachtig uitzicht over de stad die voor ons ligt. De brug is de duurste van de twee tolbruggen en de tol begint bij €2,85, maar je krijgt waar voor je geld en als passagier is het echt een indrukwekkende manier om de hoofdstad binnen te komen.

Na het oversteken van de brug, het inchecken in het hotel en het ontdoen van de auto, was het tijd om te beginnen met het verkennen van de lokale omgeving te voet - altijd veruit de beste manier om te zien wat er echt aan de hand is.

Het Parque das Naçoes is een beetje een mond vol, dus dat is waarschijnlijk de reden waarom mensen het Expo noemen. Dit sluit ook mooi aan bij de geschiedenis van het gebied, want het werd allemaal herontwikkeld voor de Wereldtentoonstelling van Lissabon in 1998, wat ook een aantal van de eigenaardigere kenmerken van het gebied verklaart. Toen de Expo eenmaal voorbij was, werd het omgevormd tot woon- en commerciële gebouwen.

Grootse ontwerpen

Het eerste wat opvalt in het gebied is dat de architectuur heel anders is dan in de oudere delen van de stad. De schilderachtige straatjes zijn verdwenen en vervangen door brede boulevards. De mengelmoes van gebouwen is ingeruild voor opvallende architectonische ontwerpen, die naar de hemel reiken en hulde brengen aan de invloeden van de zee.

Misschien wel het meest opvallende designelement van het gebied is het treinstation, Gare do Oriente, dat werd ontwikkeld voor de Expo en ontworpen door de Spaanse architect Santiago Calatrava en dat trots overeind blijft terwijl het ook dienst doet als ingang tot het winkelcentrum Vasco da Gama.

Winkelen is niet echt mijn ding en iedereen die mij kent kent de huiver van angst en vrees die mij overvalt telkens wanneer "ik moet naar Primark" wordt gemompeld door een klein familielid, maar als je dan toch naar een winkelcentrum moet, kan je evengoed een mooi winkelcentrum kiezen, en dat is dit. Het heeft alle gebruikelijke favorieten van de winkelstraat, een behoorlijke levensmiddelenhal, is licht en luchtig en voldoet aan alle eisen die aan een winkelcentrum worden gesteld.

Er is altijd een tijd en plaats voor fast food, maar ik wilde zien wat dit gebied nog meer te bieden had op het gebied van eten en drinken en ik was aangenaam verrast. Het blijkt dat je niet hoeft te zoeken naar die kleine verborgen cafés en restaurants om ergens goed te eten en te drinken te vinden. Toegegeven, de plaatsen langs de waterkant hebben niet dat schilderachtige oude schoolgevoel, maar ze bieden wel een geweldige mix van keukens, van de standaard pizza en pasta tot meer exotische aanbiedingen, waaronder zelfs een Koreaanse barbecueplaats - iets waar ik in Portugal altijd al naar op zoek was!

Terug naar de jaren 90

Als je gegeten hebt, maak je een wandeling langs de waterkant om het eten te laten verteren en de tuinen en kunstwerken langs de route in je op te nemen. Deze vaak Expo throwbacks hebben nog steeds hun charme behouden en met alles wat 90's nu weer in de mode is dan zien ze er niet meer gedateerd uit maar in plaats daarvan een beetje retro - het is verbazingwekkend wat een paar decennia kunnen doen met je street cred. Een wandeling langs de rivier is echt aangenaam dankzij het koele briesje dat van de rivier komt, de brede boulevards en het vlakke terrein - een heel ander vooruitzicht dan veel andere delen van de hoofdstad!

Er is natuurlijk nog veel meer te ontdekken in het Parque das Naçoes, waaronder waarschijnlijk het bekendste het Oceanarium van Lissabon, dat het middelpunt vormde van de Expo en naar verluidt het grootste overdekte aquarium van Europa is. In dit opvallende gebouw, gebouwd op een pier in een kunstmatige lagune, vindt u een verzameling van algemene zeedieren, maar het is de centrale tank die het meest indrukwekkend is en alleen al de entreeprijs waard.

Een ander kenmerk dat u niet kan ontgaan zijn de kabelbanen die langs de skyline van de omgeving scheeren, dit is een mooie manier om een overzicht van het gebied te krijgen en het laat echt zien hoe ontwikkeld het Parque das Naçoes is en wat het allemaal te bieden heeft.

Dus als u op zoek bent naar een andere kant van Lissabon, een kant weg van de ansichtkaartbeelden van gele trams en duizelingwekkende heuvels, waarom dan niet de tijd nemen om het Parque das Naçoes te ontdekken.