Een allergie is een overdreven reactie van het immuunsysteem op een stof die onschadelijk zou moeten zijn. Onze immuniteit is ontworpen om stoffen te tolereren die onschadelijk zijn, zoals stof, pollen of pinda's. Soms overreageert het echter en veroorzaakt het ernstige reacties op deze stoffen.

Allergieën zijn meestal niet te genezen, dus de behandeling is gericht op het verminderen van de symptomen en het verbeteren van de levenskwaliteit. In zekere zin gaat het bij de behandeling van een allergie evenzeer om het onder controle houden van de ziekte als om het leren hoe men er het beste mee kan leven. Allergieën kunnen ernstige aanvallen veroorzaken of zelfs dodelijk zijn. De meeste allergieën zijn echter niet gevaarlijk, op voorwaarde dat er een goed gestructureerd medisch plan is.

Er zijn vele soorten allergieën. Sommige komen vaker voor, zoals ademhalingsallergieën, voedselallergieën of geneesmiddelenallergieën. Andere zijn gelukkig zeldzamer, zoals voor lichaamsbeweging, insectensteken of menselijk sperma.

Allergieën kunnen in elke fase van het leven ontstaan. Dus helaas kunnen zelfs patiënten die nooit een allergie hebben ontwikkeld, plotseling last krijgen van hinderlijke symptomen. Toch doen de meeste gevallen zich voor op jonge leeftijd, tussen drie en twaalf jaar.

Hoe kan een allergie worden voorkomen?

Een allergie wordt veroorzaakt door complexe interacties tussen ons lichaam en de omgeving, wat preventie moeilijk maakt. Er is niet één specifieke reden voor het ontwikkelen van een allergie, omdat "ze ontstaan door een wisselwerking tussen onze genetica en de omgeving waaraan we worden blootgesteld. Het is wat we noemen een multifactoriële ziekte", legt Dr. Pedro Morais Silva uit, specialist in allergie en klinische immunologie bij de HPA Health Group en professor in de geneeskunde aan de Universiteit van Algarve.

"Sommige van de grootste risicofactoren zijn genetisch en onvermijdelijk, zoals het hebben van een allergische moeder of vader. Maar dat is slechts één mogelijke variabele", zei hij.

"Het omgevingstype waaraan een persoon wordt blootgesteld, het type voedsel dat de moeder tijdens zwangerschap of tijdens het geven van borstvoeding at" zijn ook waarschijnlijke risicofactoren. Maar welk voedsel je in die omstandigheden precies moet eten is nog onderwerp van discussie en op dit moment is er weinig aan te bevelen behalve gezond eten en leven in een milieu zonder vervuiling. Andere risicofactoren kunnen echter gemakkelijker worden vermeden. Kinderen die in contact komen met tabaksrook hebben een grotere kans om ademhalingsallergieën te ontwikkelen dan kinderen die dat niet doen", vervolgt Dr. Pedro Silva, en hij legt uit dat hetzelfde geldt voor vervuiling. "Ook het uitsluitend voeden met moedermelk gedurende ten minste vier maanden lijkt ademhalings- en voedselallergieën te voorkomen", zei hij.

Met betrekking tot het beschermen van een kind tegen een allergie door contact met een allergeen te vermijden of, integendeel, dit contact te bevorderen om resistentie te creëren, verwijst Dr. Pedro dat contact met allergenen als preventieve factor dubbelzinnig is en dat verder bewijs nodig is. "Vroegtijdig (d.w.z. in de eerste 2 levensjaren) contact met voedselallergenen, zoals melk, eieren, vis en pinda's, na een borstvoedingsperiode van 4 tot 6 maanden, lijkt beschermend te zijn. Wij bevelen een vroege introductie van allergene voedingsmiddelen aan, omdat dit voedselallergieën waarschijnlijk vermindert. Wat ademhalingsallergieën betreft, is de situatie echter niet zo duidelijk en zijn er tegenstrijdige studies. Het wordt momenteel niet aangeraden om allergenen te vermijden zonder bewijs van een vastgestelde allergie", vertelde hij aan The Portugal News. "Het probleem is dat we niet kunnen voorspellen welke mensen genetisch voorbestemd zijn om een allergie te hebben. Met andere woorden, als je kind een grote kans heeft om allergieën te krijgen, dan is contact met mijten of stof waarschijnlijk niet zo goed, maar als je kind deze genetische aanleg niet heeft, kan contact met stof het immuunsysteem juist helpen om zich goed te ontwikkelen".

Een afspraak maken

Het Immunoallergologiespreekuur bij HPA Health Group volgt de gevestigde Europese richtlijnen voor beste praktijken.

"In het kort komt het erop neer dat wanneer iemand allergieklachten heeft, we eerst naar de medische voorgeschiedenis kijken, uitgebreid met de patiënt praten, begrijpen wanneer de symptomen voor het eerst begonnen, hoe hevig ze waren, enz. Daarna worden verschillende procedures uitgevoerd om precies vast te stellen waarvoor de persoon allergisch is, hetzij door huidtests, bloedonderzoek of andere specifieke tests", aldus Dr. Pedro.

"We proberen zo snel mogelijk tot een diagnose en behandelplan te komen. Idealiter gaan alle patiënten tijdens de eerste afspraak naar huis, wetende waarvoor ze allergisch zijn en met een goed gestructureerd behandelingsplan", aldus Dr. Pedro.

"Ons doel is altijd om de symptomen na verloop van tijd te verminderen, de algemene levenskwaliteit te verbeteren en, indien mogelijk, de patiënt te desensibiliseren, zodat toekomstige allergische manifestaties milder zijn", vertelde hij aan The Portugal News.

Volgens Dr. Pedro zijn allergieën, zelfs ernstige, beheersbaar, op voorwaarde dat er een medisch plan is: "Wij proberen patiënten in staat te stellen om allergiesymptomen correct te identificeren, te voorkomen en te behandelen. Er ligt een grote nadruk op patiëntenvoorlichting", zei hij.

"Mijn rol is om de patiënt hulpmiddelen te geven om een allergieaanval te herkennen en hoe dienovereenkomstig te handelen, hoe het te stoppen - de persoon te laten weten wat zij moeten vermijden en hoe", zei Dr. Pedro, die ook heeft bijgedragen aan het nationale onderzoek naar immunologie. "Wij hebben onlangs een website gelanceerd (SouAlergico.com) waar de patiënten gemakkelijk de voedselallergenen kunnen identificeren die in verpakte voedingsmiddelen aanwezig zijn. Niemand wil duizenden etiketten lezen om veilig voedsel te vinden."

Pioniers op het gebied van onderzoek in de Algarve

"In de Algarve hebben we ook zeer goede gegevens over de allergische profielen van patiënten. Uit onze databases blijkt dat huisstofmijt ongeveer de helft van alle gevallen van ademhalingsallergieën in de Algarve vertegenwoordigt. De meest voorkomende pollenallergieën zijn die voor wilde grassen, olijfbomen en Russische distels. Dit staat in schril contrast met het allergische profiel dat in Noord-Europa en zelfs in andere regio's in Portugal wordt waargenomen. Allergie is een wereldwijd fenomeen met veel regionale bijzonderheden", zei hij.