Het geval van vandaag zijn de recente onthullingen over de Amerikaanse Central Intelligence Agency. In 2017, zo blijkt, flirtte de CIA met het idee om Julian Assange, de oprichter van WikiLeaks, te ontvoeren of te doden in zijn toevluchtsoord in de Ecuadoriaanse ambassade in Londen.

Wikipedia bracht de CIA in 2010 ernstig in verlegenheid door een enorme hoeveelheid geheime VS-gegevens over de oorlogen in Irak en Afghanistan op het web te zetten. Uit angst voor uitlevering aan de Verenigde Staten, vroeg Assange (die Australiër is) in 2012 asiel aan in de Ecuadoraanse ambassade in Londen.

Het tempo kwam begin 2017 in een stroomversnelling toen Donald Trump president werd en Mike Pompeo hoofd van de CIA maakte. Pompeo was er snel van overtuigd dat de Russen zouden proberen Assange uit Groot-Brittannië in eigen handen te spinnen.

Dus begon de CIA plannen te maken om de Russen voor te zijn door Assange uit de ambassade te ontvoeren en mee te nemen naar de VS - of, als dat niet zou werken, hem te doden. Er werden ook noodplannen besproken om een mogelijke Russische poging om Assange te bevrijden te verijdelen door het vluchtvoertuig te rammen, de banden van het vluchtvliegtuig lek te schieten - of, nogmaals, hem te doden.

De Russen pikten al dit geklets op en begonnen hun eigen agenten rond de ambassade op hun plaats te zetten. "Het was meer dan komisch," zei een voormalige hoge functionaris van Trump. "Het kwam op het punt dat ieder mens in een straal van drie blokken (van de ambassade) voor een van de inlichtingendiensten werkte - of het nu straatvegers waren of politieagenten of veiligheidsagenten."

Komisch en vergezocht - maar dit is ook hoe het plan om de zelfontheemde Saoedische journalist Jamal Khashoggi in de ambassade van Saoedi-Arabië in Istanbul te ontvoeren of te doden waarschijnlijk is begonnen. De hoge ambtenaren rond Trump waren ten minste volwassen genoeg om te beseffen dat het gekkenwerk was en lieten het idee vallen, terwijl de ambtenaren rond Mohammed bin Salman dat niet waren.

De Ecuadoriaanse regering veranderde en Assange werd in 2019 uit de Londense ambassade gezet, maar hij werd nog steeds geconfronteerd met een Amerikaanse eis tot uitlevering. Een Britse rechtbank verwierp dat begin dit jaar, maar hij zit nog steeds in de gevangenis in afwachting van de uitkomst van een Amerikaans beroep bij een hogere rechtbank.

En hier is het ding. Niets van de informatie die Assange vrijgaf heeft iemand kwaad gedaan, en veel ervan moest worden onthuld: oorlogsmisdaden in Irak en Afghanistan en overheidstoezicht op tientallen miljoenen Amerikaanse burgers. De CIA maakte het allemaal geheim omdat het kon, niet omdat het nodig of gerechtvaardigd was.

Het zijn natuurlijk niet alleen de Amerikaanse inlichtingendiensten, die er niet altijd over denken om diegenen te doden die hun kostbare geheimen prijsgeven. Zo werd de Israëliër Mordechai Vanunu, die in 1986 het bestaan van Israëls kernwapens bevestigde, slechts in Italië ontvoerd en in Israël 18 jaar gevangen gezet (waarvan 11 jaar in eenzame opsluiting).

Vanunu's onthulling veranderde niets: iedereen wist al dat Israël kernwapens heeft, ook al zal het dat nooit publiekelijk bevestigen. Vijfendertig jaar nadat hij werd ontvoerd, mag Vanunu Israël echter nog steeds niet verlaten. Als hij met buitenlanders spreekt wordt hij gearresteerd, en soms weer voor een paar maanden gevangen gezet.

Dan is er Edward Snowden, een voormalige CIA-medewerker die in 2013 enorme hoeveelheden gegevens onthulde over de wereldwijde surveillanceprogramma's van het Amerikaanse National Security Agency. Onthullen dat de VS de telefoons van bevriende buitenlandse leiders, zoals Angela Merkel in Duitsland, hackte, was het juiste om te doen, maar hij kan nooit meer naar huis.

De Amerikaanse regering zette hem vast in Moskou door zijn paspoort in te trekken toen hij op weg was van Hongkong naar Latijns-Amerika, waar hij asiel zocht. Acht jaar later zit hij nog steeds vast in Rusland. Zijn vriendin voegde zich in 2014 bij hem in Moskou, en ze zijn nu getrouwd en hebben een zoontje van drie jaar, maar naar huis gaan zou levenslang in de gevangenis betekenen. De straf houdt nooit op.

Deze mensen 'helpen' geen terroristen of verraden hun land niet. De "inlichtingendiensten" (de oude term "geheime diensten" was minder misleidend) bouwen reflexmatig bureaucratische rijken op en breiden hun bereik onophoudelijk uit, want dat is wat bureaucratieën doen. Ze kunnen nuttig zijn in oorlogstijd, maar het overgrote deel van wat ze in vredestijd doen is zinloos.

Dat vermoedde ik slechts in 1990, toen de Koude Oorlog net ten einde was. Nu is het overduidelijk. Al deze gevallen zijn slachtofferloze "misdaden" waarbij dingen die bekend zouden moeten zijn over het illegale, contra-productieve en zelfs criminele gedrag van regeringen eindelijk worden onthuld - en de inlichtingendiensten de klokkenluiders vervolgens meedogenloos lastigvallen om anderen angst aan te jagen zodat ze zwijgen.