Want bijna zodra het enthousiaste gejuich van hun toegewijde groep volgelingen is weggeëbd, is het vaak weer business as usual wanneer ze terugkeren naar hun kantoren en hun dagelijkse banen. In de nasleep van al die euforie, ophemeling en schouderklopjes, verandert er eigenlijk niet veel.

Dit lijkt vooral het geval te zijn als het gaat om de politiek van klimaatverandering. Terwijl mensen van de meeste politieke overtuigingen alle retoriek oprecht lijken te geloven en beweren de vervuiling te willen terugdringen, blijft de wereldwijde uitstoot in feite stijgen. Dit ondanks het feit dat in de loop der jaren tal van belangrijke overeenkomsten zijn ondertekend en met rubber bekrachtigd.

Pervers genoeg heeft alleen de uitbraak van Covid-19 ooit echt een significante deuk in de mondiale emissieniveaus geslagen. Ondanks de vele ongekende situaties die zich tijdens de pandemie voordeden, daalden de emissies slechts met een schamele 6,4 procent. Sindsdien zijn de niveaus weer sterk gestegen naarmate de landen geleidelijk hun economie weer op de rails krijgen en de schijn van normaliteit in het dagelijks leven terugkeert.

Maar is 'normaliteit' en een terugkeer naar een soort gebrekkige standaard echt wat we op dit moment nodig hebben?

De pandemie bood een uniek venster en daardoor konden we allemaal de uitdagingen zien die in het verschiet liggen voor naties die zich inzetten voor de bestrijding van klimaatverandering. Het Milieuprogramma van de Verenigde Naties heeft berekend dat de wereld de koolstofemissies de komende tien jaar met ten minste 7,6% per jaar moet terugdringen om te voorkomen dat de aarde meer dan 1,5°C boven het pre-industriële niveau opwarmt (een doel dat in 2015 in het Klimaatakkoord van Parijs is gesteld).

In deze post-lockdown tijden lijkt de vraag naar slinkende hulpbronnen echter toe te nemen in plaats van af te nemen en deze toename van de vraag is de katalysator voor enorme grondstofprijspieken. Grootschalige heropening is de Yin van de lockdown Yan geworden, nu de door een pandemie veroorzaakte overvloed wordt vervangen door een wereldwijde gulzigheid.

Natuurlijk voorspelt niets van deze verhoogde vraag veel goeds voor onze arme, belaagde planeet en haar snel veranderende klimaat. Integendeel. Het druist volledig in tegen wat klimaatwetenschappers ons nu al enige tijd proberen te vertellen.

Het lijkt erop dat we op de een of andere manier tussen de wal en het schip raken. In westerse economieën wordt succes afgemeten aan de economische groei. Het gaat erom de productiviteit te maximaliseren en zo veel mogelijk waar voor ons geld te krijgen. Maar dit alles vereist energie - en veel energie. Hoe meer waar we voor ons geld krijgen, hoe meer we kunnen consumeren en hoe meer we beslag leggen op de mondiale hulpbronnen. Dit vergt op zijn beurt meer energie en energieverbruik produceert broeikasgassen, wat natuurlijk slecht nieuws is. Bijna alles wat we in de westerse wereld doen, creëert een koolstofvoetafdruk, of we nu thuis blijven zoals tijdens de lockdown of dat we op reis gaan.

Dus waar gaat COP26 dan over?

De COP26-top in Glasgow in 2021 heeft tot doel partijen samen te brengen om sneller actie te ondernemen om de doelstellingen van het Akkoord van Parijs en het Raamverdrag van de VN inzake klimaatverandering te halen. Het komt er dus op neer dat we nog een top nodig hebben om afspraken te consolideren die al wel zijn gemaakt, maar nog niet volledig zijn uitgevoerd.

Het lijkt mij een enorme opgave om de noodzaak van economische welvaart te verzoenen met deze nieuwerwetse aspiraties voor een slanke, groene, milieuvriendelijke toekomst. Zoals de zaken er nu voor staan, vormen die twee visies van een welvarende, schone, utopische toekomst in combinatie met groeiende en steeds welvarender economieën buitengewoon ongemakkelijke bedgenoten. Maar ik zal aandachtig luisteren en hopen dat er een of andere geniale ingeving tevoorschijn komt uit wat een overvloed aan modieuze soundbites en algemene opsmuk zal blijken te zijn.

Hoewel wordt erkend dat deze bijeenkomsten een vitale rol spelen bij het benadrukken van de problemen waarmee onze wereld nu wordt geconfronteerd, lijkt de taak om de mensheid op elk moment snel helemaal "groen" te maken een behoorlijk ontmoedigend vooruitzicht, vooral omdat de wereldbevolking blijft groeien.

Het is goed mogelijk dat er plotseling een grotere consensus ontstaat over de dringende noodzaak om deze milieuproblemen aan te pakken, maar de vraag die echt om een antwoord vraagt, is hoe echt werkbare oplossingen zullen worden gevonden en, wat nog belangrijker is, wie werkelijk bereid zal zijn om de prijs te betalen en de nodige offers te brengen en aanpassingen door te voeren. Dit alles gaat ontzettend veel geld kosten en ongetwijfeld zullen we er uiteindelijk allemaal voor moeten betalen.

De conferentie van Parijs (COP21) in 2015 werd als een succes beschouwd. Maar in werkelijkheid lijkt het een slinkse vertoning van schijn en bedrog te zijn geweest. De beloften die de landen toen hebben gedaan, hebben de wereld in feite op weg gezet naar een catastrofale opwarming van 3 tot 4°C in plaats van de 1,5°C die essentieel werd geacht om "de planeet te redden".

En ik ben bang dat het nog veel erger wordt. 125 landen hebben verzuimd om vóór de uiterste termijn van 31 december 2020 voorstellen voor emissiereducties in te dienen bij het Intergouvernementeel Panel inzake klimaatverandering (IPCC) van de VN. China was een van deze landen. Dat is misschien niet verwonderlijk, aangezien China nog meer steenkool en fossiele brandstoffen verbrandt dan ooit tevoren. Het is ook niet verwonderlijk omdat China jaren van ongekende ontwikkeling en economische groei heeft gekend, die allemaal verbijsterende hoeveelheden hulpbronnen verbruiken en bijgevolg al even verbijsterende hoeveelheden koolstofuitstoot pompen. Bewijs, als dat nog nodig was, dat we het een niet kunnen hebben zonder het ander.

De 70 landen die aspecten van het Akkoord van Parijs hebben nageleefd, zijn verantwoordelijk voor slechts 28 procent van de uitstoot in de wereld. Zij alleen kunnen dus niet voldoen aan de eisen om die uitstoot voldoende te verlagen. De grootste vervuilers moeten hier echt aan boord komen, anders is al dat gepraat over het verminderen van CO2 en andere broeikasgassen volkomen zinloos.

Dus, als de 125 klimaat "schurken" landen niet met wettelijk bindende plannen komen samen met de andere 70 landen die zich wel aan de regels houden, zullen de emissies naar verwachting blijven stijgen tot ver boven een niveau dat zal zorgen voor een opwarming van slechts 1,5 tot 2,0 C. Als dit zo blijft, dan zal COP26 inderdaad de zoveelste praatclub blijken te zijn waar in feite heel weinig wordt bereikt.

Gezien het feit dat COP26 is bejubeld als de "laatste kans van de planeet Aarde", denk ik dat het heel begrijpelijk is dat de hele wereld er met ingehouden adem naar zal kijken. Ik weet dat ik dat zal doen.