Er is iets groots gaande in Catalonië, en ik ben gekomen om er alles over te weten te komen. Zodra ik in Barcelona land, voel ik het in de lucht. Nee, het heeft niets met politiek te maken en al helemaal niet met voetbal. In plaats daarvan is het de opkomst van een gastronomische scene die Catalonië op de wereldkaart van culinaire topkwaliteit zet.

Als u de naam Ferran Adrià kent, weet u wat u te wachten staat. Zo niet, dan volgt hier een beknopte geschiedenis: in 1987 werd de wonderbaarlijke Adria chef-kok van het met een Michelinster bekroonde restaurant El Bulli aan de noordelijke kust van de Catalaanse Costa Brava. Zijn deconstructivistische methode zorgde voor een revolutie in het restaurant, waardoor het twee en vervolgens drie Michelinsterren kreeg. Jarenlang was het restaurant Restaurant Magazine's nummer één restaurant in de wereld.

El Bulli sloot zijn deuren in 2011 en Adrià ging andere dingen doen, vooral lesgeven. Zijn voormalige protégés bleven echter koken en verspreidden Adrià's evangelie van experimentele smaakontwikkeling door heel Catalonië. Tien jaar later wordt de regio bevolkt door restaurants die worden gerund door zijn voormalige studenten, van wie velen hun eigen Michelin-sterren hebben verdiend.

Het is dan ook geen toeval dat Catalonië nu 55 met Michelinsterren bekroonde restaurants telt. Laat u echter niet misleiden door te denken dat deze alleen in Barcelona geconcentreerd zijn. Adrià's oude stamgebied in het noordoosten van Catalonië - de Costa Brava en, in het bijzonder, de regio rond de stad Girona - is net zo goed gevuld met restaurants van wereldklasse, en dat is precies waarom ik die kant op ga.

Mijn eerste halte op deze gastronomische tour is Els Tinars (elstinars.com/nl) . Het restaurant is gevestigd in een met klimop begroeid gebouw in masia-stijl, op een half uur van Girona, en wordt geleid door de derde generatie van de familie Gascons-Lloveres, in de vorm van broer-zus duo Marc (chef-kok) en Elena (manager).

Hun gerechten zetten de deconstructivistische traditie voort die door Adrià in het leven is geroepen, maar met enkele nieuwerwetse wendingen: lokale paddenstoelen komen ruimschoots aan bod; perol, een Catalaanse gehaktbal, maakt een verrassende opwachting; en de weelderige broden knipogen naar de wortels van Marc en Elena, die uit een familie van beroemde bakkers stammen.

Het degustatiemenu (vanaf 65 euro per persoon) biedt dit alles en nog veel meer. Vanaf het begin worden mijn zintuigen uitgedaagd door de combinatie van carpaccio van kreeft en gekonfijte paddenstoelen, overgoten met sap van gerookte paddenstoelen. Ik ben nog niet bekomen van de impact of ik sta oog in oog met een stuk eend dat zo subliem is dat het door de goden zelf moet zijn gesneden, geserveerd op een bedje van ganzenleverpaté.

Kort daarna kom ik bij het ijs met vijgen en olijfolie, dat prikkelt, opwindt en vervolgens in mijn keel verdwijnt. Het zevengangenmenu is voorbij voor ik er erg in heb, en ik word naar mijn volgende locatie gebracht terwijl het verteert.

S'Agaró, gelegen aan de rotsachtige kust van de Costa Brava, werd ontworpen door de beroemde Catalaanse architect Rafael Masó, die een tuinstad wilde creëren in de stijl die populair was gemaakt door de Engelse visionair Ebenezer Howard. Met een monopolie over zijn eigen baai aan de Middellandse Zee werd S'Agaró al snel een populaire plek voor trendy jonge Catalanen om hun zomers door te brengen.

In een plaatselijke tijdschriftenwinkel knoop ik een gesprek aan met winkelier Josep.

"Er komen hier niet veel Britse toeristen," vertelt hij me.

Ik antwoord met iets dat het midden houdt tussen een zucht van opluchting en een opgewonden giechel. Heb ik de meest verborgen juweel der verborgen juweeltjes gevonden - een deel van de Spaanse kust dat onaangetast is door het wereldwijde toerisme?

Nou, nee, niet helemaal. Het blijkt dat S'Agaró altijd synoniem is geweest met toerisme. De reden waarom ik er echter nog nooit van heb gehoord, is dat het van oudsher een vakantieplek is die is voorbehouden aan de hoogste klasse van clientèle.

Van Elizabeth Taylor tot Lady Gaga en van Ernest Hemingway tot Robert De Niro, de allerbesten hebben in de loop der jaren hun vakantie doorgebracht in S'Agaró - en ze hebben allemaal, zo heb ik vernomen, gelogeerd in het meest historische hotel van de stad, Hostal de la Gavina.

Deze vijfsterrenbestemming was Masó's middelpunt voor de stad. Het eclectische maar smaakvolle ontwerp is representatief voor Catalonië's gouden eeuw van architectuur, van de hacienda-stijl binnenplaatsen tot de sierlijke zijden muren en visgraat teak vloeren - hoewel niets zo exemplarisch is voor de stijl als de Royal Suite, versierd met Louis XV-era meubilair - van jou voor slechts € 2.200 per nacht!

Houd een oogje in het zeil voor nieuwe toevoegingen aan Hostal de la Gavina die op tijd komen voor de 90e verjaardag in 2022, waaronder een gloednieuw overloopzwembad, een opnieuw aangelegde tuin en een vernieuwd terrascomplex dat zeker een favoriet zal zijn onder degenen die graag deelnemen aan Gavina's populaire yoga-lessen bij zonsopgang.

De gastronomie in Hostal de la Gavina houdt zich aan de normen van de lokale omgeving. De drie restaurants bieden allemaal heerlijke lokale gerechten met een verrukkelijke service, maar de uitblinker is ongetwijfeld Candlelight, geesteskind van twee keer Michelin-ster chef-kok Romain Fornell.

Met deze intieme en elegante onderneming heeft Fornell niet alleen de vergeten kunst van het dineren bij kaarslicht weer op de voorgrond gebracht, hij heeft ook een degustatiemenu van onberispelijke kwaliteit georkestreerd (€88/£75 per persoon).

Het openingsgerecht, een knapperige cracker van babygarnalen met planktonmayonaise, geserveerd met een wonderbaarlijke 'barstende olijf', doorspekt met ansjovisaroma, is een opleiding voor mijn amateur-smaakpapillen.

Dan komt de foie gras die wordt gegeten als een stukje fudge, roggebrood met sinaasappelsmaak, geserveerd met tomaat, witte wijn en rozemarijnboter, risotto van selderij met parmezaan en krokante scampi's, en als klap op de vuurpijl, kaviaarijs dat wordt geschept uit de binnenkant van een monolithisch gezouten ijsblokje. Geen superlatieven kunnen een maaltijd als deze recht doen.

Voordat we naar huis vliegen, is er nog net tijd om een tapastour te maken door de prachtige middeleeuwse stad in het centrum van de regio, Girona. Bij mijn eerste stop, La Reserva (lareserva.eu), ontdek ik fuet, een vette plaatselijke worst die veel weg heeft van chorizo, die heerlijk combineert met een lunch met Penedes, de beste wijnsoort van Catalonië (tapasschotels beginnen vanaf €13,50 voor één persoon).

Dan, in de schaduw van Girona's prachtige barokke kathedraal, neem ik een sneetje Spaanse toast, beschilderd met tomaat in plaats van boter en belegd met smakelijke lokale ansjovis, bij Bau Bar (baubargirona.com).

Tot slot steek ik een van de vier rivieren van Girona over naar het bescheiden plaatselijke café El Pessic voor Xuixo, een gefrituurd, met room gevuld gebakje dat oorspronkelijk uit de stad komt en dat ik in een mok warme chocolade doop (€4,70).

Als ik vertrek, met een vol gevoel en behoorlijk verwend, blijft het gevoel hangen dat ik getuige ben geweest van een metamorfose in actie. Hoe kan zo'n populair deel van Spanje zo'n ongelooflijke culinaire cultuur zo lang verborgen hebben gehouden?

Italië heeft Emilia Romagna. Japan heeft Osaka. Frankrijk heeft... nou ja, Frankrijk. En nu, met Catalonië - en Girona in het bijzonder - heeft Spanje zijn eigen must-visit bestemming voor fijnproevers. Ga erheen voordat het bekend wordt.