Kazachstan is een kleptocratie: "een staat waar corrupte politici zichzelf in het geheim verrijken door smeergeld, steekpenningen en speciale gunsten, of eenvoudigweg staatsgelden naar zichzelf en hun handlangers laten vloeien. Vaak exporteren ze een groot deel van hun winsten naar het buitenland" (Wikipedia-definitie).

Uit een speciaal Chatham House rapport van vorige maand bleek dat de familie en medewerkers van Nursultan Nazarbayev, de communistische heerser van Sovjet Kazachstan en daarna 35 jaar president van onafhankelijk Kazachstan, 34 eigendommen in Londen en Zuid-Engeland kochten voor $720 miljoen in slechts de vier jaren 1998-2002.

Iedereen in Kazachstan weet dat het geregeerd wordt door dieven. De Russen die het goed deden, bleven na de onafhankelijkheid en de rest vertrok. Kazachen met wie het goed gaat, vinden de dieven in het bestuur ook niet erg - maar met de meeste Kazachen gaat het niet zo goed.

Ze zijn niet allemaal straatarm - de protesten gingen dit keer aanvankelijk over een verdubbeling van de benzineprijs voor auto's - maar volgens een recent KPMG-rapport bezitten 162 mensen de helft van de rijkdom van het land. Niemand houdt van dat soort dingen.

De vreedzame protesten die op 2 januari begonnen, verspreidden zich dus al snel naar alle uithoeken van het land - en toen ging het helemaal los in Almaty. Op woensdag 5 januari sloten goed georganiseerde groepen mensen die de demonstranten niet kenden zich bij de menigte aan en begonnen officiële gebouwen aan te vallen.

Even vreemd is het feit dat de politie op diezelfde woensdag belangrijke gebouwen in Almaty onbeschermd achterliet. Het presidentieel paleis werd in brand gestoken, de luchthaven werd in beslag genomen, mensen werden gedood - maar waren het de juiste mensen?

President Kassym-Jomart Tokajev klonk overtuigd: "In het buitenland gaan stemmen op om te praten over een vreedzame oplossing," zei hij op de televisie: "Wat een idioterie! Wat voor onderhandelingen kun je voeren met criminelen? We hebben te maken met gewapende en goed voorbereide bandieten, zowel lokale als buitenlandse, die vernietigd moeten worden. We moeten ze doden."

Tokajev was zo goed als zijn woord. De schietpartij was vrijdag voorbij, en politie en troepen hebben zeker veel mensen gedood. Op 9 januari kondigden ze 164 doden en meer dan 8.000 gearresteerden aan, waaronder "een aanzienlijk aantal buitenlanders." Maar er waren een paar losse eindjes in het draaiboek.

Op dezelfde woensdag dat het geweld begon, ontsloeg president Tokajev de bijna voor het leven gepensioneerde president Nazarbajev uit zijn nog resterende baan als hoofd van de Staatsraad.

Nazarbajev heeft drie jaar geleden het presidentschap neergelegd vanwege zijn leeftijd (hij is 81), maar iedereen ging ervan uit dat hij nog steeds de leiding had, en nog steeds zijn dochter Dariga voor de baan aan het klaarstomen was. (De demonstranten schreeuwden "Oude man, ga!") Dan vraagt Tokajev plotseling de hulp van de Russische president Vladimir Poetin - en Nazarbajev is volledig uit de regering gezet.

2.000 Russische troepen vliegen binnen een dag binnen. Ze schieten geen burgers neer, maar eenmaal ter plaatse beveelt Tokajev de arrestatie van het voormalige hoofd van de inlichtingendienst, Karim Massimov, op verdenking van verraad. Massimov was Nazarbayev's naaste adviseur. Zou Tokajev hem hebben durven arresteren voordat de Russen arriveerden?

Ik kan het niet helpen de puntjes op de i te zetten, en het lijkt mij een staatsgreep. Misschien een mislukte couppoging waarbij Nazarbayev's mensen probeerden de macht terug te nemen van een overmachtige Tokayev die de echte baas wilde zijn en niet slechts een plaatsvervanger voor Dariga Nazarbayeva. Of misschien was het een zet van Tokajev zelf om de Oude Man en zijn ambitieuze dochter op een zijspoor te zetten.

Tokajev heeft maandag zelf toegegeven dat de protesten eigenlijk een poging tot staatsgreep waren, maar hij heeft niet gezegd wie erachter zat. Mijn gok is dat hij het was. Dat hij de protesten niet echt begonnen is, maar dat hij er een kans in zag.

Hij had Russische steun nodig om tegen de Oude Man op te treden, en hij had een excuus nodig om de Russen uit te nodigen, dus stuurde hij zijn misdadigers om de protesten gewelddadig te maken en dat excuus te creëren.

Of misschien is er helemaal niets gebeurd en is dit weer zo'n alledaags verhaal van de rijken en machtigen die de kleine mensen verpletteren. Ik mag één samenzweringstheorie per jaar, en ik ben er vroeg bij.

Hoe dan ook, ik weet wat het motief van Rusland was. De meeste mensen vergeten dat de Sovjet Unie gewoon nog een Europees koloniaal rijk was. De enige verschillen waren dat het een landimperium was, en dat het de ene generatie na de anderen dekoloniseerde.

Poetin groeide op in dat rijk, hij rouwt nog steeds om de ondergang ervan, en hij grijpt elke kans aan om de dominante invloed van Rusland daar te herstellen. Er is hier geen samenhangende strategie. Poetin is hard en hij kan gemeen zijn, maar hij is echt een romanticus, geen wereldveroveraar in spe.