Dat was op 14 november 2004 nadat hij net het commando had overgenomen van VFS-41 Black Aces, een squadron van Amerikaanse F18 Superhornet gevechtsvliegtuigen. Niet alleen had hij net het commando over het squadron overgenomen, maar hij was ze ook aan het voorbereiden voor inzet op een van de vele onnodige oorlogen in de wereld.

Het was de eerste keer sinds lange tijd dat hij van het vliegdekschip af vloog. Ze waren ook de Princeton Aegis kruiser aan het integreren, een oorlogsschip van vele miljarden dollars met het nieuwste, meest geavanceerde radarsysteem.

Dat SPY-1 radarsysteem had de afgelopen twee weken contacten uit de ruimte zien neerkomen terwijl de schepen manoeuvres aan het oefenen waren in W-291 voor de kust van San Diego. Op 14 november leidde Fravor de eerste trainingsmissie voor de kust van het Nimitz vliegdekschip.

Kevin Day, een Top Gun radar controleur, vroeg de kapitein van de Princeton of ze de jagers een van de vreemde contacten konden laten controleren. Het radarsysteem van het schip was in orde. Dus het was niet hun radarsysteem. Bovendien zagen zij de objecten met een verrekijker op dezelfde plaats. De kapitein van de Princeton was het ermee eens.

Kort nadat Fravor's two-ship F-18's waren opgestegen, gaf de controller op de Princeton hen een vector richting het dichtstbijzijnde onbekende contact.

"Richt 270 voor 60 mijl," zei de vluchtleider.

CDR Fravor draaide zijn toestel naar het westen. Zijn wingman, een mijl achter hem volgde.

De twee jagers zagen niets op de radar gedurende de 7 minuten die nodig waren om op de locatie te komen.

Kristalhelder

Het was een glasheldere dag zonder witte koppen. De zee was effen helder blauw, bijna dezelfde kleur als de lucht. Ze bereikten de locatie 60 mijl ten zuiden van San Nicolas Island en 100 mijl van de kust van San Diego.

"Merge Plot!" schreeuwde de vluchtleider over de radio.

Merge plot betekende dat ze op dezelfde locatie waren als het contact.

De 4 vliegeniers, een piloot en wapensysteem operator in elke jet, zochten op en neer naar een vliegtuig.

Fravor zag een kleine witte vlek op de verder vlakke blauwe zee.

"Het leek alsof er iets net onder water was en het witte water er overheen brak. Het had de vorm van een kruis, net als een vliegtuig vlak onder de oppervlakte. De lange kant was naar het oosten gericht," zei Fravor in een interview met Joe Rogan.

Gebaseerd op de vorm dacht Fravor aanvankelijk dat het een neergestort vliegtuig was.

Het was ongeveer zo groot als een 737.

Toen kwam er een oproep over de radio van zijn wingman's jet.

"Skipper! Do you...?" zei de backseater van de wingman.

Op dat moment zag Fravor een klein wit vliegtuigje vlak boven de golfbreker bewegen. Het ging heen en weer, noord-zuid en dan oost-west.

"Dat moet een helikopter zijn," dacht Fravor.

Maar hij was in de war toen hij de rotorspoeling van de neerwaartse kracht van hun rotoren op het oceaanoppervlak niet zag.

Reenactment of the Famous TIC TAC Visual Engagement

Tic-Tac

Nu ik erover nadenk, er waren geen rotors, vleugels, of wat dan ook. Het bewoog ook niet als een helikopter. Het leek gewoon van richting te veranderen zonder traagheid. In feite leek het net op een glad Tic-Tac snoepje.

"Ik ga naar beneden om het van dichtbij te bekijken," zei Fravor en hij zette een daling in vanuit een cirkelvormige baan op 20.000 voet. Toen hij 18.000 voet passeerde, stopte het object, dat tot nu toe strikt noord-zuid gericht was, en wees oost-west. Het begon toen aan een klimmende draai en spiegelde Fravor's vechter over de cirkel.

"Oké... dit wordt interessant," dacht Fravor.

Stel je voor dat je een hele grote wenteltrap rondgaat. De Tic-tac klom omhoog en Fravor daalde aan de andere kant af.

In een paar seconden klom de tic-tac vanuit stilstand omhoog naar Fravors hoogte. Dat is voor geen enkel bekend modern vliegtuig mogelijk.

Moderne gevechtsvliegtuigen moeten kinetische energie gebruiken om 2-3 mijl verticaal te klimmen. De stuwkracht maakt het natuurlijk makkelijker om die afstand te klimmen, maar je hebt nog steeds kinetische energie nodig.

Fravor vloog nog 30 seconden over de cirkel van de tic-tac voordat hij besloot om te proberen weer dichterbij te komen.

Fravor roteerde zijn jager te ver om de cirkel door te snijden. Dit is een standaard manoeuvre, maar ook wat jagers doen om een aanval uit te voeren.

Terwijl Fravor de Tic Tac naar zijn neus trok om de samenvoeging te voltooien en naast de Tic Tac te vliegen, begon het object over onze neus te versnellen en toen "poef...verdween."

"Oké..." zei Fravor over de radio, "ziet iemand het object?"

"Het is weg skipper," zeiden zijn wingmen.

Ze draaiden de jets om te zien wat er onder de golfbreker was, maar er was geen golfbreker. Alleen een helderblauwe oceaan.

Helder blauw

"Ik ben een beetje vreemd," zei Fravor tegen zijn achterman.

De twee jagers waren helemaal alleen boven de oceaan.

Met niets anders te onderzoeken draaide Fravor zijn tweeschip terug richting het CAP punt bij het schip, om de missie voort te zetten.

"U zult dit niet geloven Skipper," zei de controleur, "maar dat ding is terug bij uw CAP punt!"

Wat? Het CAP punt was op dat moment 60 mijl weg. Vloog het daar in 30? Dat is onmogelijk.

Fravor vervolgde de geplande missie en landde, en zag de beroemde tic-tac nooit meer. Maar na de landing vertelde hij Chad Underwood wat hij zag. Chad steeg op en filmde de beroemde FLIR1 video die we online zien.

Ik ben een gepensioneerde F16 piloot die nu gelukkig in Lagos woont met mijn familie. Om mijn video recreatie van deze gebeurtenis te zien kijk op mijn YouTube-kanaal "Chris Lehto" of zie de video ingesloten in dit artikel

Steun me hier op Patreon: https://www.patreon.com/chrislehto voor toegang achter de schermen en andere voordelen.