Uit nieuwsgierigheid keken we nog eens naar eerdere foto's van Poetin, en we dachten hetzelfde fenomeen te zien. Hij is duidelijk een groot deel van zijn leven body-builder geweest, en veel, misschien wel de meeste body-builders, gebruiken op een gegeven moment steroïden. En sommige langdurige steroïdengebruikers, waaronder Tina's vader (hoewel hij geen bodybuilder was), raken verslaafd.

Om eerlijk te zijn werd Charl een steroïdenjunkie, wat we ons voor het eerst realiseerden toen zijn koffer zoekraakte toen we hem meenamen op een reis naar Rusland, of all places. Het was een klassieke junkie paniek: hij kon aan niets anders denken totdat hij zijn steroïden weer had. Ik verdiende een medaille omdat ik in Moskou op één dag steroïden zonder recept voor hem vond, maar die heb ik nooit gekregen.

Ik wou dat ik meer aandacht had besteed aan Tina's opmerking over Poetin, maar in plaats daarvan ging ik door met voorspellen dat Poetin de Oekraïne niet zou binnenvallen tot slechts een paar dagen voordat hij dat zou doen, op grond van het feit dat geen enkele rationele leider, hoe meedogenloos ook, dat zou doen. Hij zou er misschien over bluffen, maar het werkelijk doen had niets dan nadelen voor Poetin, en hij was niet dom.

Ik schreef zelfs: "Het probleem voor het doelpubliek, de toeschouwers, en soms de eigen medewerkers van de leider, is dat zij het verschil niet kunnen zien tussen een daad van een 'gek' en de daden van een echte gek, tenzij de heerser daadwerkelijk iets onherroepelijks en ronduit krankzinnigs doet. Zo ver zijn we nog niet met Vladimir Poetin.' En ik dacht echt niet dat hij gek was.

Dus viel hij binnen. Drie dagen later hoorde ik Lord David Owen, voormalig Brits staatssecretaris van Buitenlandse Zaken, maar ook een ervaren arts, opgeleid in neurologie en psychologie, op Radio Londen zeggen dat hij dezelfde opgeblazenheid als Tina in Poetins gezicht had gezien, en tot dezelfde conclusie was gekomen. Maar hij ging nog een stapje verder.

"Kijk naar zijn gezicht, zie hoe dat veranderd is," zei Owen. "Hij heeft nu een ovaal gezicht. Mensen zeiden 'Oh, het is plastische chirurgie of Botox', maar dat geloof ik helemaal niet. Hij gebruikt of anabole steroïden als bodybuilder - en hij is erg trots op zijn spieren en strips tot aan zijn middel en alles wat daar op lijkt - of hij gebruikt corticosteroïden.

"Als je deze medicijnen gebruikt, geven ze je dit gezicht. Ze verminderen je immuniteit en maken je kwetsbaarder voor Covid. Deze man heeft in complete isolatie gezeten, heel bijzonder, wil niemand zien, blijft mijlenver weg, enorme druk. Wat erop wijst dat hij steroïden gebruikt en misschien een combinatie van beide."

Zoals dat met televisie-diagnoses gaat, is dat behoorlijk overtuigend. En het zou veel verklaren: niet alleen de 15-meter tafels met hem aan de ene kant en zijn generaals aan de andere kant, maar ook de invasie van Oekraïne. Anabole steroïden worden in verband gebracht met verhoogde prikkelbaarheid en agressie; corticosteroïden worden soms in verband gebracht met manie en psychose.

Ik zou geen beleid maken uitsluitend op basis van deze diagnose, maar het moet wel in de mix worden opgenomen als we nadenken over hoe we met Poetin moeten omgaan. Een man die Grozny verwoestte en hielp Oost-Aleppo met de grond gelijk te maken kan ook Kiev en zijn inwoners uitroeien terwijl hij bij zijn volle verstand is, maar de geestelijke gezondheid van een man die zinspeelt op het gebruik van kernwapens als iemand hem probeert tegen te werken is twijfelachtig.

De gebruikelijke verdachten in de media zijn met dit verhaal aan de haal gegaan, waarbij sommigen uitleggen dat een "tactische" atoombom zou kunnen worden gebruikt op een Oekraïense stad "om de anderen aan te moedigen" zich over te geven. Anderen publiceren kaarten waarop te zien is hoe een Russisch kernwapen boven het midden van de Noordzee tot ontploffing wordt gebracht als waarschuwing aan de NAVO om Oekraïne niet te helpen.

Er is eigenlijk niet veel dat iemand in Oekraïne of zijn buitenlandse vrienden hieraan kan doen. Niemand zal suggereren dat ze zich moeten overgeven voor het geval Poetin het echt meent (en hij heeft niet expliciet gedreigd met het gebruik van kernwapens, hij heeft er alleen naar verwezen, wat impliceert dat het onderwerp hem bezighoudt.

Een precedent dat wellicht in Washington wordt overwogen is het soort verklaring dat president John F. Kennedy aflegde tijdens de Cubacrisis van 1962, waarbij hij alleen de namen veranderde om te zeggen dat "elke kernraket die vanuit Rusland wordt afgevuurd op een natie in Europa zal worden beschouwd als een aanval van Rusland op de Verenigde Staten, die een volledige vergeldingsreactie van Rusland vereist".

Het zou Poetin misschien niet afschrikken, maar het zou de generaals om hem heen zeker afschrikken. Aan de andere kant, het zou ook de generaals rond Joe Biden afschrikken. Wacht hier nog even mee.