Ik wou dat ik het nog had, want het zou nu een gewilde klassieker zijn. Een collector's piece met een navenant en verbijsterend hoog prijskaartje. Maar, helaas, hij is verdwenen om een beetje modder te happen in de lucht, samen met de meeste van zijn vroege broers en zussen.

Ik moest laatst aan de oude dame denken toen ik in een gloednieuwe Range Rover van de vierde generatie zat die in dezelfde opvallende blauwe kleur was uitgevoerd. Ik realiseerde me plotseling dat ik veel geluk heb gehad, want ik heb in bijna elke incarnatie gereden. Alleen het allernieuwste model moet ik nog rijden. Als familie hebben we er in de loop der jaren een paar gehad. Eén ding is zeker: sinds de allereerste Range Rover-model in 1969 werd onthuld, hebben de auto's, en ook het merk, een continue evolutie doorgemaakt. De rups is veranderd in een prachtige vlinder.

1e generatie 'klassieker' 1969 - 1996

Onze eerste auto uit 1971 was een van de allereerste exemplaren die uit de fabriek in Solihull kwamen. Het was het nu zeer gewilde tweedeurs model met een PVC vloerbedekking. Het interieur van de MK1 was vrij minimalistisch, maar dat was natuurlijk ook de bedoeling. Hij was ontworpen als een 'auto-achtige' 4x4, bedoeld om net zo capabel te zijn op de weg als erbuiten. Een stijlvolle transportoplossing die niet vies was van een paar modderige laarzen, vette overalls of stinkende honden. Dit in tegenstelling tot het huidige aanbod, dat vol zit met de allernieuwste touchscreens, het fijnste leder, de bleekste pluche tapijten en over het algemeen versierd met het beste van alles. In feite zijn de aanbiedingen van vandaag niet echt hacks om te worden besprongen door honden met hondenlijven die meer dan in staat zijn om het hele pluche interieur in ongeveer 15 seconden te ruïneren. En plakkerige kinderen? Nee, dank u!

Sommige van de geliefde kenmerken van de Classic, zoals permanente vierwielaandrijving, een gedeelde achterklep en klepdeksels, zijn tot op de dag van vandaag behouden gebleven. De aanvankelijk als tweedeurs gelanceerde Range Rover kwam pas in 1981 met een vierdeurs versie. De eerste Range Rover met automatische transmissie kwam een jaar later.

Naarmate de tijd verstreek, werd de MK1 Classic een steeds modieuzer accessoire onder de ambitieuze plattelandsbevolking. Hoge specificaties, luxe van topklasse en onvervalste stijl werden synoniem met het merk. Dit ging gepaard met een navenant hoog prijskaartje. Een Range Rover was niet langer het veredelde landhuis van boerengilden, maar werd het favoriete vervoermiddel van zowel royalty's, landadel als bourgeoisie.

In gtweed gehuld aristocraten zwierven graag rond op hun landerijen, hun uitgestrekte landgoederen overziend vanuit de verheven, imperiale weelde van een voertuig dat evenveel prestige genoot als een Rolls Royce. Range Rovers waren een soort Rolls Royce geworden die niet vastliep in de modder en die er helemaal niet gek uitzag wanneer ze aan een paardenbak waren gekoppeld. Het merk was in een paar korte jaren volwassen geworden. De auto's waren begeerde legendes in hun eigen leven.

2de generatie (P38A) 1994-2001

Het ontwerpen van een tweede generatie was een hele opgave voor de ontwerpteams, aangezien de originele auto nog steeds werd bejubeld als een meesterwerk. Het was bijna als een muzikant die een best verkochte debuutplaat probeert te overtreffen.

De MK1 'klassieker' werd zelfs na bijna 25 jaar nog steeds beschouwd als elegant en stijlvol, in wat nu eigenlijk een gloednieuwe autocategorie was. De vervanger zou inderdaad heel goed moeten zijn. Met een baby Range Rover (de Land Rover Discovery) in de pijplijn, moest de nieuwe auto (met de codenaam P38A) nog luxueuzer worden en dat zonder de laarzen te laten staan.

Het uiteindelijk goedgekeurde ontwerp van de P38A was stijver en sterker. De tweede generatie was ook groter en zwaarder. De V8 benzinemotoren werden omgevormd tot 4.0 liter en 4.6 liter inhoud. Er was echter behoefte aan een verfijnde dieselmotor, iets wat het merk tot dan toe was ontgaan. De uiteindelijk gekozen motor was de BMW 2,5-liter turbodiesel.

Kort nadat BMW de rechten op het gebruik van de dieselmotor aan Land Rover had verkocht, kochten zij prompt de Rover Group (waartoe Land Rover toen behoorde). De P38A uit 1994 was de eerste Range Rover die onder de vlag van BMW werd verkocht. De nieuwe P38A zweefde niet alleen op luchtvering, maar was ook uitgerust met andere technologieën zoals ingebouwd SAT-NAV en een TV-systeem in de auto met NICAM digitale stereo.

De Autobiography Service werd geïntroduceerd tijdens het bestaan van de P38A en bood welgestelde kopers op maat gemaakte, met de hand afgewerkte interieurkleuren en -bekledingen, evenals unieke lakkeuzes voor het exterieur. Dit maakte de Range Rover-ervaring even uniek als wanneer men een in Crewe gebouwde Bentley of Rolls-Royce koopt. Toen in 1998 de Vogue SE-uitvoering werd geïntroduceerd, dreef dit de prijs van een productie-exemplaar voor het eerst tot ver boven de £ 50.000. De blijvende populariteit van het merk bezegelde de toekomst voor Range Rover als een echte iconische, luxueuze auto voor overal.

3de generatie (L322) - 2001-2012

Na de gevreesde 'Millennium Bug' te hebben overleefd, mochten we alweer een nieuwe Range Rover-generatie verwelkomen - "voor een nieuw millennium". Deze keer werd een gloednieuwe 'top-down' versie besteld met een veel grotere monocoque carrosserie. Het nieuwe 'retro'-design hernam de eenvoud van het oorspronkelijke ontwerp uit 1969, maar bracht het merk toch duidelijk in de hogere prijsklasse.

Dit model van de derde generatie was van meet af aan duidelijk een luxewagen en deelde onderdelen met de BMW 7 Reeks. BMW verkocht echter uiteindelijk de Rover Group en behield alleen het merk Mini. Jaguar en Land Rover werden onderdeel van Ford en bleven BMW onderdelen gebruiken in Land Rover auto's. Bij de lancering in 2001 vestigde het model van de 3de generatie het merk opnieuw als een totaal uniek concept, dat het niveau van de gevestigde luxe en de terreincapaciteiten van zowel voorgangers als rivalen overtrof. Hij bleef maar beter en beter worden.

4e generatie (L405) - 2012 - 2021

Op het autosalon van Parijs in 2012 werd een volledig aluminium koetswerk van de 4de generatie geïntroduceerd. Het imposante nieuwe design was niettemin onmiddellijk herkenbaar als een Range Rover, inclusief schelpvormige motorkappen, zwevende daken en gedeelde achterkleppen. Maar het merk produceerde nu duidelijk en onbeschaamd luxe limousines. Dit zijn auto's om continenten te doorkruisen in subliem comfort. Zelfs Rolls-Royce en Bentley doen nu mee aan de SUV-act, maar geen enkele overtreft de door de tijd geperfectioneerde uitmuntendheid van een rasechte Range Rover.

Met hun krachtige V8's, wereldschokkende diesels en interieurs die zijn bekleed met de huiden van hele velden vol koeien, zullen Range Rovers nooit de eerste keuze worden van de Greta Thunberg-generatie. Maar de 5e incarnatie belooft hybride en volledig elektrische versies. Dus laten we nooit nooit zeggen.

Zeker, de nieuwste Range Rovers zijn behoorlijk ver verwijderd van het origineel met zijn tuinslang wasbare interieur. Maar toch, de moderne ontwerpen blijven teruggrijpen naar het originele meesterwerk. Voor mij is dat nogal indrukwekkend.