In maart van dit jaar, een week voordat het Verenigd Koninkrijk in lockdown ging, werd ik gediagnosticeerd met attention deficit hyperactivity disorder (ADHD). Ik ben 35, met kinderen en een veeleisende baan als redacteur op een drukke nieuwsbalie - en het bracht me in een spinvlucht.
Ik worstelde met hoe ik niet eerder gediagnosticeerd was, hoe ik mezelf moest 'herstellen', en leerde over wat dit echt betekende (allemaal tijdens een pandemie). Maar, zes maanden later, kan ik nu zeggen dat mijn leven letterlijk is veranderd. En het is verbazingwekkend.
35 jaar lang heb ik gedacht dat ik een slecht mens was. Maar dat ben ik niet. Ik ben gewoon iemand die ziek was en niet de steun kreeg die ze nodig had.
Een leven lang worstelen
Het is een veel voorkomende misvatting dat ADHD alleen kinderen treft. Voor mij waren de tekenen er van jongs af aan, ze werden gewoon niet herkend. Toen ik opgroeide, kreeg ik van leraren en familie te horen dat ik lui was en dat ik zoveel meer kon bereiken als ik me 'gewoon concentreerde'. Als gevolg daarvan sloeg ik mezelf meedogenloos in elkaar en ontwikkelde ik de leidende mantra dat ik een kl***zak was omdat ik gewoon niet genoeg om iemand gaf.
Voor mij zat de 'H' in ADHD in mijn hoofd. Mijn hersenen waren rusteloos en het was moeilijk om me te concentreren en bezig te houden met taken. Ik kon me 10 minuten lang hyperfocussen en werd dan afgeleid. Mijn ogen zouden ronddartelen en zoveel mogelijk gegevens en informatie verwerken.
Luisteren was een uitdaging
Ik kon nooit begrijpen hoe anderen zich zo makkelijk konden redden in het leven, met het vermogen om met empathie en zorg te luisteren. De afgelopen tien jaar heb ik hieraan gewerkt door middel van gesprekstherapie (mijn huisarts had me op anti-depressiva gezet en stelde voor om ongeveer acht jaar geleden therapie te proberen, tijdens een bijzonder moeilijk hoofdstuk). Ik vind het leuk om empathisch te zijn naar mensen en erken het belang van het kunnen luisteren, maar vroeger was het zo vermoeiend. Ik had moeite om de focus te behouden.
Het leven nam een patroon van opwinding / frustratie / burn-out - ik heb negen banen gehad in 10 jaar - toen ik op zoek ging naar ankers. Ik dacht dat ik eindeloze adrenalinestootjes nodig had zonder gevolgen - dus bouwde ik er een carrière van op.
Ik verloor vrienden en deed mensen emotioneel pijn onderweg, omdat mijn hersenen te snel gingen. Ik voelde dat ik ofwel zoveel energie kon gebruiken om mezelf te stabiliseren en te proberen in te passen, ofwel dat ik kon handelen op basis van de gedachten van mijn hersenen - de adrenalineklap krijgen - maar dan de gevolgen onder ogen zien. "Het leven is slechts zo serieus als je het maakt," zou ik zeggen - zonder het te beseffen of zelfs maar de impacht te overwegen die het zou kunnen hebben op een andere persoon.
Na de universiteit begon ik te beseffen dat ik nauwere relaties zou kunnen vormen als ik meer luisterde, en ik werkte hard aan het proberen om dat te doen. Maar het kostte enorm veel moeite en ik voelde me als een mislukking omdat ik niet in staat was om te doen wat de rest van de wereld kon, schijnbaar zo gemakkelijk.
De dingen hebben eindelijk zin
Op een gegeven moment begon ik te denken dat ik misschien in het autismespectrum zat, na het lezen van veel lijnen van mensen met ASS die over hun hersenverwerking spraken. Veel ervan voelde heel vertrouwd aan. Ik sprak met mijn huisarts. Ik werd niet gediagnosticeerd met autisme - maar door deze voorzichtige stappen te nemen kreeg ik de kans om mezelf in een ander licht te zien en mezelf te vergeven voor alle 'fouten'. Nu, gediagnosticeerd worden met ADHD betekent dat dingen eindelijk zin hebben.
Adrian Chiles werd gediagnosticeerd met aandachtstekortstoornis (ADD) dit jaar en sprak onlangs over hoe het krijgen van een behandeling zijn leven heeft veranderd. Het is voor mij hetzelfde geweest. Ik heb cognitieve gedragstherapie (CGT) en ben in juni begonnen met het nemen van amfetaminemedicatie, wat me op hetzelfde niveau brengt als alle anderen.
Sindsdien ben ik ook afgevallen en ben ik voor het eerst in acht jaar van de anti-depressiva af. Ik heb ook audioboeken omarmd - van het nooit lezen van boeken tot het schranzen op 40 jaar sinds maart - en ik ben eindelijk aan het afremmen.
Ik had mezelf ervan overtuigd dat ik slecht was en dacht altijd: 'Als ik dit gewoon doe', komt alles wel goed. Maar dat was het nooit. Het leven kost tijd. Luisteren kost tijd en uit ons hoofd stappen en de kamer binnenstappen kan moeilijk en confronterend zijn.
Kijkend naar de toekomst
Onlangs vertelde ik mijn nieuwe grote baas over mijn diagnose, voor een kamer vol met managers en redacteuren. Ze vertelde me dat ik dapper was. Collega's belden om me te 'feliciteren'. Het was het makkelijkste wat ik ooit heb gedaan en hoewel het moeilijk is geweest om dit te schrijven, als ik mij comfortabel genoeg voel om de persoon waarvan ik financieel afhankelijk het te vertellen, kan ik het ook aan anderen vertellen. Ik ben van plan om hier meer over te schrijven in een professionele hoedanigheid en wil de nieuwe vaardigheden die ik voor het eerst in mijn leven heb kunnen ontsluiten ten goede gebruiken.
Ik zal niet iedereen overtuigen dat ik veranderd ben, en het gedrag uit het verleden zal me altijd blijven achtervolgen. Het verschil is dat ik nu kan kiezen hoe ik verder ga, en dat voelt ongelooflijk aan. Ik hoef mezelf niet meer te bewijzen. Ik heb het gehaald. Ik heb het overleefd. Ik ga voor het eerst volop genieten van het leven.