Compania minieră a fost numită DeepGreen, dar este în curs de a deveni o entitate mai mare numită pur și simplu Compania de metale. Oamenii săraci sunt cei 11 mii de locuitori din Nauru, o mică insulă independentă din Pacificul de Vest, fără mijloace vizibile de sprijin.

Iar autoritățile de reglementare care se mișcă lent, îndepărtate sunt Autoritatea Internațională a fundului mării din Jamaica (ISA), un organism creat în 1994 în conformitate cu Legea ONU a Mării pentru a guverna activitățile de pe fundul mării în zonele dincolo de limitele legislației naționale (adică cea mai mare parte a planetei).

În principiu, funcția principală a ISA este de a controla mineritul pe fundul mării, dar până în prezent a emis numai autorizații de explorare. Nimeni nu a vrut să facă nici o exploatare minieră reală, iar afacerile au fost atât de lente încât, după 27 de ani, nici măcar nu a finalizat regulile care ar guverna mineritul de adâncime încă.

Dar noile tehnologii vitale, de la telefoane mobile și computere până la baterii pentru vehicule electrice și stocarea energiei, au creat acum o cerere uriașă pentru cobalt, nichel, cupru, mangan și pământuri rare — toate se găsesc în cantități mari în „noduli polimetalici” de dimensiuni ale cartofului pe unele părți ale fundul mării adânci.

Astfel, DeepGreen a încheiat un parteneriat cu președintele lui Nauru, Lionel Aingimea, a cărui țară are un control exclusiv de 75.000 km pătrați de fundul mării în zona Clarion-Clipperton din Pacificul de Nord (între Hawaii și Mexic), și a declarat ISA pe 30 iunie că dorește să înceapă exploatarea zonei în decurs de doi ani.

Frumusețea acestei strategii este că, dacă ISA nu și-a finalizat „Codul minier” de mult amânat în termen de doi ani de la primirea unei astfel de solicitări, țara care face cererea poate merge mai departe și să înceapă mineritul în conformitate cu normele actuale (aproape inexistente).

Trebuie să-ţi pară rău pentru Nauru. Este doar dimensiunea Manhattan-ului până la 42nd Street, și 80% din acest teritoriu mic a fost dezmembrat pentru fosfați de către puterile coloniale în secolul 20. Aproape jumătate din populația sa are diabet zaharat de tip 2 (70% sunt obezi), și nu are resurse rămase în valoare de menționat.

Ne pare mai puțin rău pentru DeepGreen cu sediul la Vancouver, care vrea doar să facă o mulțime de bani, dar CEO-ul Gerard Barron știe cum să vorbească: „Lumea este pe un impuls masiv pentru a se îndepărta de combustibilii fosili, și de ce avem nevoie dacă vrem să facem asta? Avem nevoie de a construi o mulțime de baterii.

El numește nodulii polimetalici „baterii într-o piatră”, dar nu este atât de simplu. Nodulii urmau să fie aspirați într-o suspensie de apă de mare de mașini submarine uriașe de la o adâncime de 6.000 de metri, trecuți până la suprafață într-o coloană uriașă, apoi separați de sedimente și de apa de mare (care ar fi pompată înapoi în jos).

„ Ne așteptăm să antrenăm doar 5 cm de sedimente submarine și să redepozităm peste 90% din acest sedimente înapoi pe fundul mării”, a spus Barron. „Ne așteptăm ca cea mai mare parte a acestui sedimente să se reinstaleze în câteva ore, în termen de zeci până la mii de metri de origine.

„ Sedimentul din câmpia abisală stochează de 15 ori mai puțin carbon decât în medie pe uscat și nu există mecanisme cunoscute pentru ca acest carbon să fie eliberat în atmosferă de la o adâncime de 4 km”, adaugă el, așa că nu este promotorul tău de modă veche minieră.

Dar de ce se grăbeşte Barron? Poate pentru că DeepGreen listează The Metals Co pe bursa Nasdaq și trebuie să arate unele „progrese” potențialilor investitori. Dar inițiativa DeepGreen/Nauru a declanșat o reacție care înseamnă că nici o exploatare minieră reală nu este probabil să se întâmple timp de cel puțin cinci ani. Mai degrabă pentru zece.

Peste 450 de experți în științe și politici marine din 44 de țări au răspuns inițiativei Adânc/Nauru prin semnarea unei declarații prin care se solicită un moratoriu imediat asupra mineritului de adâncime. Ţări regionale mai mari, precum Papua Noua Guinee, Vanuatu şi Fiji, au solicitat o pauză de precauţie pentru activităţile miniere de mare adâncime.

Principalii clienţi potenţiali pentru metale de adâncime, cum ar fi BMW Group, Volvo Group şi Samsung SDI (producatori de baterii) au declarat că nu vor permite niciun mineral de pe fundul mării în lanţurile lor de aprovizionare până când nu va fi clar că sunt protejaţi din punct de vedere ecologic.

S-ar putea să fim nevoiţi să facem extracţii de adâncime, deoarece trecerea de la combustibilii fosili la energia durabilă va necesita cu siguranţă o mare parte din aceste metale. Dar există spațiu imens pentru îmbunătățirea reciclării, și dacă acest lucru nu este suficient, tot trebuie să cântărim costurile de mediu ale operațiunilor de pe fundul mării versus mineritul pe uscat.

Un moratoriu este cu siguranță modul corect de a merge, iar DeepGreen a făcut-o din greșeală mai probabil.