Jag måste erkänna att jag inte visste det - skamligt nog insåg jag inte ens att Portugal hade en nationalblomma, än mindre att det var lavendel. Och när jag tittade på lavendel lite mer, upptäckte jag att det för närvarande finns 45 olika arter av lavendel, det är en del av myntfamiljen, och det finns över 450 sorter över hela världen.

Även om Provence i Frankrike är känt för sina lavendelfält, i Portugal, är Alentejo där du hittar gårdar som odlar lavendelfält, inklusive ”Portugals jätte”, en mängd Lavandula stoechas, som tenderar att avge den mest stickande aromen och har de mest levande färgerna. Tydligen är en resa för att se lavendelgårdarna ett måste, med fälten ett upplopp av färg, och i kombination med den berusande lukten måste detta vara en av Portugals mindre kända hemligheter. Denna sort kan växa upp till 30 tum lång, har en mogen spridning på upp till 24 tum, är torkbeständig och älskar full sol. För trädgårdsmästare som läser detta kan den odlas i en kruka eller direkt i din trädgård och föredrar torr snabbdränerande jord, men kommer inte att överleva länge i skuggiga, fuktiga eller extremt kalla förhållanden.

Lavendel var känd i det antika Rom som en typ av medicinalört vid den tiden, och romarna, som var kända för att njuta av sina varma bad, skulle lägga lavendel till vattnet för att njuta av den trevliga och avkopplande aromen. Tydligen kommer det vetenskapliga namnet på lavendel, ”lavandula”, från ”lavare” - latin för ”att tvätta” - och slutligen på portugisiska översätts till ”lavar”.

Doften av lavendel ger en oöverträffad känsla av avkoppling. Nu kommer jag att bli lite teknisk här - den innehåller två viktiga ämnen, den första är linalylacetat, ett ämne som har en lugnande effekt, och den andra är elementet linalool, som är effektivt för desinfektion, vilket gör lavendel ett perfekt botemedel mot avkoppling, akne och skållningar! — och förklarar dess långvariga popularitet som medicinalört och kosmetisk produkt. Vad ger lavendel en sådan härlig arom är oljan som finns i deras lila blommor och långa, smala löv. Det kallas helt enkelt ”lavendelolja” och används ofta som en naturlig aromatisk i badprodukter, kosmetika och parfymer, och är välkänd som en eterisk olja i aromaterapi cirklar. Kanske för att de ger en sådan avslappnande effekt, är en av betydelsen av lavendel i blommans språk ”tystnad” eller ”tro”.

”Vilken kvinna, hur gammal, har inte hennes brudförmåner och plundringar stuvat undan och packat i lavendel, i hjärtats innersta skåp? ” Ett vackert citat från William Makepeace Thackeray, och i verkligheten kommer en påse torkad lavendel att hålla kläderna fräscha och välluktande, det är bara en användning för doftande torkad lavendel. Jag minns att jag fick gåvor av små påsar av lavendel att hängas på klädhängare i garderoben och pappersark infunderas med parfym av lavendel för foder klädlådor.

I min okunnighet visste jag inte heller att lavendel var ätbar! Culinary Lavender har en söt, blommig smak med citrusnoter, och tydligen är en otroligt mångsidig ört för matlagning, som ligger nära rosmarin, salvia och timjan, och används i dagens exklusiva restauranger, med färska ätbara blommor som gör comeback som förbättringar av både smak och utseende av mat. Blommor och löv kan användas färska, och både knoppar och stjälkar kan användas torkade, med lavendelblommornas styrka ökar med torkning.

Jag hade precis avslutat skriva den här artikeln, när jag kom ihåg något att lägga till som du kanske tycker underhållande. För många år sedan brukade jag arbeta på ett apotek, och på julen hade apotekaren sina hyllor stönande under tyngden av presentförpackningar med tvål, talk, badolja och så vidare, och det var nästan alla parfymerade med lavendel. När jag ifrågasatte hans visdom att få så mycket i samma ”smak”, sa han att han kände sin klientbas tillräckligt bra eftersom det fanns ett gammalt folkhem i byn där de flesta av invånarna var kvinnor som gillade det, och säkert nog flög produkterna från hyllorna under veckorna fram till Jul. Vid reflektion undrade jag om personalen kände till de lugnande effekterna av lavendel och köpte den för invånarna, eller var invånarna köpte den för varandra i hopp om ett lugnt liv!