En resa till Lissabon börjar alltid med att jag skriker när vi närmar oss 25 Abril-bron och frenetiskt försöker lista ut vilket av körfälten jag ska ta mig in i. Sedan håller jag ratten i knogarna när vi kör över bron och försöker undvika att röra mig mer än en centimeter till vänster eller höger i mitt körfält. Av någon anledning har jag alltid kört till den här sidan av staden när jag kommer från Algarve, så en resa till Lissabons andra sida var som att upptäcka staden för första gången på nytt.

Jag har varit i Parque das Naçoes tidigare, vanligtvis när jag väntar på att ta ett tåg tillbaka ner från Gare do Oriente, och jag har varit i köpcentret för att köpa lite skräpmat eller för att gå och titta på en konsert på Altice Arena (minns ni dem?), men jag har aldrig riktigt tagit mig tid att utforska detta område av staden i sin helhet.

Jag besökte Lissabon i maj, så vi hade fortfarande många restriktioner på plats men kunde ändå upptäcka mycket av det som erbjöds. Det första som slog mig var bristen på utländska turister runt omkring. Vanligtvis är det svårt att hitta en Lisboeta i Lissabon, men de allmänna reserestriktionerna innebar att vi var några av de mycket få utomstående som rockade upp för helgen. Detta innebar att jag kände mig som en liten kändis en stor del av tiden, med människor som var genuint intresserade av varifrån vi hade kommit (och som sedan var genuint lite besvikna över att vi bara hade kommit från Algarve).

Att ta sig dit

Det bästa sättet att ta sig till Parque das Naçoes är att komma in över den "nya" bron (och på så sätt undvika den benhårda passagen över bron 25 Abril). Vasco de Gama-bron är Europas längsta bro och sträcker sig över en imponerande sträcka på 12,3 km, eller 7,6 miles i gamla pengar, och sveper över Tagusfloden och erbjuder en underbar utsikt över staden framför oss. Det är den dyrare av de två broalternativen med vägtullar som börjar på 2,85 euro, men du får vad du betalar för och om du är passagerare är det verkligen ett imponerande sätt att ta sig in i huvudstaden.

Efter att ha korsat bron, checkat in på hotellet och gjort sig av med bilen var det dags att börja utforska närområdet till fots - alltid det överlägset bästa sättet att se vad som verkligen händer.

Parque das Naçoes är lite av en munsbit, så det är nog därför folk tenderar att kalla det för Expo istället, detta stämmer också väl överens med områdets historia eftersom allt byggdes om för att vara värd för världsutställningen i Lissabon 1998, vilket också förklarar några av de mer udda dragen i området. När Expo väl hade flyttat vidare förvandlades området sedan till bostäder och kommersiella byggnader.

Storslagna konstruktioner

Det första man lägger märke till i området är att arkitekturen skiljer sig mycket från de äldre delarna av staden. Borta är de pittoreska gatorna, som i stället har ersatts av breda boulevarder, och den brokiga mängden byggnader har bytts ut mot slående arkitektoniska konstruktioner som sträcker sig mot himlen och hyllar havets influenser.

Områdets kanske mest slående designelement är tågstationen, Gare do Oriente, som utvecklades för Expo och ritades av den spanske arkitekten Santiago Calatrava och som står stolt och samtidigt fungerar som ingång till köpcentret Vasco da Gama.

Shopping är egentligen inte min grej och alla som känner mig känner till den rysning av rädsla och skräck som kommer över mig varje gång "jag måste gå till Primark" mumlas av en liten familjemedlem, men om man måste gå till ett köpcentrum kan man lika gärna välja ett vackert sådant, vilket detta är. Det har alla de vanliga favoriterna på shoppinggatorna, en hyfsat stor livsmedelshall, är ljust och luftigt och uppfyller alla krav som ett köpcentrum bör uppfylla.

Det finns alltid en tid och en plats för lite snabbmat på den stora gatan, men jag ville se vad mer detta område kunde erbjuda när det gäller mat och dryck och jag blev glatt överraskad. Det visar sig att man inte behöver leta efter de små gömda kaféerna och restaurangerna för att hitta någonstans där man kan äta och dricka gott. Visserligen har platserna längs vattenfronten inte den där pittoreska gamla skolkänslan, men de erbjuder en stor blandning av kök, från standardpizza och pasta till mer exotiska rätter som till och med inkluderade ett koreanskt grillställe - något som jag har letat efter i Portugal i all evighet!

Tillbaka till 90-talet

När du har ätit tar du sedan en promenad längs strandområdet för att låta maten smälta och ta in trädgårdarna och konstverken längs vägen. Dessa ofta Expo-återblickar har fortfarande behållit sin charm och med allting från 90-talet som nu är på modet igen ser de inte längre daterade ut utan istället lite retro - det är otroligt vad ett par decennier kan göra med din street cred. En promenad längs flodstranden är verkligen njutbar tack vare den svala vinden från floden, de breda boulevarderna och den platta terrängen - ett mycket annorlunda perspektiv jämfört med många andra områden i huvudstaden!

Det finns förstås mycket mer att upptäcka i Parque das Naçoes, inklusive det förmodligen mest berömda Lissabon Oceanarium, som hade varit centrum för Expo och enligt uppgift är det största inomhusakvariet i Europa. Inne i denna slående byggnad, som är byggd på en pir i en konstgjord lagun, hittar du en samling allmänna marina arter, men det är den centrala tanken som är den mest imponerande utställningen och värd enbart inträdesavgiften.

Ett annat inslag som du inte kan undgå att lägga märke till är de linbanor som åker längs skylinen i närområdet, detta är ett härligt sätt att få en överblick över området och visar verkligen hur utvecklat Parque das Naçoes är och allt det har att erbjuda.

Så om du letar efter en annan sida av Lissabon, en sida bort från vykortsbilderna med gula spårvagnar och kullar som ger svindel, varför inte ta dig tid att upptäcka Parque das Naçoes.