Jag minns min första resa till Portugal innan vi flyttade hit. Det var januari - förmodligen den värsta tiden på året skulle man kunna säga, men för någon som just lämnat Irlands frusna ödemarker var det varmt, ja till och med ljuvligt, och vi kastade av oss jackorna i taxin och flinade som idioter mot den blå himlen.

Vi hade kommit för att besöka några vänner i närheten av Albufeira under en vecka, och medan våra värdar stannade inomhus i sina tröjor bredde vi ut oss på deras solstolar, tog av oss strumporna, rullade upp byxbenen och njöt av utsikten över det glittrande havet medan vi solade oss i solen. Vi hånade lokalbefolkningen, som var moderiktigt klädda i stövlar, halsdukar och jackor, och undrade hur i hela friden de skulle klara av den hårda verkligheten med vintrar där folk fick köldknäppar, eller där en arktisk blåst hotade att slita bort huden från ansiktet och göra läpparna oförmögna att bilda enkla ord.

Nåväl, vi bor här nu och upplever äntligen verkligheten med portugisiska vintrar, och nästa vinter är precis runt hörnet. Saken är den att vi har upptäckt att det finns en så stor kontrast mellan dag- och nattemperaturen under vintern att den verkar mycket mer påtaglig. Leendena har raderats från våra ansikten eftersom vi vet att så fort solen börjar sjunka bör vi skynda oss hem eller gå in och stänga dörren, för det är som om en osynlig strömbrytare har skruvat ner värmen och öppnat vägen för "det kalla monstret" att sträcka ut sina iskalla fingrar över oss. Lägg till det oförutsägbara regnet och vi kan komma att få en kylig tid.


Håll dig mysig

De flesta bostäder i Portugal är utformade för att hålla solen ute, vilket är ett klokt beslut, men de flesta är inte byggda med isolering, vilket gör att kylan sipprar in under vintermånaderna. De flesta bostäder har inte heller någon centralvärme, så det bästa du kan göra är att lägga upp två eller tre lager av kläder och tända en brasa. Det hjälper säkert att lägga ner mattor och att dra över gardinerna också - om de inte håller drag ute så gör de åtminstone att det ser varmare ut.

Vedeldade kaminer, ved- eller pelletsbrännare och oljefyllda radiatorer fungerar bra i ett litet rum, men en modern villa har stora öppna rum med högt i tak - det är mycket svårt att hålla värmen, och någonstans i min samling vinterkläder finns en härligt varm chipmunk-tröja som jag blev inspirerad att köpa för några år sedan. Jag skulle dö av förlägenhet om någon kom förbi en kväll och tog mig på bar gärning med den på - jag ser ut som vinnaren av priset i en maskeradtävling - men den är verkligen varm. Och lustigt nog tycker min hund det också, eftersom mitt knä plötsligt är oemotståndligt en kväll.

Och när det gäller poolen - den kan lika gärna ha is på ytan, så kallt känns det, och jag tänker inte gå i den! Vild simning? Du kan behålla det, om det känns ungefär som det bedövande vattnet i min trädgård.

Jag skulle gärna vilja ge dig några små visdomspärlor om hur du håller dig varm i vinter, men jag har inte svaren. Elektriska filtar, en varmvattenflaska (eller två), värmare, ved- eller pelletseldar, extra filtar - och till och med min osannolika onesie - gör det för mig. Men det finns ett botemedel som jag kan garantera kommer att få dig att glömma kylan - ett par glas Medronho (Portugals eget eldvatten) kommer att hjälpa dig att glömma allt!

Rulla på våren!