På några av mina tidigare äventyr med Renature-historier hörde jag hela tiden talas om något som lät som ett magiskt och förändrande ämne som kallas biokol. Faktum är att både Julia (Gräset är grönare med getter) och Sebastian (Planen för en anläggning med grisbajs) berättade för mig om dess underverk och Julia sa att hon till och med anordnar workshops på sin Terra Robinia hemgård (nära Messines) om hur man tillverkar det.

Den person som kommer för att undervisa dessa klasser är en holländsk/portugisisk kille som heter Martijn och jag började få en känsla av att han var precis den man jag behövde träffa. Han bor nära São Brás och nu när sommaren är över (och säsongen för att göra biokol har börjat igen) bjöd han vänligt in mig att besöka honom på vad han kallar sin "permakulturspelplats".

Innan vi fortsätter kanske jag ska försöka besvara vad vi kan kalla "den brännande frågan":

Vad är biokol?

Jag erkänner att jag inte heller visste det, och efter att Martijn hade hälsat mig varmt välkommen och bjudit in mig i sitt lilla hus, försökte han tålmodigt förklara (och visa mig) svaret på den frågan.

Martijn kan verkligen sina saker och de vetenskapliga processerna, temperaturerna och matematiken bakom dem. Det fanns helt enkelt inte en chans att jag skulle kunna hänga med i allt detta. Jag är rädd att det bästa jag kommer att kunna erbjuda er är det väsentliga. Ett slags "biokol för dummies", om ni så vill.

Med detta i åtanke är det mycket enkla svaret att biokol är: träkol, men begravt under jord.

För det något mer komplicerade svaret kanske vi ska börja med att tala om växter och hur de utför det som kan betraktas som det ultimata magiska tricket, nämligen fotosyntesen. Som vi alla vet "andas" de in koldioxid och (till vår eviga tacksamhet) släpper ut syre. De använder sedan kolet (tillsammans med lite solsken och vatten) för att "bygga upp sig själva" (ett ganska snyggt trick måste man erkänna).

Men när en växt dör börjar den sakta att brytas ner och kolet släpps ut i atmosfären igen. Vi påskyndar ofta processen genom att sätta eld på den - antingen för att värma upp våra hem eller, vilket ofta är fallet här, genom att göra eldar för att rensa marken och få bort alla grenar och annat.

Biokol produceras när vi fortfarande bränner det, men på en plats med begränsat med syre - en process som kallas "pyrolys".

Hur gör man det?

Martijn kom att bo i Portugal för 8 år sedan och var intresserad av att lära sig mer om permakultur, vilket ledde till att han blev mer och mer intresserad av biokol. För att kunna göra det behövde han dock rätt utrustning, och detta har på ett märkligt sätt inneburit att han har varit tvungen att lära sig att bli en ganska skicklig svetsare.

Med hjälp av en kombination av metall som han köper, samt bitar som han hittar runtomkring, har han experimenterat med att skapa alla slags olika biokolbrännare. Grundprincipen för alla är dock att begränsa syretillförseln genom att bränna uppifrån (hemligheten bakom en rökfri eld) och att stoppa processen i rätt ögonblick med hjälp av vatten eller sand.

Uppfinningar som är kolnegativa

Genom försök och misstag har han verkligen förfinat sin teknik och hans senaste brännare som han visade mig i sitt hus var särskilt snygg. Det är hans "kolnegativa biokolkamin för inomhusbruk". Med hjälp av en så kallad förgasare (som för mig såg ut som en termos) fyllde han den med träpellets och med strategiska hål i botten för att släppa in lagom mycket luft tände han den uppifrån och lågorna började skjuta uppåt (som en uppochnedvänd raket) i kaminen där han lagar soppor och grytor och till och med pizza (med sin hemmagjorda pizzaugn).

När vi ändå är inne på ämnet (men fråga mig inte hur) lyckas han också ta ett bad av den värme som produceras av hans brännare.

Han måste bara komma ihåg att när lågan blir blå, att stoppa processen genom att placera den i en sandlåda. Och när han väl har badat och ätit, får han i stället för att bränslet bokstavligen "går upp i rök" detta biokol av mycket hög kvalitet kvar.

Processen släpper visserligen ut en del kol tillbaka till atmosfären (det är därför han också har en skorsten), men det är mycket mindre än vad som skulle hända om materialet lämnades att brytas ned naturligt, och det slutar faktiskt med att det blir vad som kallas "kolnegativt".

Du förstår, nu när det organiska materialet har förvandlats till biokol kommer det att ta mycket längre tid att bryta ner. Det kommer faktiskt att förhindra att kolet försvinner tillbaka till atmosfären under hundratals (om inte tusentals) år. Det är bra, men det blir ännu bättre...

Fördelarna - allt och diskbänken

Det finns en lång lista med fördelar och anledningar till varför "Renature-folket" är så entusiastiska över detta material. Martijn kallar det för en "kraftmultiplikator" och säger att nästan alla aspekter av en gård eller ett hem kan förbättras genom tillsats av biokol.

Jag ska hålla det enkelt, men när det väl har torkats och brutits upp (den mest arbetsintensiva delen - och även anledningen till att du verkligen kan behöva ett bad efteråt) är den främsta fördelen att det gör underverk för din jord. Det är mycket poröst och kan därför dra till sig och behålla vatten och näringsämnen, vilket i sin tur ökar jordens bördighet och biologiska mångfald. Detta innebär att fler växter växer och börjar göra sina saker, fångar upp mer kol och skapar mer "biokolbränsle", vilket snyggt slutar cirkeln.

Du kan till och med utfodra dina djur med det eftersom det förbättrar deras matsmältning och till och med, tydligen, berättade Martijn för mig, har experiment visat att det får kor att producera mindre metan (även om jag inte riktigt vet hur man mäter sådana saker).

Det är till och med användbart i köket också. Det fungerar superbra för att diska, även i kallt vatten och utan behov av tvål. Martijn säger att om du lägger en bit i kylskåpet absorberar den dålig lukt och håller maten fräsch och du kan till och med borsta tänderna med den. Jag lämnar det där, men listan kan göras lång och lång...

Vilka material kan du använda?

Du kan göra biokol av nästan vilket organiskt material som helst och Martijn är redo att prova allt. Han visade mig både ett förkolnat gethorn och ett hundskalle som han gjort åt en vän.

Permakulturens lekplats

Jag har inte plats att berätta allt men Martijn visade mig runt på resten av Permakulturens lekplats och det visade sig att han verkligen var en riktig trollkarl när det gäller hela trädgårdsgrejen också. Hans speciella specialiteter var en "superväxt" som heter vetiver, samt vit salvia (den speciella sorts salvia som häxor bränner för att jaga bort de onda andarna).

Återigen "cykel

Martijn är ganska koldioxidnegativ även på andra områden i sitt liv. Han har till exempel ingen bil och tar sig runt på cykel. Om du besöker Permakulturens lekplats (Jager Biochar)) på Facebook eller jager.biochar på Instagram kommer du att bli ganska imponerad, inte bara av bilderna på hans flammande biokolbränningar och andra pågående projekt, utan också av hur han lyckas bära tillbaka alla verktyg och all metall som behövs för att göra sina brännare.

Han verkade faktiskt ganska obekymrad om hur han skulle ta sig hela vägen till Messines för nästa workshop på Terra Robinia den helgen. Ärligt talat skulle jag inte bli förvånad om nästa sak han uppfinner är en jetpack för biokol. Jag ser honom som en blandning mellan Iron Man och Captain Planet.