Den röda palmeviveln (Rhynchophorus ferrugineus) är en rödbrun skalbagge som är cirka 3,5 cm lång och kommer ursprungligen från Sydostasien. Detta lilla skadedjur är en Coleopteran snytbagge, med en något komisk snut och armbågade antenner, och åter på ett brett spektrum av palmer, inklusive kokosnöt-, sago-, dadel- och oljepalmer.

Den "deporterades" till Spanien och Kanarieöarna med exporterade växter och kan nu hittas i andra Medelhavsländer. Man tror att den har kommit in i Portugal med importerade palmer, vilket kan hota andra palmer i regionen. Den har hittats i Nordafrika, Mellanöstern, Medelhavet och delar av Karibien och Centralamerika och utgör ett allvarligt jordbruksproblem eftersom den tydligen har utplånat många palmodlingar.

Du kanske har sett palmer som är nedslitna, med nedfallna eller fallande löv, vilket lämnar en mycket oattraktiv stam som till slut måste tas bort helt och hållet. Eftersom en del av dessa palmer har stått stolt på sina platser i flera år, varför gör inte någon något för att bli av med den onda snytbaggen som orsakar skadorna? När vissa ägare upptäcker att palmen är infekterad hugger de ner den och dumpar den, men tyvärr hoppar skalbaggarna bara över till ett annat träd och gnager sig in i det också.

Den röda palmbaggen (RPW) har många olika värdväxter. Här i Portugal är det främst palmer, och bland dessa särskilt Phoenix canariensis, en fjäderpalm som kan bli upp till 15 meter lång och utgör en viktig del av Portugals landskap. Även om den inte har någon skördebar gröda att tala om är detta stiliga träd den mest synliga och betydelsefulla palmen i vårt lokala landskap och har planterats i stor omfattning, särskilt i Algarve - i parker, hotell, villaområden och privata trädgårdar, vilket ger en tropisk känsla till miljön. Portugal skulle se mycket annorlunda ut utan sina vanligaste palmer, och allt tyder på att vi kommer att förlora dessa exotiska palmer, förutom andra mer ovanliga medlemmar av familjen, om inte allvarliga åtgärder vidtas på nationell nivå och i hela samhället.

RPW-borrens dolda matvanor är den främsta anledningen till att besprutning med miljöskadliga kemiska insekticider inte lyckas bekämpa skadegöraren. Systematiska insekticider kan injiceras direkt i palmstammarna, och applicering av systematiska insekticider i marken hjälper till att eliminera snytbaggarna i äggstadiet, men måste upprepas två eller tre gånger varje år. Naturliga rovdjur verkar vara det bästa alternativet, med över 50 naturliga fiender som rapporterats angripa dem, med svampar som de mest lovande för biologisk bekämpning.

Upptäckt

Det är svårt att upptäcka snytbaggehotet från början (i larvstadiet), eftersom när en palm visar synliga tecken på lidande betyder det i allmänhet att angreppet är långt framskridet, och då är det för sent att rädda trädet. De första signaler som kan upptäckas om ett angripet träd är det ljud som larverna producerar när de äter upp kärnan i stammen. Hittills har tekniken för tidig upptäckt av snytbagge huvudsakligen byggt på visuell inspektion och feromonfångst. Flera metoder för att upptäcka RPW-angrepp har nyligen dykt upp, bland annat fjärranalys, högkänsliga mikrofoner, värmesensorer, drönare, akustiska sensorer och sniffande hundar.

Problemet är fortfarande relativt nytt i Portugal, men det är bara ytterligare ett steg i en process som började på 1980-talet när skalbaggen började sprida sig. Dessutom är denna nya ankomst till Algarve bara en liten del av en mycket större bild som naturforskaren E.O. Wilson för länge sedan erkände som en av vår tids stora utmaningar - invasionen av exotiska arter. Portugal har verkligen inte varit undantaget.

Förutom den vanliga agaven och sockerröret finns över 30 palmarter, inklusive de två inhemska palmerna i Europa, på RPW:s meny, och insekten är särskilt förtjust i dadelpalmer och, av skäl som förblir ett mysterium, är den särskilt attraherad av hanar av den kanariska dadelpalmen. I grannlandet Andalusien i Spanien, sägs det att över 10 000 palmer förstördes på grund av Snytbaggen bara under de första åtta månaderna 2008. Detta borde varna oss för vad Portugal kan förvänta sig.