John köpte och installerade ett Allsky7-kamerasystem som är utformat för att stödja det växande nätverket av himmelsobservatörer från American Meteor Society. Projektet har tre mål: att popularisera astronomi och atmosfäriska fenomen, stödja vetenskaplig analys samt fånga och dela data och inspelningar.

Jag besökte honom för att med egna ögon se hur väl systemet fungerar och för att se om ett liknande system skulle kunna vara framgångsrikt när det gäller att fånga bevis för oidentifierade flygfenomen, det moderna namnet på UFO:er.

"Hårdvaran för systemet består av det här höljet med sju kameror, monterat på en byggnadsställning", sade John och pekade på det lilla tefatformade höljet som han monterat på sitt tak, "och en liten datormodul som kör Allsky7-programvaran på Ubuntu".

"Är det allt?" sade jag.

"Det är allt. Nåväl, du behöver fortfarande en egen dator för att hantera inspelningarna."

Övervakning dygnet runt

De sju kamerorna i AllSky7-kapslingen överlappar varandra för att minska förvrängningen och övervaka himlen 24 timmar om dygnet för att upptäcka eventuella avslöjande blixtar från en meteor som träffar atmosfären med Mach 20.

"Här var en mycket ljus blixt för några veckor sedan", sa John och öppnade ett kort klipp som automatiskt sparades på hans dator. "Meteoren gjorde ett stort grönt eldklot när den träffade atmosfären. Mitt system fångade upp den och det gjorde även det andra systemet i Tomar i Portugal."

Det finns ett annat system i norra Portugal som drivs av Rui Gonçalves.

John och Rui kan nu triangulera var meteoren möjligen kunde landa och försöka hitta den.

John sa: "Tyvärr kan det bli stora pengar för meteorjägare, vissa av dessa säljs för 1 000 euro per gram och kan väga 20-30 kg."

"Det är 200-300 000 euro per meteor!" sa jag.

"Ja. Vi spårar var de landar, men om vi har deras bana får vi också reda på exakt var de kom ifrån. Det finns en enorm mängd information att lära sig om hur vårt solsystem bildades, hur jorden bildades. En del av dessa har brutit av från Mars eller månen. Jag vill hitta dessa meteoriter för vetenskapens skull, inte för att de ska stå i någon rik människas hylla."

Denna medborgarforskningsmentalitet är anledningen till att jag gjorde resan för att se Johns system.

Den amerikanska regeringen bekräftade i sin preliminära bedömning av National Intelligence Preliminary Assessment av den 25 juni att ufos "förmodligen representerar verkliga objekt" och att vi på något sätt fortfarande inte vet vad de är.

Efter 70 år av oduglighet är det denna författares uppfattning att tusentals medborgare som arbetar tillsammans är på väg att förändra denna berättelse.

Kostnaderna för hårdvara och programvara har sjunkit dramatiskt under de senaste åren. För 1200 euro köpte och monterade John själv det mycket kapabla systemet. Programvaran är öppen källkod och gratis för allmänheten.

När Allsky7-kamerorna väl är installerade körs de av sig själva. De använder stjärnkartor av himlen för att kontinuerligt förfina sin bild. Programvaran laddar upp meteordata och sparar intressanta händelser så att John kan granska dem senare.

"Det här var den ljusgröna blixten av en meteor som jag nämnde tidigare, normalt sett är de vita men grönt betyder att de har ett högt kolinnehåll. Här var något annat intressant", John klickade på ett videoklipp med ett ljusstråk som sakta rörde sig över himlen, "Systemet ignorerade det eftersom det inte var en meteor, men för ett ögonblick trodde jag att vi kanske fångade tomtens släde...".

Det visade sig att det var utplaceringen av Starlink-satelliten, som systemet kände igen och ignorerade.

"Skulle ett sådant här system kunna användas för andra medborgarprojekt?" frågade jag, "Tror du att Sky360 skulle kunna fungera?"

"Jag förstår inte varför inte, Allsky7-systemet fungerar ganska bra, det måste finnas samarbetsområden."

Jag hade samma känsla. Johns system hade noterat 658 meteorer föregående natt, under det årliga geminidmeteorregnet.

"Hittade du meteoriten som du spårade, John? Den gröna?" frågade jag.

"Nej, det är fortfarande ganska mycket arbete. Med bara två aktiva system i Portugal är noggrannheten inte särskilt god. Vi får bara en nedslagsmöjlighet på 20 mil så jag måste ha ganska mycket tur. Vi behöver fler människor som engagerar sig."

Jag kunde känna spänningen och entusiasmen hos John. Medborgarforskningen växer och jag tror att den desperat behöver det. Vi kan hela tiden prata om att vi vill förbättra STEM i våra skolor och samhällen, eller så kan vi, som John, lägga vår tid och våra pengar på att bara genomföra STEM-projekt. Kommer 2022 att bli året då vi bevisar att det finns utomjordiskt liv? Med tillräckligt många ögonglober som tittar upp tror jag att det finns en verklig möjlighet.

Följ med på jakten på https://www.sky360.org/, mer information finns på nätverket Allsky7 på följande adresshttps://www.allsky7.net/

Kolla in min YouTube-kanal på https://www.youtube.com/c/ChrisLehtoF16eller sök på Chris Lehto på YouTube.