"Alla har fördomar", börjar Nuno Miguel Neto, relationschef på APEXA, med att berätta. "Det finns ingen som inte har en fördefinierad uppfattning om vad ett funktionshinder är", tillägger han.

Funktionshinder är ett känsligt ämne - många människor vet verkligen inte hur de ska hantera det. Att möta en annan person som på något sätt skiljer sig från oss kan leda till alla typer av förutfattade meningar som inte är baserade på förnuft eller verklig erfarenhet. Det är så fördomar föds.

Dessutom är huvudmålet för APEXA - en privat institution för social solidaritet som stöder människor med och utan funktionshinder inom rehabilitering, utbildning, hälsa och idrott i hela Algarve - att göra samhället mer inkluderande.

APEXA har verkligen gjort ett stort arbete för att främja integration genom tre grundläggande aspekter: att tillhandahålla verktyg för personer med funktionshinder för att hjälpa dem att utveckla sin höga potential, men också att stödja deras familjer och utbilda samhället.

LACUS-projektet

Med allt detta i åtanke har APEXA utökat sina tjänster till Lagoa, en kommun där det var klokt att starta LACUS-projektet 2019. "I det här fallet skapades det i Lagoa eftersom det inte fanns något sådant projekt här i kommunen. Projektet svarar dock inte bara på behoven i Lagoa, utan även på behoven i grannkommunerna Portimão, Silves, Monchique och Lagos".

På LACUS riktar sig projektet till ungdomar som har slutat skolan men ännu inte arbetar. För närvarande har LACUS personer mellan 18 och 38 år. "Villkoren för att ingå i APEXA är att man behöver hjälp, oavsett vad det är". Även om det finns vissa specifika villkor som de kanske inte kan uppfylla, "försöker vi alltid inkludera alla - om de inte är med i LACUS har APEXA fler projekt", säger Nuno.

I LACUS-projektet arbetar det mycket motiverade teamet inte bara med självständighet utan också med att stärka människor: "Vi arbetar för att stärka individer och öka deras självkänsla, eftersom många av dem kom hit och trodde att de inte var värda det. När vi frågade dem vad de hade för drömmar eller mål hade de inga", säger Cátia Pinto, psykolog och samordnare för LACUS-projektet.

Men "i år känner vi att de är mycket bättre i detta avseende. Vi fortsätter att arbeta så att de inte förlorar dessa färdigheter, men vi satsar också på deras självständighet", sade hon.

"Oavsett deras begränsningar vill vi att de ska kunna leva ett så kallat normalt liv. Det vill säga, inom ramen för sina begränsningar vill vi att de ska få ut så mycket som möjligt av det", förklarade Nuno. Det kan handla om enkla saker som att gå till snabbköpet eller besöka släktingar, men det kan också handla om att skaffa sig ett jobb.

Att arbeta med familjerna är nyckeln

"Vi försöker bekämpa den uppfattning som vissa människor har att 'jag kom hit för att lämna min son och sedan kom jag för att hämta honom'. Det är inte vad vi vill", sade Nuno.

"Att arbeta med familjerna är den svåraste delen av vårt arbete, eftersom familjerna aldrig har utbildats för detta. Vi hade till exempel ett fall där personen var redo att börja arbeta och företaget var berett att ta emot henne, men senare sa familjen att hon inte kan arbeta. Därför är det här arbetet med familjerna så viktigt", säger han till Portugal News.

"Det finns en tendens till överbeskydd av familjerna och ofta är skyddet så intensivt att man tar bort deras kompetens och självständighet. Detta arbete med familjer är svårt i den meningen eftersom vi här arbetar med vissa aspekter som inte följs upp hemma. De antar att deras barn inte kan göra saker", sade Cátia Pinto.


När sympati blir oförskämd

Dessutom vill APEXA involvera samhället, "men det handlar inte så mycket om medvetenhet som om utbildning", säger Nuno. Att förändra tankesättet i samhället är faktiskt inte bara en viktig faktor, det är ett uppdrag. I denna mening är samhällsintervention ett av APEXA:s arbetsområden.

Som den välkända Montessori säger: "All onödig hjälp är ett hinder för utvecklingen". Ibland vill människor hjälpa till, men det slutar med att de skär av deras autonomi och får dem att känna att de inte klarar det.

Hur kan jag vara hjälpsam utan att vara besvärlig? Detta är frågan som följer. Det finns flera personer som verkligen vill hjälpa till, men som till slut gör misstag. Hjälpen måste komma när personen ber om hjälp eller när vi ser att personen kämpar, tills dess bör vi låta personen vara självständig.

Framför allt rekommenderade Cátia och Nuno att "släppa taget om fördomar, ha ett öppet sinne och agera naturligt, för om man tänker efter så är vi alla funktionshindrade, vi har alla vissa begränsningar". Vi behöver bara behandla dem som människor", sade de.

För mer information om APEXA eller särskilt om LACUS-projektet, se https://apexa.org/.