Hospital de Bonecas är en fantastisk kuriositet som ligger på Praça da Figueira, 7, i Lissabon och grundades 1830.

Docksjukhuset väckte min egen nyfikenhet så jag var tvungen att ta reda på mer om dess historia av sjukhusets ägare Manuela Cutileiro.

Detta magiska familjeföretag säljer dockor, inte att förglömma tillbehör, restaurerar och reparerar dockor och andra leksaker i sin operationssal och har en otrolig samling av dockor i sitt museum.

Laga minnen

Manuela Cutileiros familj har sysslat med att laga barndomsminnen i nästan 200 år: "Sjukhuset grundades av Dona Carlota, och den här traditionella butiken var ursprungligen en medicinsk örtbutik som sålde torkade örter och teer som var mycket eftertraktade på den tiden. Dona Carlota var också hantverkare och var mycket skicklig när det gällde att tillverka dockor. Hon tillverkade tidens dockor, som var en typ av trasdockor, och därför blev hennes butik också känd för sina dockor. När dockorna började utvecklas började hon laga de lokala barnens dockor och det var helt enkelt så sjukhuset startades." De har behållit sina rötter och säljer fortfarande te och medicinalväxter och reparerar fortfarande kärleksfullt allas älskade dockor.

Manuela Cutileiro berättade för mig att deras team i dag inte är särskilt stort och att det är ett familjeteam med upp till fem personer beroende på arbetsbelastningen. Trots lagets storlek har sjukhusets rykte vuxit avsevärt: "Vi är en plats där allting förvaras, där man förvarar barndomsnostalgi, minnen, där allting har sin plats, vilket kanske är anledningen till att vi har funnits i många år.

"Vi har inte många dockor som vi vet är sällsynta, men vi vill alltid vara ett sjukhus, och på sjukhuset har alla patienter samma värde, därför gillar vi egentligen inte att differentiera våra dockor. Vi vill vara kända som ett stort leksaksrum där alla kan få plats."

En skatt från Lissabon

En skatt från Lissabon? Absolut, men den har också fångat människors hjärtan världen över också, och Manuela förklarar att de leksaker som kommer till dem för reparation faktiskt är internationella: "Jag menar verkligen från hela världen, vi reparerar inte bara portugisiska dockor eller leksaker, de kommer från så långt bort som Australien, Amerika, Israel och till och med Hongkong."

Manuela förklarade att den typ av arbete som de utför vid reparationer beror "på dockans sjukdom, idag gör vi även restaureringar av målningar och porslin. Vårt arbete är mycket varierat och ännu mer fantasifullt." När det gäller vad som skiljer dem från andra leksakssjukhus runt om i världen är att "de reparerar allt, från de där björnarna i naturlig storlek som man ser vid ingången till affärer i köpcentrum till de minsta björnarna som barn tar med sig i ryggsäcken på flyget." Dessutom säljer de, förutom reparationer, dockor från Spanien och sätter ofta in dem i kläder som de själva har tillverkat, och de har alla typer av kläder, inklusive mer traditionella kläder, samt tillbehör och skor.

Manuela berättade för mig att det som inspirerade deras fantastiska museum var "det enorma antalet leksaker som de hade samlat på sig under många generationer, eftersom sjukhuset förblev inom familjen, i samma byggnad, på fjärde våningen och fördes vidare från generation till generation".

Hon medgav att "fjärde våningen faktiskt började bli för liten för det antal leksaker vi hade samlat och vi började bli ombedda att visa upp våningen för grupper av barn från olika skolor och pressen på att ha en utställning kom när en kongress för barnbibliotek bad oss att helt öppna våra dörrar för skolbarn". Detta berodde på att det på första våningen i byggnaden fanns en skola för pojkar, med lärare som också bodde i samma byggnad. Idag skulle detta vara otänkbart!" Vi har en särskild koppling till skolan och vi bevarar dess minne i vårt museum. Det speciella är att många före detta elever fortfarande besöker vårt sjukhus och delar med sig av sina fotografier."

Portugisiska dockor

Jag fick sedan veta att museets dockor inte bara är portugisiska och att Portugal faktiskt aldrig har varit så stort inom docktillverkning. "Det finns inte en stor mängd eller en stor historia av portugisiska dockor som kan ses på museet eftersom de bara har en handfull portugisiska dockor." Manuela berättade att endast deras pappleksaker och trasdockor är genuint hantverksmässiga och portugisiska. Vidare tillade hon att "vi har alltid varit beroende av spanska dockor, med tron att de bara är bra om de är spanska, vilket är anledningen till att vi alltid har haft få dockfabriker".

"På 1950-talet fanns det några fabriker som skulle göra samma typ av dockor som i Spanien, men ägarna till dessa fabriker var i själva verket spanjorer och hade flytt till Portugal under inbördeskriget, så man kunde inte ärligt säga att dockan var vår."

När det gäller rädslan för dockor berättade Manuela att de under Halloween har skapat en utställning "med våra dockor klädda som de mest ondskefulla karaktärerna från skräckfilmer och som före detta lärare gör vi detta i pedagogiskt syfte, vi har en gråtbarnsdocka som vi har målat håret på och sminkat för att få den att se ut som Chucky, vi har till och med lagt till en plastkniv för att få effekt." Han tillägger att "denna utställning är till för att avmystifiera idén om dockor och skräckfilmer och för att barn ska se att den enda skräcken finns i våra huvuden och att de stackars dockorna bara används som figurer som allt annat i filmer".

Nästa gång du är i Lissabon måste du bara komma och se sjukhuset själv, för ord gör inte rättvisa åt denna unika plats, det är en unik upplevelse! För mer information, besök www.hospitaldebonecas.com och du hittar dem på Facebook @hospitaldebonecas1830.